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Operation “Mondo di Mezzo” has rocked the foundations of Italian society.  This investigation by the Italian police has revealed the astonishing penetration of the mafia into the upper classes of Roman society: politicians, television personalities, sportspeople and a range of white collar professionals appear to have been corrupted and co-opted by a highly organized criminal network: “Mafia Capitale”.

Led by a former right-wing extremist and terrorist Massimo Carminati (also known as “the pirate” or “the blind man”, as he lost his left eye and mobility in one leg in a firefight while trying to escape police on the Italian-Swiss border, in 1981), this group seems to have been operating in Rome since 2000, and has implicated politicians and administrators, common criminals, former right-wing extremists, law enforcers and secret service members. Most interestingly, however, investigations have revealed that the direct participation of the traditional Italian organized crime families had been marginal in this capital-centric operation. Despite the using the term “mafia” in its title, the main actors involved in the scheme appear not to have any strong connection with the mafia, camorra or ‘ndrangheta groups that rule Southern Italy.

Key figures named in the investigation have a coloured history. Massimo Carminati led a group active in many areas of Roman society, thanks to connections with local and national politics, including the former mayor of Rome, Giovanni Alemanno, who is now accused of serving as a mediator for money laundering operations in Argentina.  Carminanti, along with Salvatore Buzzi, the founder of the social cooperative “29 Giugno”, which is widely considered as one of the most important social enterprises in Rome, held a number of public contracts for garbage disposal, reception of asylum seekers, conservation of green spaces and other services.[1]  But the police investigation revealed that through the systematic use of corruption, violence and fraud, Mafia Capitale was able to divert public funding from their expected use to various bank accounts. The exact amount of money that the organization was able to get is not certain: remarkably, during investigations, Salvatore Buzzi was wire-tapped saying that “hosting immigrants is a business far more profitable than drug dealing”.

“Mafia Capitale” also developed strong relations with Rome’s entertainment industry.  Giovanni de Carlo, the youngest among the people implicated in the probe, created a large network of “friends”, among which were enlisted many entertainers, football players, entrepreneurs and local politicians. He served as a mediator between Rome’s upper class and Mafia Capitale, acting as a fixer for people needing help from the underworld, solving problems or procuring illegal substances. While Massimo Carminati lead the group, de Carlo was the perfect front man: with a blemish-free record, he could move freely around the country and across the Italian border, transferring capital and illegal goods.[2]

De Carlo was the embodiment and epitome of the Mafia Captiale spirit. Massimo Carminati was wiretapped saying to an affiliate: “there is a world above and one below that physiologically must find a point of contact. This contact always takes place in a world-in-between where all collaborate for illegal purposes. This is why those acting on the world above will always need criminals from the world-in-between”.  In its leader’s imagination, the vision for Mafia Capitale was that it would operate on the fringes of legitimate society, becoming the intermediary and partner for every illicit operation intended to cross the border: money laundering, public funding diversion, corruption, but steering clear of the more common and sordid traditional industries of organized crime such as drug dealing or human trafficking.

As in many cases across the globe, the face of organized crime, its distinguishing characteristics and modus operandi are changing significantly, challenging the capacity of criminal justice systems to recognize and appropriately respond.  Similarly, the Italian legal system has struggled to define Mafia Capitale.  While it certainly has similarities to the traditional mafia, in the words of Flavia Constantini, the judge who signed the pre-trial detention order, “it would be a mistake to include tout court “Mafia Capitale” as a new mafia.”[3]  Italian criminology has long identified “indici di mafiosità” – or characters of mafia behavior that would allow the term to be used.  Also known as the “Metodo Mafioso,” or Mafia Method, the term is usually used to define the actions perpetrated by the classic mafia groups such as the camorra and ‘ndrangheta to gain and maintain control over their territory. Through physical and psychological pressures, these organizations obtain loyalty and silence (omertà). Using intimidation, these organizations are able to create a permanent ring of fear, capable of standing even in absence of renewed acts of violence or threats. This way, mafia and other mafia-like organizations (new mafias) are able to create a solid stronghold of imposed consensus, in which they act as anti-states, managing an alternative system of justice administration, contracts distribution, and diversion of public resources.

Instead, Mafia Capitale has employed what could be described as the “Systemic Mafia Model” whereby corruption, violence and fraud are still used but, instead of engaging directly in controlling every aspect of the local life, organizations that follow this model prefer to focus on a specific area of interest or criminal industries, working around the state rather than seeking to circumvent it, and operating at the fringes of the legal system.  American criminologists like Edwin H. Sutherland saw the emergence of a particular kind of crime, “a crime committed by a person of high social status and respectability in the course of his occupation,” from as early as the onset of the Twentieth Century. Sutherland described it as “white collar crime,” committed by individuals or companies to increase their personal or corporate profits.  With the evolution of financial markets and globalization, this has expanded to include a range of white collar, corporate and occupational crimes where actors that work with politicians, financial and legal operators to overstep regulations to increase gains and power.  These are not always recognized immediately as organized crime, as they often work discretely, take advantage of complex regulatory loopholes, or operate under many layers of apparent legality, and can evade law enforcement for long periods of time.

Understanding these changes and the dynamics that allow such evolution is crucial to adapt the tools that have been used to counter organized crime until now. The existing criminal justice instruments were designed to heavily impact organizations with strong and permanent local connections, that operated on well-known criminal business (drug dealing, money laundering, human trafficking): in other words, the tools that were created to counteract the classic Mafia Method which has allowed mafia, camorra and ‘ndrangheta to survive, in some cases for decades or even centuries. Instead in employing the Systemic Mafia Method, both traditional and new mafia groups are morphing to become an organic structure of organized criminals engaged in a large variety of illegal activities, heavily dependent on corruption and political connection to survive. The fact that the Sicilian mafia (as I mentioned in an earlier post on the decline of the Sicilian Mafia) is being forced to return to its roots precisely because it has lost its political and economical leverage.  Following this analysis, it is clear that the international index of corruption should increasingly be considered as an indicator of the risk of organized crime penetration.

The speed and fluidity of the world markets generate a virtual space that makes possible, for criminals to select the most favorable jurisdictions to conduct illegal business. Following the same rules that drive multinational enterprises, organizations like Mafia Capitale, and others that apply features of the Systemic Mafia Model, are able to chose which sector of society is most  fit to be infested.  As the unprecedented investigation now ongoing in Rome unfolds, it will probably give us significant insights into Mafia Capitale and the way criminal groups are situating themselves in the “world in-between,” at the nexus of politics, business and crime.  In particular, investigators are following the paths that highlight to Carminati’s connections with Italian secret services, national politics, right-wing extremism and freemasonry.  This should have many lessons to offer in other jurisdictions where similar challenges are being faced.  Moreover, it will highlight the efficacy of the legislative and criminal justice frameworks to respond to this new mafia model, despite having been created to counter traditional mafia methods.


El mundo intermedio: Mafia Capitale desdibuja los límites de la delincuencia organizada

La operación “Mondo di Mezzo” ha sacudido los cimientos de la sociedad italiana. Esta investigación de la policía italiana ha revelado la increíble penetración de la mafia en los estratos más altos de la sociedad romana: políticos, personalidades de la televisión, deportistas y una serie de profesionales parecen haber sido corrompidos y absorbidos por una red criminal muy bien organizada: “Mafia Capitale

Se presume que esta organización, liderada por un extremista y terrorista de derecha, Massimo Carminati (también conocido como “el pirata” o “el tuerto” ya que perdió su ojo izquierdo y la movilidad en una pierna en una balacera ocurrida mientras intentaba escapar de la policía en la frontera entre Italia y Suiza en 1981), opera en Roma desde el año 2000, y ha involucrado a políticos y administradores, delincuentes comunes, ex extremistas de derecha, policías y miembros del servicio secreto. Lo que resulta interesante es que, según las investigaciones, la participación de los grupos criminales tradicionales en esta operación ha sido prácticamente nula.  A pesar de que llevan el término de “mafia” en su nombre, los principales actores involucrados parecen no tener ninguna conexión fuerte con la mafia, la camorra o la ‘Ndrangheta que dominan el sur de Italia.

Algunas de las figuras principales mencionadas en la investigación tienen un pasado bastante colorido. Gracias a sus conexiones con políticos locales y nacionales, Massimo Carminati lideró un grupo activo en varias áreas de la sociedad romana en los que se encuentra el intendente de Roma, Giovanni Alemanno, a quien se lo acusa ahora de actuar como mediador en operaciones de lavado de dinero en Argentina. Carminati, junto con Salvatore Buzzi, el fundador de la cooperativa social “29 Giugno”, considerada uno de los emprendimientos sociales más importantes en Roma, firmaron varios contratos públicos para el vertido de basura, la recepción de individuos en busca de asilo, la conservación de espacios verdes, entre otros servicios (1). Pero la investigación de la policía reveló que, mediante el uso sistemático de la corrupción, la violencia y el fraude, Mafia Capitale logró desviar fondos públicos a varias cuentas bancarias. No se conoce con certeza la cantidad exacta de dinero que la organización llegó a obtener: increíblemente, durante unas escuchas realizadas como parte de la investigación, se puede oír a Salvatore Buzzi decir que “hospedar inmigrantes es un negocio mucho más redituable que el narcotráfico”.

Mafia Capitale también entabló relaciones fuertes con la industria del entretenimiento en Roma. Giovanni de Carlo, el menor de todos los sujetos implicados en la investigación, creó una gran red de “amigos”, entre los cuales se encontraban varios animadores, jugadores de fútbol, empresarios y políticos locales. Operaba como mediador entre la clase alta romana y Mafia Capitale, solucionando problemas y consiguiendo sustancias ilegales a cambio de dinero o favores. Massimo Carminati era el líder, y de Carlo el testaferro ideal: con un historial intachable, podía moverse libremente por el país y entre la frontera italiana, movilizando capital y productos ilegales. (2)

De Carlo era la personificación y el ejemplo perfecto del espíritu de Mafia Capitale. En una escucha, puede oírse a Massimo Carminati decirle a uno de sus socios: “hay un mundo arriba y otro abajo que fisiológicamente deben encontrar un punto de contacto. Este contacto siempre tiene lugar en un mundo intermedio, en donde todos colaboran para propósitos ilegales. Por eso es que los que trabajan en el mundo de arriba siempre van a necesitar ayuda de delincuentes que habitan en el mundo intermedio.” En la imaginación de su líder, Mafia Capitale operaría en los márgenes de la sociedad legítima, como intermediaria y socia de cada operación ilegal que necesite cruzar esa frontera: lavado de dinero, desvío de fondos públicos, corrupción, pero alejados de las industrias tradicionales más comunes y sucias de la delincuencia organizada, como el narcotráfico o la trata de personas.

Como en muchos otros casos en todo el mundo, la fachada del crimen organizado, sus características distintivas y su modus operandi están cambiando significativamente, desafiando la capacidad de la justicia penal para reconocer y responder adecuadamente. De modo similar, el sistema judicial italiano ha encontrado dificultades a la hora de definir a este grupo. Si bien Mafia Capitale tiene claramente similitudes con la mafia tradicional, en palabras de Flavia Constantini, la jueza que firmó la orden de detención, “sería un error definir a Mafia Capitale simplemente como una nueva mafia” (3). La criminología italiana identifica el “indici di mafiosità” – o características de comportamiento mafioso que permitirían el uso de ese término. También conocido como “Método Mafioso”, el término se utiliza, además, para definir los actos cometidos por grupos mafiosos típicos, como la camorra y la ´ndrangheta para ganar y mantener el control sobre su territorio.  Estas organizaciones consiguen lealtad y silencio (omertà) mediante presiones físicas y psicológicas. Estas organizaciones recurren a la intimidación para generar permanentemente un círculo de temor, lo que hace que sean capaces de mantenerse en pie incluso sin cometer nuevos actos de violencia o amenazas. De este modo, la mafia y otras organizaciones similares (nuevas mafias) logran crear un bastión sólido de consenso forzado en el cual actúan como anti-estados, manejando un sistema alternativo de administración de justicia, la distribución de contratos, y el desvío de recursos públicos.

A diferencia de los grupos mafiosos tradicionales, Mafia Capitale ha utilizado lo que puede describirse como “Modelo Sistémico Mafioso”, el cual sigue utilizando la corrupción, la violencia y el fraude pero, en vez de participar de manera directa en el control de cada aspecto de la vida local, las organizaciones que persiguen este modelo prefieren focalizarse en un área de interés o industria específica, funcionando alrededor del estado en vez de eludiéndolo, y operando en los márgenes del sistema legal. Criminólogos estadounidenses, como Edwin H. Sutherland, observaron ya a principios del siglo XX el surgimiento de una clase particular de delincuencia, “un delito cometido por una persona de alto estatus social y respetabilidad durante el curso de sus funciones”. Sutherland lo describió como “delitos de cuello blanco”, cometidos por individuos o empresas con el objeto de aumentar sus ganancias personales o empresariales. Con la evolución de los mercados financieros y la globalización, se han expandido hasta incluir una serie de delitos de cuello blanco, empresariales y ocupacionales, en donde los actores trabajan junto a políticos, operadores financieros y legales para eludir la ley a fin de aumentar sus ganancias y su poder. Este tipo de delitos no son inmediatamente considerados como delitos organizados, ya que suelen ser cometidos discretamente, tomando ventaja de lagunas jurídicas complejas, o bajo varias capas de aparente legalidad que permiten evadir la ley por largos períodos de tiempo.

Comprender estos cambios y las dinámicas que permiten tal evolución es crucial para adaptar las herramientas que hasta ahora hemos empleado para hacer frente a la delincuencia organizada. Los instrumentos existentes de la justicia penal fueron diseñados para impactar de lleno contra organizaciones con lazos locales fuertes y permanentes que operaban en negocios ilegales bien conocidos (tráfico de drogas, lavado de dinero, trata de personas): en otras palabras, para contraatacar el clásico Método Mafioso que ha permitido la subsistencia de la mafia, la camorra y la ‘ndrangheta, en algunos casos por décadas o incluso siglos. En lugar de emplear el Modelo Sistémico Mafioso, tanto la mafia tradicional como la nueva mafia están transformándose en una estructura orgánica de criminales organizados partícipes en una gran variedad de actividades ilegales, fuertemente dependientes de la corrupción y de conexiones políticas para poder sobrevivir.  De hecho, la mafia siciliana (como mencioné en un artículo anterior sobre el deterioro de la Mafia Siciliana) se está viendo forzada a volver a sus raíces precisamente porque ha perdido su ventaja política y económica. Siguiendo este artículo, es evidente que el índice internacional de corrupción debería ser considerado como un indicador del riesgo de penetración del crimen organizado.

La velocidad y la fluidez de los mercados mundiales generan un espacio efectivo que hace posible que los delincuentes seleccionen las jurisdicciones más favorables para concretar negocios ilícitos. Siguiendo las mismas reglas que las empresas multinacionales, organizaciones como Mafia Capitale y otras que comparten características similares con el Modelo Sistémico Mafioso, tienen la posibilidad de elegir el sector de la sociedad que más se ajuste a su objetivo para luego poder infestarlo. Mientras esta investigación sin precedentes sigue su curso en Roma, es probable que nos dé una comprensión importante sobre Mafia Capitale y el modo en el que los grupos criminales se sitúan en el “mundo intermedio”, en el centro de la política, los negocios y los delitos. Los investigadores están siguiendo especialmente las huellas que llevan a las conexiones de Carminati con los servicios secretos italianos, políticos nacionales, extremistas de derecha y francmasonería. Esto debería ofrecer varias lecciones a otras jurisdicciones que enfrentan desafíos similares. Además, servirá para resaltar la eficacia de las leyes y la justicia penal a la hora de dar respuestas a este nuevo modelo mafioso, a pesar de haber sido creadas para contraatacar los métodos mafiosos tradicionales.


Por Antonio de Bonis

[1] Ordinanza di applicazione di misure cautelari, 30546/10 R.G. Mod. 21, Tribunale di Roma, Ufficio VI Giudice Indagini Preliminari, pp. 930-931.

[2] By contrast, on April 2014, the US Immigration Office refused to accept the Luca Odevaine’s visa application, due to his past condemnation for drug dealing.

[3] Ordinanza di applicazione di misure cautelari, 30546/10 R.G. Mod. 21, Tribunale di Roma, Ufficio VI Giudice Indagini Preliminari, p. 33.