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Guinea-Bissau has long been labelled a narco-state. Today it is likely that the West African country continues to be a major hub for cocaine. The losers in the drug deals are its citizens.


Guinea-Bissau, dubbed by the global media as Africa’s first narco-state, has slipped out of the news. The Global Initiative Against Transnational Organized Crime has covered the development of drug trafficking, organized crime and political protection in the small West African state over the past few years. That is because events in Guinea-Bissau are likely to be a barometer of wider developments in the West African drug-trafficking political economy. Yet what is perhaps most concerning is how little is known about current developments in the region’s illegal drug economy. As always, Guinea-Bissau is a good place to start.  In this guest blog, independent journalist Lorraine Mallinder writes about her recent trip to Bissau.

It’s the bar with no name. Located in the heart of Bissau, it’s a discreet meeting place, painted beige, with plastic chairs and tables on the patio. We’re in West Africa, but the atmosphere has a distinctly Latino flavour, with salsa beats wafting out from the bar’s interior. Sitting outside in the rapidly falling dusk, a couple of Cuban regulars sip their beer watchfully.

The bar, I’m told, is a drop-off point for locally traded bundles of cocaine. A car pulls up near my table. Out gets a glamorous woman, the former wife of José Américo Bubo Na Tchuto, an ex-navy chief who was arrested in a US Drug Enforcement Administration (DEA) undercover operation in 2013. US agents posing as members of Colombian rebel group FARC captured the drug kingpin in a dramatic cocaine-for-arms sting on board a luxury yacht.

Today, to the puzzlement of many locals, Na Tchuto is free, released in 2016 after serving the bulk of his four-year prison sentence. Na Tchuto, who used his high-ranking status to wrangle a deal that would net him $1 million per tonne of cocaine brought into the country, received a hero’s welcome on his return. Business as usual, some might say, in a country labelled as Africa’s first narco-state.

It’s been a decade since Guinea-Bissau earned that ignominious tag. Back then, for Latin American drug lords seeking alternative routes to the heavily policed waters around Spain and Morocco, lawless Guinea-Bissau had it all: porous borders, chronically unstable politics, weak institutions and easily bribable officials, like Na Tchuto – and many other public servants. Today, with the country mired in yet another political crisis, there are big question marks over the volume of cocaine still transiting through its borders.

Since independence from Portugal in 1974, Guinea-Bissau has struggled with a lack of effective leadership. The past two decades have seen three coups, a civil war, and the assassinations of a sitting president and an army chief, in what was thought to be a tit-for-tat double murder linked to drug profits. No elected president has managed to see out a full term in the tiny West African country.

In recent years, however, many believed Guinea-Bissau was turning the page. This sense of optimism seems to have been linked to two events. The DEA’s arrest of Na Tchuto was thought to have spooked drug lords, diverting cocaine flows to neighbouring countries. And, in 2014, President José Mário Vaz, known as Jomav, came to power in peaceful elections that seemed to herald a new dawn. International donors were certainly convinced, pledging $1.5 billion at a fund-raising conference in Brussels.

But squabbles over the money ensued. In the months after the Brussels fund-raiser, Jomav fell out with the then prime minister, Domingos Simões Pereira, also the leader of the ruling party, the PAIGC. Insiders report that Jomav wanted to wrest control of the pledged cash from Pereira for private agricultural projects in his home village, but Pereira resisted. A few months later, Jomav sacked his prime minister on corruption allegations, but most of the party rallied around Pereira.

Jomav is now at war with his own party, surrounded by a cabal of 15 dissident PAIGC MPs. With the two sides unable to agree on a replacement prime minister, the country’s parliament has been paralyzed for over two years. In early 2018, regional West African economic bloc ECOWAS slapped sanctions on Jomav’s entourage for blocking peacebuilding efforts. It is now feared that Jomav will delay this year’s scheduled parliamentary elections in a bid to control the electoral process and maintain a lock on power.

Unsurprisingly, donors have withdrawn their pledges. Failed once again by its leaders, this impoverished country, where the majority depend on cashew crops, faces an uncertain future.

Cocaine flows off the radar

It’s against this backdrop of potential state collapse that questions are being asked once again about trafficking – although nobody can really say how much cocaine is still coming in, whether politicians and military top brass are still involved and how much control drug lords have.

At the judicial police headquarters in Bissau, the mood is optimistic. The chief, Juscelino De Gaulle Cunha Pereira, says that Guinea-Bissau has not been a narco-state since 2010. It’s a curious claim, since that year pre-dates the 2013 DEA swoop that netted Na Tchuto, an event that seemed to mark a rise in the country’s trafficking activity. But the police chief assures me that his agents were ready to arrest the drug kingpin before the US stepped in. ‘We’d have stopped him,’ he says.

The judicial police, charged with the country’s anti-narcotics operations, have been busy, says De Gaulle Cunha Pereira. The islands of the Bijagos Archipelago, once a staging post for narco landings, are now swarming with agents, resulting in a drop in annual flows of cocaine to less than a tonne, says the police chief. Later, however, he concedes that, as there are no radars for monitoring air traffic and no X-ray scanners to check shipping containers, it’s hard to be sure.

But he is keen to focus on positives, such as the hundreds of diplomatic passports used by traffickers, which were recently seized by the judicial police.

These days, most of the cocaine coming into Guinea-Bissau is brought by mules travelling from Brazil, most of them students, according to the police chief. In 2017, airport agents caught 14 mules, carrying 8.65 kilograms of cocaine.

But De Gaulle Cunha Pereira evidently has an uphill struggle on his hands. Outside the police headquarters a picket line of staff were striking over pay and conditions. The spectacle brings to mind allegations from several sources that poorly paid police agents on the islands, already a fragile line of defence against nimble-footed gangs, are easy prey for drug lords offering cash bribes.

Diplomatic sources in Bissau say that the police narcotics brigade was starved of funding by its previous director, Bacari Biai, who stepped down in 2017 to become the country’s prosecutor general. Now effectively non-operational, the brigade is supposed to work in tandem with the local Transnational Crime Unit, set up by UN agencies and INTERPOL to fight traffickers under the UN’s West African Coast Initiative. As local agencies struggle in a dysfunctional state, international actors seem to have taken their eye off the ball. The UN Office on Drugs and Crime scaled down its presence in the country in March 2017 owing to a lack of funds, according to one official in Dakar.

One high-ranking UN official in Bissau says that the judicial police’s focus on mules is just a ‘diversion’ from the real trade. He estimates that ‘no less than 30 tonnes’ of cocaine is still coming into the country each year. That figure is not far off the UNODC’s 2008 estimate that around 50 tonnes of Latin American cocaine were being shifted each year through West Africa, much of it via lawless Guinea-Bissau.

Big cargos still come by plane, says the official. Some is transported by international fishing boats, legal and illegal, and some is brought to land on small vessels by local fishermen, where it’s moved by the military over the borders.

‘We’ve been telling them to install a radar system,’ he says. ‘Then, we thought maybe it’s better not to do so because, that way, the military would have more control. We thought it would be better to see how the politics develop.’

Either way, the current political situation does not bode well.

‘Traffickers love the instability – a country that has no control of its borders and with no functioning institutions,’ he says.

Tracking the problem has become more complex, with shifting alliances and new players linked to groups like Islamic State and al-Qaeda said to be working with Latin American cartels.

‘The country is still a major hub. The actors might change, but the game remains the same,’ he says. ‘People are afraid. They can’t take action.’

Cocaine is so plentiful on the streets of Bissau that it’s like a currency, used to acquire goods or services, or to pay debts: ‘I owe you 100k. I give you 250k’s worth and you get rid of it,’ says the official, by way of example.

I discover just how easy it is to strike a deal after interviewing Abu, a former mule, who used to carry cocaine in bags in his stomach from Brazil to Bissau for €750 a trip. He offers me a kilo of cocaine for €20 000, which, he says, will fetch €50 000 on the streets in the UK, or €80 000 if I sell it in Switzerland.

I put to him the judicial police’s estimate of the flow of one tonne a year. ‘They’re the police – they would say that,’ he says. ‘Of course the planes and boats are still coming in. They can’t be detected.’

Decades after Guinea-Bissau’s hard-won battle for freedom from colonial rule, the country is still barely functional, kept from collapse only by the presence of international agencies, and constantly at risk of state capture by drug gangs. The next year, which is supposed to include parliamentary and presidential elections, will be crucial in determining where the country goes next. But, for now, Guinea-Bissau remains a country on the edge.

Photo Credit: Joe Penny/Reuters/2012

Guinea-Bissau: ¿Todavía un narcoestado?

Desde hace mucho tiempo, Guinea-Bissau carga con el rótulo de “narcoestado”, y probablemente aún sigue siendo un centro muy importante para el tráfico de cocaína. Los perdedores en este comercio: los ciudadanos.

Guinea-Bissau, el cual los medios de comunicación de todo el mundo han apodado como el primer narcoestado de África, desapareció de las noticias. La Iniciativa Global contra la Delincuencia Organizada Transnacional ha cubierto la evolución durante los últimos años del narcotráfico, la delincuencia organizada y la protección política en este pequeño Estado del oeste africano. Esto se debe a que lo que suceda en Guinea-Bissau puede ser un barómetro de sucesos más amplios en la economía política del narcotráfico en Africa Occidental. Pero lo que quizás es lo más preocupante es cuán poco se conoce sobre la situación actual del narcotráfico en la región. Como siempre, Guinea-Bissau es un buen punto de partida. En este artículo, la periodista independiente Lorraine Mallinder escribe sobre su reciente viaje a Bissau.

Es el bar sin nombre. Está ubicado en el corazón de Bissau y es un punto de encuentro discreto, pintado de beige, con sillas y mesas de plástico en el patio. Estamos en Africa Occidental, pero el ambiente tiene un sabor distintivamente latino, con ritmos de salsa que salen desde el interior del bar. Sentados afuera al anochecer, una pareja de cubanos habitué del lugar toma una cerveza, prestando atención a su alrededor.

Me cuentan que el bar es un punto de entrega de paquetes de cocaína comercializada localmente. Un automóvil se detiene cerca de mi mesa. Baja una mujer elegante – la ex esposa de José Américo Bubo Na Tchuto, ex jefe de la fuerza naval, quien fue arrestado en 2013 en una operación encubierta llevada adelante por la Administración para el Control de Drogas de los EEUU (DEA). En la operación, agentes estadounidenses capturaron al capo narco haciéndose pasar por miembros de las FARC que intentaban intercambiar cocaína por armas a bordo de un yate de lujo.

Hoy, para desconcierto de muchos residentes, Na Tchuto está en libertad. Fue liberado en 2016 luego de cumplir la mayor parte de su condena de cuatro años. A su vuelta, Na Tchuto, que hizo uso de su posición para negociar un acuerdo por el que iba a ganar $1 millón por tonelada de cocaína que ingresara en el país, fue recibido como un héroe. Como algunos podrían decir en un país etiquetado como el primer narcoestado de Africa, aquí no ha pasado nada.

Hace una década que Guinea-Bissau se ganó ese apodo vergonzoso. En aquel momento, para los capos del narcotráfico en América Latina que buscaban rutas alternativas a las aguas sumamente vigiladas alrededor de España y Marruecos, la ingobernable Guinea-Bissau ofrecía todo lo que querían: fronteras permeables, una inestabilidad política crónica, instituciones débiles y funcionarios muy fáciles de corromper, como Na Tchuto – entre muchos otros. En la actualidad, con el país enmarañado en otra crisis política, existen muchos interrogantes sobre el volumen de cocaína que todavía transita a través de sus fronteras.

Desde su independencia de Portugal en 1974, Guinea-Bissau no ha logrado gozar de un liderazgo efectivo. Las últimas dos décadas han sido testigo de dos golpes de Estado, una guerra civil, y el asesinato de un presidente en funciones y un jefe de la armada en lo que, se piensa, fue un ajuste de cuentas vinculado al narcotráfico. En este diminuto país de Africa Occidental, ningún presidente electo ha logrado terminar su mandato.

No obstante, en los últimos años, muchos creyeron que Guinea-Bissau estaba dando una vuelta de página. Este sentimiento de optimismo parece haber estado ligado a dos acontecimientos. En primer lugar, el arresto de Na Tchuto por parte de la DEA pareció haber asustado a las bandas narcotraficantes, desviando los flujos de cocaína a países vecinos. En segundo lugar, en 2014, el Presidente José Mario Vaz, conocido como Jomav, entró en funciones en unas elecciones pacíficas que parecían anunciar un nuevo amanecer. Los donantes internacionales estaban claramente convencidos de ello y prometieron $1,5 billones en una conferencia en Bruselas para recaudar fondos.

Pero surgieron disputas por el dinero. En los meses posteriores a la conferencia en Bruselas, Jomav se peleó con el entonces primer ministro y líder del partido gobernante (el PAIGC), Domingos Simões Pereira. Fuentes cercanas informan que Jomav quería arrebatarle a Pereira el control del dinero prometido para destinarlo a proyectos agrícolas privados en su pueblo natal, y que Pereira se resistió. Meses después, Jomav despidió a su primer ministro bajo alegatos de corrupción, pero la mayor parte del partido apoyó a Pereira.

Jomav está ahora en guerra con su propio partido, rodeado de una conspiración de 15 legisladores disidentes del PAIGC. Debido al desacuerdo entre ambos bandos por quien será el nuevo primer ministro, el parlamento nacional ha estado paralizado por más de dos años. A principios de 2018, el bloque económico regional de Africa Occidental, ECOWAS, impuso sanciones sobre el séquito de Jomav por obstaculizar los esfuerzos para mantener la paz. Se teme ahora que Jomav vaya a demorar las elecciones parlamentarias de este año en una apuesta por controlar el proceso electoral y mantener su poder.

Previsiblemente, los donantes internacionales han retirado su oferta. Una vez más, gracias a sus líderes, este país empobrecido, en donde la mayor parte de la población depende de la cosecha de marañón, enfrenta un futuro incierto.

La cocaína fluye fuera del radar

Es en este contexto de potencial colapso estatal que nuevamente surgen interrogantes sobre el tráfico – aunque nadie puede realmente decir cuánta cocaína sigue ingresando, si los políticos o la cúpula militar están implicados, ni cuál es el grado de control que tienen los señores de la droga.

En la sede de la policía judicial en Bissau, se respira un aire de optimismo. El jefe, Juscelino De Gaulle Cunha Pereira, sostiene que Guinea-Bissau dejó de ser un narcoestado en 2010. Es una afirmación curiosa ya que ese año precede a la redada de la DEA en 2013 que detuvo a Na Tchuto, un evento que pareció marcar un aumento del tráfico en el país. Pero el jefe de policías me asegura que sus agentes estaban listos para arrestarlo antes de que interviniera EEUU. “Lo hubiésemos detenido”, afirma.

La policía judicial, a cargo de las operaciones anti-narcóticos del país, ha estado ocupada, comenta Cunha Pereira. Señala también que en las islas Bijagós, que una vez fueron sitio de desembarque de drogas, hay ahora una multitud de agentes, lo que ha generado una merma del flujo anual de cocaína a menos de una tonelada. No obstante, luego admite que debido a la falta de radares para supervisar el tráfico aéreo y de escáners de rayos X que puedan controlar los contenedores de los cargueros, es difícil estar seguros.

Pero insiste en enfocarse en los puntos positivos, como en el reciente decomiso de los cientos de pasaportes diplomáticos que utilizaban los traficantes.

Por estos días, la mayor parte de la cocaína que ingresa a Guinea-Bissau es mediante mulas provenientes de Brasil, la mayoría de ellas estudiantes, según comenta el jefe de policías. En 2017, agentes aeropuertarios capturaron a 14 mulas que transportaban 8,65 kilogramos de cocaína.

Pero De Gaulle Cunha Pereira evidentemente tiene un problema difícil en sus manos. Fuera de la sede, había una manifestación de empleados exigiendo mejoras en los salarios y las condiciones. El espectáculo recuerda lo que varios alegan: que los agentes apostados en las islas, con un salario es precario y en una línea de defensa frágil contra las bandas narcotraficantes, son presas fáciles para los señores de la droga que les ofrecen sobornos en efectivo.

Fuentes diplomáticas en Bissau señalan que el anterior director de la brigada anti narcóticos de la policía, Bacari Biai la privó de fondos, y luego renunció para convertirse en el fiscal general de la nación. Ahora, efectivamente fuera de servicio, se supone que la brigada trabaja en conjunto con la Unidad local contra la Delincuencia Transnacional, establecida por agencias de la ONU e INTERPOL para luchar contra los traficantes bajo la Iniciativa de la ONU para la Costa de África Occidental. Peor a medida que las agencias locales encuentran dificultades en un Estado disfuncional, los actores internacionales parecen haber quitado los ojos de la pelota. La Oficina de la ONU contra la Droga y el Delito redujo su presencia en el país en marzo de 2017 por falta de fondos, según indica un funcionario en Dakar.

Un funcionario de la ONU de alto rango en Bissau comenta que el foco de la policía judicial sobre las mulas en sólo un “desvío” del comercio real. Estima que cada año ingresan al país “no menos de 30 toneladas” de cocaína. Esa cifra no está muy lejos de las estimaciones de la UNODC de 2008 que indican que anualmente ingresan a África Occidental alrededor de 50 toneladas de cocaína proveniente de América Latina, en gran parte a través de la ingobernable Guinea-Bissau.

De acuerdo con este funcionario, siguen llegando grandes cargamentos por avión. Una parte es transportada por barcos pesqueros internacionales, legales e ilegales, y otra es ingresada a tierra en pequeños buques de pescadores locales, en donde los militares la movilizan a través de las fronteras.

“Hemos estado diciéndoles que instalen un sistema de radar”, explica. “Después creímos que quizás es mejor no hacerlo porque, de esa forma, las fuerzas militares tendrían más control. Creemos que sería mejor ver la evolución de la política”.

De cualquier forma, la situación política actual no augura un buen futuro.

“Los traficantes aman la inestabilidad – un país sin control de sus fronteras y con instituciones que funcionen”, señala.

El problema del tráfico se ha vuelto más complejo, con alianzas cambiantes y nuevos jugadores vinculados con grupos como Estado Islámico y al-Qaeda que, se dice, están trabajando con cárteles latinoamericanos.

“El país sigue siendo un centro de tráfico importante. Los actores pueden cambiar, pero el juego es el mismo,” sostiene. “La gente tiene miedo, no puede hacer nada”.

La cocaína está tan presente en las calles de Bissau que funciona como una moneda – se la usa para comprar bienes o servicios, o para pagar deudas: “Te debo 100 mil. Te doy 250 mil en cocaína y te la sacas de encima”, explica el funcionario a modo de ejemplo.

Descubro lo fácil que es llegar a un acuerdo después de entrevistar a Abu, quien trabajó de mula y solía traer cocaína en bolsas en su estómago desde Brasil por €750 por viaje. Me ofrece un kilo de cocaína por €20.000 que, dice, llegará a €50.000 en las calles del Reino Unido, o a €80.000 si la vendo en Suiza.

Comparto con él las estimaciones de la policía judicial sobre el flujo de una tonelada anual. “Son la policía – siempre dirán eso”, explica. “Por supuesto que siguen ingresando barcos y aviones. No los pueden detectar.”

Décadas después de la dura batalla por conseguir su libertad, el país apenas funciona, no ha colapsado sólo por la presencia de agencias internacionales, y está en constante riesgo de ser capturado por bandas narcotraficantes. El año próximo, en el que deberían celebrarse las elecciones presidenciales y legislativas, será crucial para determinar el rumbo del país. Por ahora, Guinea-Bissau sigue siendo un país al borde del abismo.

Fotografía: Joe Penny/Reuters/2012

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Lorraine Mallinder

Lorraine Mallinder is an independent freelance journalist, published by the BBC, RTÉ, The Irish Times, PRI/Global Post, The Guardian, Al Jazeera and many others. She has reported on stories like the Greek referendum, the Paris terrorist attacks, Europe’s refugee crisis and Brexit. Recently, she has also been focused on West Africa, reporting from The Gambia, Liberia and Guinea-Bissau. You can find her work at www.lorrainemallinder.com.

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