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Despite being one of the youngest cartels, the “Cartel Jalisco Nueva Generación” or New Generation Jalisco Cartel, (CJNG), has gained quick notoriety. The attention derives not only from its rapid growth but also from its deadly encounters with Mexican authorities. The CJNG recently showed what is capable of by shooting down a military helicopter in its namesake state of Jalisco, in northwest Mexico.

The Jalisco cartel emerged from the recent power movements in the Mexican criminal map. Nemesio Oseguera Cervantes alias El Mencho, born in 1964 in the neighbouring state of Michoacan, is considered the current leader. El Mencho is a most-wanted criminal in Mexico and in the United States with a long criminal record across the border.

The story of the CJNG is intimately linked to what has been considered one of the most powerful criminal organizations in the world, the Sinaloa Federation or Cartel of Sinaloa. In turn, the Sinaloa Federation has a deep history with the state of Jalisco. An influential generation of Mexican capos, including former Sinaloa Federation top boss Joaquín “Chapo“ Guzmán, was born in Sinaloa and schooled in Jalisco by the Guadalajara drug trafficking organization that pioneered large scale imports of cocaine from Colombia to Mexico in the 1980s.

It is believed that the CJNG began as an ad hoc group of hitmen calling themselves “los Mata-Zetas” (“the killers of the Zetas”). “El Chapo” Guzman may have commissioned the group to fight the Zetas cartel in the states of Jalisco and Veracruz.  It is believed that leadership changes, and particularly the death by Mexican authorities of Ignacio “Nacho” Coronel, a key leader of the Sinaloa Federation in Jalisco, triggered a break between the nascent CJNG and the Sinaloa Federation.

In 2010, the CJNG introduced itself to the world on YouTube. In the video posted by user “matazetas 1” (“killer of the Zetas 1”), the cartel threatens kidnappers and extorters, as a self-proclaimed guardian of the state of Jalisco. This narrative—alternatively promising protection for Jalisco and the use of extreme violence to achieve it—has been drawn on subsequent announcements in video format or banners displayed in public places, commonly known as “narcomantas” or “narcosheets”.

The CJNG quickly established itself as a fierce enemy. The young cartel was blamed for the forty-nine dead bodies that appeared around Veracruz in 2011. The victims were allegedly Zetas, although other versions indicate they were not. The events triggered an apology by the Mata Zetas in another Youtube communiqué. There they claimed they were not against the people or the authorities, only against the Zetas.

Heavily engaged in the production and trafficking of methamphetamine, the CJNG has rapidly extended its power. Over the last five years the organization has expanded its territory to include the states of Jalisco, Colima, Nayarit, Guerrero, Veracruz and Michoacán, where they have displaced the Knights Templar DTO (Caballeros Templarios). Recent reports indicate their presence also in Mexico City. But it is not just about the territories they are seizing; what has caught international attention is the way they operate.

Traditionally, emerging Mexican drug trafficking organizations seem to prefer low profile operations, leaving all the action to more established gangs. In contrast, this new drug cartel openly challenges the authorities and other rival gangs. Both the cartel’s messages and its battles are massive and somehow spectacular. In the last two months, the cartel has allegedly murdered more than 20 policemen in Jalisco.

The events of the 1st of May are another clear example of the CJNG’s power. When the federal government announced Operación Jalisco, a federal operation against drug trafficking in Jalisco and Michoacán, the CJNG quickly struck back. The organization co-ordinated 39 attacks throughout the state, including in Guadalajara, the country´s second most important city. Groups of young men working for the cartel burnt banks, petrol stations and private shops. They blocked bridges and highways with flaming buses. In perhaps the most shocking incident CJNG members used an LAW rocket to shoot down a military helicopter, killing several soldiers. Despite the group’s rhetoric about protecting Jalisco, the events of May 1 left much of the State’s population terrorized.

However, the people of Jalisco are resilient. In the aftermath of the attacks, a group of citizens used social media to call on the population to demonstrate against the violence. More than a thousand citizens came out into the streets of Guadalajara, wearing white, in silence and holding banners calling for peace. The demonstration was escorted by the same police force that had born to the brunt of the criminal organization’s attacks.

On June 7, Mexico will hold federal elections for congress and, in some places, also for local and state positions. In Jalisco, the political environment is tense with the usual political bickering in a highly-contested state. Violence is nothing new in Mexico in the run up to elections. It is well known that in drug trafficking regions, criminal groups intensify their attacks in times of elections to intimidate candidates and voters. Four candidates in the states of Guerrero, Tabasco and Michoacán have already been killed.

It is not a surprise that CJNG´s rapid growth is fuelled in part by systemic institutional weaknesses. As in many other places in México, local and state police forces in Jalisco are hobbled by corruption and a lack of resources and capacity to fight the mighty criminal groups. Last October, the state governor launched an examination to evaluate the police. Twenty per cent of the tested cops failed the evaluation.

According to a report by the Consejo Ciudadano para la Seguridad Pública (Citinzens’ Counsel for Public Safety), the growth of the CJNG has happened under the complicity of the authorities. Evidence for this theory can be found in the historical role that Jalisco has played in the drug trafficking scene. Jalisco´s proximity to the key drug importation port of Lázaro Cárdenas and poppy producing areas in the region’s highlands has ensured its importance as an international trafficking hub. This and the financial relevance of Guadalajara have made Jalisco also a prime spot for money laundering.

In a press release of April this year, the US Department of the Treasury noted that “in recent years, we have seen a rising trend in the erosion of historically powerful cartels alongside the emergence of new drug trafficking organizations like CJNG and its close ally Los Cuinis DTO.  These two organizations have rapidly expanded their criminal empire in recent years through the use of violence and corruption.”

Some experts already consider the Jalisco cartel as the most important drug trafficking organization in Mexico. According to Jorge Chabat, a security expert member of the Global Initiative Network, the CJNG is without a doubt one of the most powerful cartels due to the size of its economic capital. Although it may be too early to compare the Jalisco Cartel with older transnational criminal organizations such as the Sinaloa Federation.

However, the CJNG has begun to move away from exclusively focusing on the U.S. and Mexican drug markets. According to a recently published assessment by the National Chamber on the Transformation Industry (CANACINTRA), the Jalisco cartel has expanded its cocaine trafficking operations in Japan, Indonesia and Hong Kong. According to CANACINTRA, profit levels in these markets can be as much as 35 times higher than on the American market. The rapid growth of East Asia’s drug market suggests the criminal group may well be positioned to become very large, and very dangerous.

The CJNG has also sought to use international experts to train its enforcement units. According to reports cited by the Proceso magazine, the Colombian insurgent group FARC has been providing training to CJNG’s hitmen. FARC members have denied the claims but the Jalisco cartel has already shown that their militarized and guerrilla strategy is big enough to paralyse big cities and get immediate international attention. It is also a fact that the Jalisco cartel employs a sophisticated media strategy—including social media—to heighten the impact of its strikes. All this indicates that it may be only a question of time until the CJNG truly becomes one of the most powerful drug trafficking organizations worldwide.

However, this high profile could also be counter-productive for the Jalisco cartel, as pointed out by Chabat. According to the drug trafficking expert, what happened on May 1st may be detrimental to the criminal organization:

It is not a beneficial strategy for the cartel to defy the Mexican Army in such an open fashion. This strategy has more to do with less experimented leaderships that may have believed that the Mexican Army can be easily intimidated. But the authorities will not tolerate these offences and they will retaliate with all the necessary force. So we may see a weakening of the CJNG in a short term.

So far, this prediction seems to be coming true. According to Mexican officials on May 22nd, 42 presumed criminals were killed in a massive confrontation between authorities and drug cartel gunmen. The death toll is one of the biggest in recent battles and no doubt it would represent the hardest blow yet to the Jalisco Cartel.

But, as we have seen in the bloody history of the war against drugs in Mexico, the “Mano-dura” (Iron fist) strategy may not lead to a happy ending. The experience in recent years has shown the abuses of power and human rights violations that come with heavy-handed militarized operations. Serious and sustained intelligence work will be needed to combat a criminal organization that has indeed a great capital and capacity to coordinate attacks in big cities to terrorize the population while defying the military.

The fight against the Jalisco Cartel demands a coordinated approach that takes into account the vulnerabilities of the local, state and federal authorities. The challenge is extremely large, requiring strong institutions in a country infested with violence and corruption. And this battle, with an ever-growing number of enemies, is not only waged in Jalisco but all over Mexico.

El Cartel de Jalisco: la nueva amenaza que está azotando a México

A pesar de ser uno de los carteles de formación más reciente, el Cartel Jalisco Nueva Generación (CJNG) ha ganado rápida notoriedad internacional por sus desafiantes enfrentamientos con las autoridades. El CJNG ha mostrado ya de lo que es capaz al derribar un helicóptero de la fuerza armada en Jalisco, el estado mexicano que le ha dado nombre y fama.

El cartel de Jalisco surge de los recientes cambios de liderazgo en el organigrama criminal mexicano. Nemesio Oseguera Cervantes alias “El Mencho”, nacido en 1964 en el estado de Michoacán, es considerado el actual líder de la organización. El Mencho es uno de los criminales más buscados en México y Estados Unidos y tiene un largo historial criminal en ambos lados de la frontera.

La historia del cartel está ligada a la Federación de Sinaloa, una de las organizaciones de tráfico de drogas más poderosas a nivel mundial. A su vez el cartel de Sinaloa también tiene su historia en el estado de Jalisco. Una generación importante de capos mexicanos, incluyendo a Joaquín “El Chapo” Guzmán ex-líder del cartel de Sinaloa, nació en Sinaloa y se formó en Jalisco, en las filas del famoso cartel de Guadalajara que instituyó las importaciones de cocaína a gran escala desde Colombia en la década de los ochentas.

Se presume que el CJNG fue en sus inicios un grupo ad hoc autodenominado “los Mata-Zetas” . El “Chapo Guzmán” habría comisionado a este grupo de sicarios para acabar con los Zetas en los estados de Jalisco y Veracruz. Se cree que los cambios de liderazgo, en particular la muerte de Ignacio “Nacho” Coronel, importante jefe de la Federación de Sinaloa en Jalisco, fue lo que detonó un rompimiento entre las asociaciones.

El Cartel de Jalisco Nueva Generación se dio a conocer al mundo a través de la plataforma Youtube. En un video publicado en 2010 por el usuario “matazetas 1”, el cartel amenaza a secuestrados y extorsionadores y se presenta como grupo protector del estado de Jalisco. Esta narrativa justiciera y amenazante ha seguido en comunicados subsecuentes, ya sea presentados en videos o como mensajes impresos a gran escala, conocidos como “narcomantas”, que son colocados en puntos visibles para la ciudadanía.

El CJNG pronto adquirió la reputación de ser un peligroso rival. Se cree que esta asociación fue la responsable de los 49 cadáveres que aparecieron en diferentes puntos del estado de Veracruz en Septiembre de 2011. Estos eventos pudieron haber detonado una disculpa del grupo criminal en otro comunicado por Youtube. En ese video, el CJNG alega no estar en contra del pueblo o las autoridades, solo en contra de los Zetas.

Hoy se sabe que el cartel de Jalisco está envuelto en la producción y tráfico de metanfetamina. En apenas cinco años, el CJNG se ha ido fortaleciendo en los estados de Jalisco, Colima, Nayarit, Guerrero, Veracruz y Michoacán, donde han ido desplazando a los Caballeros Templarios. También informes recientes indican presencia del CJNG en la Ciudad de México. Pero más allá de la expansión territorial, es la manera de operar de este cartel lo que ha llamado la atención a nivel mundial.

Tradicionalmente los carteles jóvenes solían preferir operaciones de bajo perfil y dejaban la acción para los grupos criminales más establecidos. Sin embargo, este nuevo cartel desafía abiertamente a las autoridades y a sus rivales. Sus mensajes así como sus batallas son actos masivos y de cierta manera espectaculares. En los últimos dos meses, se cree que el cartel ha asesinado ya a más de 20 policías en Jalisco.

Los hechos del pasado primero de mayo son un ejemplo claro del poderío de este cartel. Cuando el gobierno federal anunció un operativo para atacar el narcotráfico en Jalisco y Michoacán, el CJGN lanzó ataques coordinados en 39 puntos que abarcaron casi todo el estado, incluyendo Guadalajara, la segunda ciudad más grande de México. Grupos de jóvenes trabajando para el cartel incendiaron bancos, gasolineras y negocios privados. Bloquearon calles y puentes con autobuses en llamas. El CJNG logró derribar un helicóptero del ejército y varios militares perdieron la vida. A pesar de la retórica protectora del cartel, los habitantes de Jalisco se sintieron desprotegidos y aterrorizados.

Pero el pueblo de Jalisco muestra resiliencia. Después de los disturbios, un grupo de ciudadanos convocó a una marcha a través de las redes sociales. Sin líderes, de blanco, en silencio y con carteles llamando a la paz, más de mil ciudadanos tomaron las calles de Guadalajara. La marcha estuvo escoltada por la misma policía que ha estado peleando a los grupos criminales.

El 7 de Junio se llevarán a cabo elecciones federales para elegir miembros del congreso y en algunos lugares también habrá elecciones locales y estatales. En Jalisco, el ambiente político está que arde con las declaraciones de partidos políticos desprestigiándose unos a otros. Los actos violentos en tiempos electorales no son cosa nueva en México. Se sabe que en ciertas regiones plagadas por el narco, los grupos criminales intensifican ataques durantes periodos preelectorales para intimidar a candidatos y votantes. En esta contienda, ya han sido asesinados cuatro candidatos en los estados de Guerrero, Michoacán y Tabasco.

No es una sorpresa que el rápido crecimiento del CJNG esté auspiciado en parte por las debilidades sistémicas institucionales. Como sucede en muchos otros lugares de México, los cuerpos de seguridad locales y estatales están sumamente debilitados por la corrupción y la falta de recursos para enfrentar a los poderosos grupos criminales. En octubre pasado, una evaluación de la policía del estado reprobó a más del 20 por ciento de los oficiales evaluados.

Según un reporte del Consejo Ciudadano para la Seguridad Publica el Cartel de Jalisco ha crecido, en parte, debido a la complicidad de las autoridades. Evidencia para esta teoría se puede encontrar en el papel histórico que Jalisco ha jugado en la escena mundial del tráfico de drogas. La proximidad del estado con el puerto de Lázaro Cárdenas, importante punto para la importación de drogas y precursores químicos, y con la zona montañosa donde se produce amapola, le han asegurado un lugar privilegiado para el tráfico de estupefacientes.

El Departamento del Tesoro del Gobierno de los Estados Unidos ya ha incluido al CJNG y a sus aliados la banda de “Los Cuinis”, en la lista de la Oficina de Control de Activos. En un comunicado publicado el mes pasado la dependencia señala:

“En años recientes hemos visto una creciente tendencia que indica la erosión de los históricamente poderosos carteles, a la par que van emergiendo nuevas organizaciones de tráfico de drogas como el CJNG y sus aliados cercanos Los Cuinis. Estas dos organizaciones han expandido rápidamente su imperio criminal en años reciente con el uso de violencia y corrupción. Hoy están entre las organizaciones de narcotráfico más poderosas de México.”

Algunos expertos aseguran que el Cartel de Jalisco es ya el grupo delictivo más peligroso del país. Según Jorge Chabat, miembro de la red de expertos de la Global Initiative Against Transnational Organized Crime, el Cartel Jalisco Nueva Generación es sin duda uno de los carteles más poderosos gracias al capital que rápidamente ha logrado acumular. Aunque todavía no se puede comparar con la franquicia global establecida por el Cartel de Sinaloa a lo largo del tiempo.

Sin embargo el Cartel de Jalisco ha mostrado la flexibilidad necesaria para poder seguirle los pasos a los carteles más viejos. Según un estudio recién publicado por la Cámara Nacional de la Industria de la Transformación (CANACINTRA) , el Cartel de Jalisco ha logrado posicionarse rápidamente en el mercado ilícito de drogas gracias a un novedosos modelo alrededor de la introducción de cocaína de alta calidad a Japón, Indonesia y Hong Kong (China) para su venta almenudeo en un mercado boutique. Según la CANACINTRA, Asia proporciona ganancias que pueden ser hasta 35 veces más altas que las que otorga el mercado americano. El rápido crecimiento del mercado de drogas en Asia del Este sugiere que este grupo criminal está posicionado para llegar a ser muy grande y muy peligroso, muy pronto.

EL CJNG también está buscando enlistar la experiencia de los mejores expertos a nivel mundial. Según reportes donde la revista Proceso citas fuentes anónimas, las Fuerzas Armadas Revolucionarias de Colombia (FARC) han dado entrenamientos a los sicarios del CJNG. Las FARC han desmentido desde Colombia dicho reporte, pero de lo que no puede haber duda es que el CJNG ha demostrado contar con la estrategia militarizada y guerrillera para paralizar grandes ciudades y atraer atención internacional inmediata. Es un hecho también que el Cartel de Jalisco sabe como usar las redes sociales para atestar golpes mediáticos. Parecería pues que solo es cuestión de tiempo para que el CJNG se convierta en verdad en uno de los carteles de la droga más poderosos del mundo.

Pero este perfil tan notorio podría también ser contraproducente para el Cartel de Jalisco. Según Chabat los hechos violentos del primero de mayo podrían ser un mal cálculo:

“No es buena estrategia para el cartel desafiar abiertamente al Ejército Mexicano. Esta estrategia tiene que ver con liderazgos menos experimentados que han creído que pueden retar y vencer a las fuerzas armadas. Pero esto no va a ser tolerado por las autoridades y seguramente vamos a ver un debilitamiento del cartel a corto plazo.”

Por lo pronto esta predicción parece estar tomando forma. De acuerdo con autoridades mexicanas, el 22 de mayo, 42 presuntos criminales del CJNG murieron en una confrontación con fuerzas federales. El saldo de muertos es una de las cifras más grandes en enfrentamientos registrados hasta ahora en la guerra contra las drogas. Sin duda podría ser también el más duro golpe al cartel de Jalisco.

Pero como se ha visto en la historia sangrienta de la guerra contra las drogas en México, la estrategia de “Mano Dura” no lleva a ningún final feliz. La experiencia reciente ha mostrado los abusos de poder y violaciones a los derechos humanos que suceden durante las operaciones militarizadas contra el tráfico de estupefacientes. Se requerirá pues de un trabajo de inteligencia serio y eficaz para combatir la descomposición que dio pie al vertiginoso crecimiento del Cartel Jalisco Nueva Generación.

La lucha contra el CJNG necesita una estrategia coordinada que tome en cuenta las vulnerabilidades de las autoridades locales, estatales y federales. El desafío es monumental y se requieren instituciones fuertes en un país mermado por la violencia y la corrupción. Y recordemos que esta gran batalla no solo se libra en Jalisco, sino en muchas otras partes del país.

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