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As of 21 July 2020, almost 15 million cases of COVID-19 had been reported worldwide, and over 610 000 deaths registered. Although both have continued to decline in the last month in Europe, the virus is still spreading in a number of other regions, including Latin America and the Caribbean, Africa, Asia and, notably, North America. In the case of the latter, this is largely due to a resurgence of infections in recent weeks in the United States.

Besides the devastating loss of life, the pandemic has had – and will continue to have – a crippling effect on the global economy. It has triggered the worst recession since the Great Depression, according to the International Monetary Fund, who predict that there will be a cumulative loss to the global economy of more than US$12 trillion over 2020–2021.

What does the greatest economic disaster many of us will experience in our lifetime mean for the world’s criminal organizations looking to exploit the crisis; for corrupt businesspeople and government officials; and for the global community’s efforts to resist both the economic downturn and illicit financial activity?

Governments around the world are making available unprecedented sums of money in the form of emergency relief and loans to citizens and businesses struggling with the economic damage caused by COVID-19. In late July, the European Union agreed a €750 billion stimulus package. However, as the GI-TOC reported in our special feature on the Italian mafia’s activities during the pandemic, struggling businesses may be left with no alternative but to rely on support from criminal actors to keep afloat. It is clear, therefore, that providing the necessary state support to citizens and businesses plays a crucial part in suppressing the opportunities for criminal exploitation of the economic crisis.

Into the hands of criminal actors

This notwithstanding, there is also the risk that state financial relief ends up enriching criminal actors, as opposed to the recipients it is intended for. This happens because of ineffective due diligence and longstanding infiltration of certain sectors by criminal elements. For example, on 14 July, Italian investigators revealed that three steel companies controlled by an alleged member of ‘Ndrangheta, an Italian mafia group, had received over €45 000 in relief funds from the Italian government. The investigation into the companies led to eight arrests and seizures worth €7.5 million. A few months earlier, it was revealed that 101 members of the Calabrian mafia had for months been on the receiving end of over €516 000 of income support from the Italian state.

Back in April, an article in the German newspaper Die Welt called on Chancellor Angela Merkel to resist agreeing to so-called coronabonds, or shared eurozone debt, because it would serve to benefit Italian mafia groups. The article was heavily criticized by politicians and mafia experts alike, who made the point – as argued above – that it is the collapse of businesses that poses the greatest opportunities to criminal organizations. Governments, therefore, should not refrain from offering emergency financial support, but rather ensure that oversight mechanisms and due diligence are properly implemented to prevent state support from falling into the wrong hands.

The issue of government relief being intercepted by criminal actors is by no means limited to Italy. Since Germany approved an unprecedented €1.1 trillion relief package at the end of March, authorities have filed at least 2 500 charges in response to suspected financial crimes linked to coronavirus. Self-employed individuals and small enterprises are regulated by fewer controls than corporations, which makes them an ideal vehicle for criminal actors to defraud the state of millions of euros of financial support. In the United Kingdom, nine men were arrested in July as part of an investigation into a suspected fraud case involving £495 000 linked to the Coronavirus Job Retention Scheme. Across the Atlantic, the U.S. Secret Service circulated a memo warning of a Nigerian crime ring committing large-scale fraud against state unemployment insurance programmes, with potential losses of hundreds of millions of dollars.

State support fraud

The risk posed by opportunistic individuals seeking to defraud the state is also acute. Coronavirus-related fraud has been rife in the United States, with reports, for instance, of a film producer allegedly attempting to use US$1.7 million of relief funds to pay personal credit card bills, and two men applying for over half a million dollars’ worth of loans by falsely declaring the number of employees on their payroll. The country’s northern neighbour has also fallen victim to a number of fraudulent applications for the Canada Emergency Response Benefit.

In South Africa, nearly 6 million rands – equivalent to approximately US$365 000 – defrauded from the country’s Unemployment Insurance Fund (UIF) relief system was paid into the account of one man, who spent almost all the money, much of it transferred to the accounts of friends, in less than a week. South Africa’s National Prosecuting Authority is investigating whether the fraud was facilitated by corrupt officials at the UIF. In eSwatini, there have been reports of a number of questionable applications for the country’s cash transfer programme.

Passive state or complicit state?

The coronavirus pandemic is one of the greatest challenges most governments will ever face, both from a health perspective and with regard to the economic destruction it has engendered. With the vast sums of money being disbursed by governments to support flagging economies, there was always going to be a risk of illegitimacy in the system. In times of emergency, banks and other financial institutions are less likely to enforce existing regulations that prevent proceeds from criminal activities entering the financial system. As one lawyer explains, the impetus to move humanitarian items as quickly as possible – particularly to countries under economic sanctions, which also happen to be the countries hardest hit by the virus – has resulted in pressure being placed on financial institutions to relax their due-diligence processes. With the immense burden that COVID-19 places on even the most capable governments, corners are being cut, regulations relaxed and large contracts given out without competitive tenders or normal due-diligence checks – all of which create opportunities for corruption to thrive.

But it is important to make the distinction between fraudulent activity that has been allowed to occur owing to pressure on financial systems, and criminal activity that is facilitated, or even perpetrated, by criminal actors embedded within the state apparatus.

The GI-TOC’s June/July issue of the Risk Bulletin of Illicit Economies in Eastern and Southern Africa reports on how longstanding corruption issues in Somalia’s healthcare system have been manifested anew, as aid aimed at supporting the country in fighting COVID-19 has been diverted for personal gain. Since March, Somalia has been the recipient of considerable amounts of medical supplies donated to help tackle the outbreak. However, some supplies donated by international partners have been diverted by officials tasked with coordinating and managing the response.

In March, 13 of Transparency International’s offices and partners in Latin America said there was a risk of ‘serious corruption’ in the public procurement process. According to Alessandra Dolci, an anti-mafia prosecutor in Milan, mafia groups have been moving to take over contracts to dispose of medical waste produced during the COVID-19 emergency through front companies.

In May, Brazilian police raided the home of Rio de Janeiro’s state governor, Wilson Witzel, as part of a COVID-19 corruption probe. Witzel is alleged to have coordinated a criminal operation, together with his wife, in which payments were made to the latter’s law firm from a company that had won state coronavirus contracts.

The risk, and potential implications, of corruption has never been more pressing. United Nations experts have warned of the devastating human cost of corruption, arguing that ‘if medicines are diverted because a bribe is paid, innocent people deprived of treatment could die’.

No haven for criminal corporations

Some governments have made positive steps during the pandemic, such as denying financial assistance to companies registered in offshore tax havens. This was an important measure to take, because as Heather Marquette explains in an interview with the GI-TOC, ‘although not all companies that are registered in tax havens … are corrupt or criminal, secrecy does mask a wide range of illicit activities’.

Tax havens provide the opportunity for a whole host of different forms of illicit financial flows, including the concealment of illicit proceeds and tax fraud. While such businesses are making swathes of employees redundant, their owners continue to benefit from the wealth generated through offshore finance.

If there is one benefit to have emerged from the devastation of COVID-19, it is that the pandemic is shining a light on the gross inequalities in society and the damage caused by secrecy jurisdictions to governments’ ability to respond to national emergencies with vast sums of tax revenue that would otherwise be available were it not for tax havens.

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The #CovidCrimeWatch archive of news articles from around the world pertaining to organized crime and the COVID-19 pandemic has been updated. Please click below to download the repository, which now hosts 565 articles.

#CovidCrimeWatch is curated by Lyes Tagziria.

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Al 21 de julio de 2020, casi 15 millones de casos de COVID-19 han sido reportados y más de 610 000 muertes se han registrado en todo el mundo. Si bien en Europa ambos indicadores han bajado de forma continua en el último mes, el virus sigue su propagación en un gran número de regiones, incluidas Latinoamérica y el Caribe, África, Asia y, notablemente, Norteamérica, que destaca, en gran medida, por el resurgimiento de casos en Estados Unidos observado en las últimas semanas.

Además de la devastadora pérdida de vidas, la pandemia ha tenido, y tendrá, un efecto paralizante en la economía global. De acuerdo al Fondo Monetario Internacional, la crisis sanitaria ha detonado la peor recesión desde la Gran Depresión, y sus predicciones indican pérdidas económicas acumuladas a nivel global de más de $12 billones de dólares entre 2020 y 2021.

Es el mayor desastre económico que muchos experimentaremos en la vida, pero ¿qué significa esto para las organizaciones criminales del mundo que buscan explotar la crisis?, ¿qué significa para los empresarios y funcionarios corruptos?, ¿y para los esfuerzos de la comunidad internacional por resistir, tanto la recesión económica, como la actividad financiera ilícita?

Gobiernos alrededor del mundo han puesto a disposición de ciudadanos y comercios que luchan con el daño económico causado por el COVID-19, una cantidad de dinero sin precedentes a través de apoyos y préstamos. A finales de julio, la Unión Europea acordó un plan de estímulos por €750 000 millones. Sin embargo, como reportó el GI-TOC en nuestro artículo sobre las actividades de la mafia italiana durante la pandemia, los negocios en crisis podrían no tener otra alternativa que depender del apoyo de criminales para mantenerse a flote. Por lo tanto, es claro que proporcionar el apoyo necesario por parte del estado a ciudadanos y negocios, juega un papel crucial en la reducción de oportunidades para la explotación criminal de la crisis económica.

En manos de los criminales

A pesar de lo anterior, existe también el riesgo de que los apoyos financieros del estado terminen por enriquecer a los actores criminales, y no a quienes van dirigidos. Esto sucede por deficiencias en el debido proceso y la arraigada infiltración en ciertos sectores por elementos criminales. Por ejemplo, el 14 de julio, investigadores italianos revelaron que tres compañías acereras controladas por un supuesto miembro de la ‘Ndrangheta, un grupo criminal italiano, habían recibido más de €45 000 en fondos de apoyo del gobierno italiano. La investigación culminó con ocho arrestos y decomisos por un valor de €7.5 millones. Unos meses después, se reveló que 101 miembros de la mafia calabresa, habían recibido por meses ingresos de apoyo del estado italiano por €516 000.

En abril pasado, un artículo del periódico alemán Die Welt hacía un llamado a la canciller Angela Merkel para rechazar los llamados coronabonds, o deuda compartida de la eurozona, pues beneficiaría a los grupos de mafia italianos. El artículo fue fuertemente criticado por políticos y expertos en el tema, quienes expresaron, como se comenta arriba, que es el colapso comercial el que representa la mayor oportunidad para las organizaciones criminales. Los gobiernos, por lo tanto, no debieran abstenerse de ofrecer apoyos financieros de emergencia, sino asegurar que los mecanismos de fiscalización y el debido proceso se implementen de forma adecuada para prevenir que el apoyo del estado caiga en las manos equivocadas.

El problema de los estímulos fiscales del estado que son interceptados por actores criminales, no está limitado a Italia. Desde que Alemania aprobó, a finales de marzo, un paquete de ayuda sin precedentes con un valor de €1.1 billones, las autoridades han presentado al menos 2 500 cargos por presuntos crímenes financieros relacionados al coronavirus. Personas auto empleadas y pequeñas empresas, están reguladas con menos controles que las grandes corporaciones, lo que las convierte en un vehículo ideal para que los actores criminales defrauden al estado por millones de euros en apoyos. En Reino Unido, nueve hombres fueron arrestados en julio como resultado de una investigación a un presunto fraude que involucraba £495 000 relacionadas al Programa de Conservación del Empleo. Del otro lado del Atlántico, el Servicio Secreto de Estados Unidos circuló un memorándum que advertía sobre una red criminal nigeriana que comete fraudes a gran escala en contra de los programas de seguro de desempleo del gobierno, con pérdidas potenciales de cientos de millones de dólares.

Fraude con los apoyos del estado

El riesgo que representan aquellos oportunistas que buscan defraudar al estado también es grave. Los fraudes relacionados al coronavirus han sido abundantes en Estados Unidos, con reportes, por ejemplo, de un productor de cine que presuntamente intentó usar $1.7 millones de dólares en fondos de ayuda para pagar tarjetas de crédito personales, y dos hombres que aplicaron a más de medio millón de dólares en préstamos, al mentir sobre el número de empleados registrados en su nómina. El vecino del norte también ha sido víctima de un gran número de aplicaciones fraudulentas para el Beneficio de Respuesta Emergente Canadiense.

En Sudáfrica, cerca de 6 millones de rands, equivalentes aproximadamente a $365 000 dólares, fueron defraudados al sistema de apoyo del Fondo de Seguro de Desempleo (UIF por sus siglas en inglés) del país, y pagados a la cuenta de un solo hombre, que gastó casi todo el dinero, la mayor parte en transferencias hechas a amigos en menos de una semana. Las autoridades de procuración de justicia sudafricanas investigan si el fraude fue facilitado por oficiales corruptos de la UIF. En Esuatini, se ha reportado un sinnúmero de aplicaciones dudosas para al programa de transferencia de efectivo.

¿Estado pasivo o estado cómplice?

 

La pandemia del coronavirus es uno de los más grandes retos que la mayoría de los gobiernos ha enfrentado y enfrentará, tanto desde una perspectiva de salud, como desde la perspectiva de la destrucción económica que ha engendrado. Con enormes sumas de dinero que son distribuidas por los gobiernos para apoyar a las economías en decadencia, siempre habrá el riesgo de la ilegalidad en el sistema. En tiempos de emergencia, los bancos y otras instituciones financieras, tienen menor probabilidad de cumplir las normas vigentes que previenen que dinero procedente de actividades criminales, entre al sistema financiero. Como explica un abogado, el ímpetu de mover material humanitario a la mayor velocidad, particularmente hacia países con sanciones económicas, que son los mismos que han sido golpeados con mayor fuerza por el virus, ha generado presiones en las instituciones financieras para relajar sus procesos. Con la inmensa carga que el COVID-19 ha puesto, incluso en los gobiernos más capaces, se han tomado atajos, relajado regulaciones y otorgado grandes contratos sin licitaciones o revisiones con el rigor normal. Todo esto genera oportunidades para que la corrupción prospere.

Pero es importante marcar la diferencia entre la actividad fraudulenta que se permite debido a la presión ejercida en los sistemas financieros, y la actividad criminal que es facilitada, o incluso perpetrada, por actores criminales incrustados en el aparato del estado.

La edición correspondiente a junio y julio del Boletín de Riesgo de las Economías Ilícitas en el Este y Sur de África de Gi-TOC, reporta cómo la arraigada corrupción en el sistema de salud de Somalia, se manifiesta de nuevo al desviar para beneficio personal, la ayuda destinada para apoyar al país en la lucha contra el COVID-19. Desde marzo, Somalia ha recibido una cantidad considerable de insumos médicos donados para hacer frente al brote. Sin embargo, algunos insumos donados por aliados internacionales, han sido desviados por los mismos oficiales a cargo de la coordinación y manejo de la respuesta sanitaria.

En marzo, 13 de las oficinas y colaboradores de Transparencia Internacional en Latinoamérica, declararon que había un riesgo de ‘corrupción importante’ en los procesos de adquisición pública. De acuerdo con Alessandra Dolci, procuradora anti mafia en Milán, los grupos de la mafia se están moviendo para acaparar los contratos de eliminación de residuos médicos producidos durante la emergencia por COVID-19, a través de empresas fantasma.

En mayo, la policía brasileña allanó la casa del gobernador de Río de Janeiro, Wilson Witzel, como parte de una investigación de corrupción y COVID-19. Presuntamente Witzel coordinó, junto con su esposa, una operación criminal en la que se hacían pagos a la firma legal de esta última, desde una compañía que había ganado contratos del gobierno relacionados al coronavirus.

Los riesgos e implicaciones potenciales de la corrupción, nunca han sido más apremiantes. Expertos de Naciones Unidas han advertido del devastador costo humano de la corrupción, y argumentan que ‘si las medicinas son desviadas por que alguien pagó un soborno, gente inocente privada de tratamiento podría morir’.

 

Para las corporaciones criminales no hay paraíso

 Algunos gobiernos han tomado pasos en la dirección correcta durante la pandemia, como negar asistencia financiera a compañías registradas en paraísos fiscales. Esta fue una medida importante, pues como explica Heather Marquette en una entrevista con GI-TOC, ‘aunque no todas las compañías que están registradas en paraísos fiscales…son corruptas o criminales, la secrecía enmascara un amplio rango de actividades ilícitas’.

Los paraísos fiscales brindan la oportunidad de hospedar una gran variedad de flujos financieros ilícitos, lo que incluye el encubrimiento de ingresos ilegales y el fraude fiscal. Mientras dichas empresas reducen drásticamente el número de empleados, sus dueños continúan con el beneficio de la riqueza generada por sus finanzas offshore.

Si existe un beneficio que haya surgido de la devastación del COVID-19, es que la pandemia ha sacado a la luz la flagrante inequidad en la sociedad y el daño causado por el secreto bancario a la capacidad del gobierno para responder a emergencias nacionales con enormes sumas de ingresos fiscales, que estarían disponibles de no ser por estos paraísos.

El archivo #CovidCrimeWatch que contiene artículos y noticias de todo el mundo relacionados al crimen organizado y la pandemia por COVID-19, se ha actualizado. De clic abajo para descargar el repositorio que al día hospeda 565 artículos.

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Author

Lyes Tagziria

Lyes joined the Global Initiative in October 2017 and his primary focus is the Organised Crime Index. The Organised Crime Index for Africa was launched in September 2019 and Lyes is the Research Coordinator for the Global Organised Crime Index. He has also contributed to numerous other projects at the Global Initiative, including the launch of the Illegal, Unreported and Unregulated (IUU) Fishing Index in January 2019.
Prior to joining the Global Initiative, Lyes was concluding his academic career, obtaining a BA Politics & Economics from Newcastle University and an MSc in Security Studies from University College London (UCL). His research interests include measuring organised crime using quantitative methods, Italian organised crime groups and the links between Brexit and organised crime.
Holding dual British-Algerian nationality and having grown up in Italy, Lyes is fluent in English, French and Italian.
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