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As part of the ongoing Sixth Session of its Conference of Ministers of Drug Control in Addis Ababa, the African Union has just released a new report, Comprehensive Assessment of Drug Trafficking and Organised Crime in West and Central Africa available in four languages.

Authored by a team from the Global Initiative against Transnational Organised Crime Secretariat — Mark Shaw, Tuesday Reitano, and Marcena Hunter — the report draws on over 500 documents in several languages to paint a detailed picture of the organised criminal landscape across a West and Central Africa, and to assess its implications for governance, security and development.

The report found that the victims of organized crime in these regions are often some of the world’s poorest and most vulnerable societies, and organised crime exacerbates that vulnerability.  Thousands upon thousands of families in rural areas of Central Africa lack either access to quality medicines or the money to buy them, and having a family member fall ill after taking a counterfeit pill can mean extreme hardship. West Africans exploring the new opportunities that internet access affords them are all too often easy prey for the so-called 419 scammers, entrusting hard-earned savings to strangers without understanding the consequences.  Children with bright futures are subjected to abuse in the context of trafficking and exploitation of criminal groups.  And these are just a handful of the criminal pursuits common in West and Central Africa.

The report structures transnational organised crime into three categories of criminal activity: historical crimes, new and evolving crimes, and criminal enablers.  Crimes in the first category have long existed in a transnational form in the region, and include many of the region’s (and the world’s) most lucrative illicit activities: drug trafficking, human trafficking, and the smuggling of goods.  The second category includes crimes which are either more recent or, if not, have previously been restricted to more localized contexts and have only recently taken on transnational aspects; examples include cybercrime, maritime piracy, and the illegal disposal of toxic waste.  Finally, criminal enablers, such as money laundering and arms trafficking, are crimes in their own right, but are primarily practiced in the service of a larger-scale crime.

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The report comes to several noteworthy conclusions:

First, organised crime has contributed, and continues to contribute, to state fragility in West and Central Africa. This contribution can be direct, such as the Bissau-Guinean military’s extensive, hands-on participation in the cocaine trade, or it can be indirect, as when governments are unable to implement social programs because of lost tax revenue thanks to the pervasiveness of smuggling.

Second, organised crime increases violence and insecurity, although often in different ways than those seen in regions like Latin America. In the African context, the report argues, organised crime increases insecurity less by threatening the lives of individuals on a daily basis than by weakening states and thus fostering the creation of protection markets. Protection markets are less predictable and regulated than a well-functioning state police force, and therefore increase insecurity on the levels of communities and societies.

Finally, the report finds that organised crime inflicts social and economic damage on West and Central African states, by facilitating socially damaging behaviour like drug addiction and by concentrating wealth and power in the hands of comparatively few well-armed criminals.

While these represent an enormous range of difficult problems, the report offers some broadly applicable recommendations for how to better comprehend and begin to address these issues.

First and foremost, the authors note that there is a problematic dearth of African scholarship and African thinkers in the literature on transnational organised crime. According to the authors’ calculations, some 80% of all United Nations Security Council pronouncements on organised crime relate to Africa, and 51% to West or Central Africa. Yet only 8% of the more than 350 documents upon which the report is based were produced by West or Central African sources.

The implications of this are that the discourse and responses on organised crime remain driven by an external security lens, without local knowledge, expertise or ownership being mobilized in the fight against African organised crime.  The domination of the literature by external, and usually Western, sources has also meant that organised crime in West and Central Africa is generally framed in terms of the threat it poses to these foreign authors’ countries and regions rather than potentially more pressing domestic priorities.  It has thus become an issue of security and border control, rather than reducing vulnerability and improving development.

The report’s second major conclusion is that this framing needs to change, and that the debate on African organised crime needs to be reoriented towards development rather than security. The Global Initiative has outlined the reasoning in the ongoing debates around the Development Dialogue, and it holds true in the African case.  As with any other development initiative, regional and local approaches and ownership to transnational organised crime in Africa are and will remain critically important.

In its work throughout the continent, from facilitating discussions of organised crime in Southern Africa to aiding IGAD with an assessment of organised crime in its member states, the Global Initiative has worked to promote regional involvement and ownership of solutions to the TOC problem, and this report calls for more of the same.

Download the full report here: http://sa.au.int/en/content/comprehensive-assessment-drug-trafficking-and-organised-crime-west-and-central-africa

La Unión Africana analiza el narcotráfico y la delincuencia organizada en África Occidental y Central

Como parte de la Sexta Sesión de su Conferencia de Ministros sobre Control de Drogas en Addis Ababa, la Unión Africana acaba de publicar un nuevo informe titulado  “Comprehensive Assessment of Drug Trafficking and Organised Crime in West and Central Africa” (Evaluación exhaustiva del Narcotráfico y de la Delincuencia Organizada en África Occidental y Central) disponible en cuatro idiomas.

El informe, escrito por un equipo de The Global Initiative Against Transnational Organized Crime –  Mark Shaw, Tuesday Reitano, y Marcena Hunter – se sirve de más de 500 documentos en varios idiomas para brindar un panorama amplio de la delincuencia organizada en África Occidental y Central y para evaluar sus implicancias a nivel de gobierno, seguridad y desarrollo.

Este informe revela que generalmente son algunas de las sociedades más pobres y vulnerables las víctimas de la delincuencia organizada en estas regiones, y que la delincuencia organizada exacerba esa vulnerabilidad. Miles y miles de familias en zonas rurales de África Central no tienen acceso a medicamentos de calidad o al dinero para conseguirlos, y cualquier miembro de la familia que se enferme por ingerir medicamentos falsos puede resultar en una situación extremadamente difícil de manejar. Los africanos occidentales están explorando las nuevas oportunidades que les ofrece el acceso a Internet, y en ocasiones se convierten en presa fácil de los llamados estafadores 419, confiándole sus ahorros de toda la vida a extraños sin entender las consecuencias. Niños con futuros brillantes sufren los abusos del tráfico y la explotación por parte de grupos criminales. Y estos son sólo algunas de las actividades delictivas comunes en el oeste y centro africano.

El informe estructura a la delincuencia transnacional organizada en tres categorías de actividad criminal: delitos históricos, delitos nuevos y en evolución, y facilitadores. Los delitos de la primera categoría han tenido por mucho tiempo un carácter transnacional en la región, e incluye muchas de las actividades ilícitas más lucrativas de la región (y del mundo): el tráfico de drogas, la trata de personas, y el contrabando de productos. La segunda categoría incluye delitos que son más recientes o, si no, que antes estaban restringidos a contextos más localizados y que sólo en el último tiempo han tomado características transnacionales. Entran en esta categoría, por ejemplo, los delitos cibernéticos, la piratería marítima, y el vertido ilegal de desechos tóxicos. Por último, los facilitadores, como el lavado de dinero y el tráfico de armas, son delitos en sí mismos pero son cometidos fundamentalmente para servir a otros delitos de mayor nivel.

El informe llega a varias conclusiones importantes:

Primero, la delincuencia organizada ha contribuido, y sigue haciéndolo, a la fragilidad de los estados en el centro y oeste africano. Esta contribución puede ser directa, como en el caso de la amplia participación militar en Guinea-Bissau en el comercio de la cocaína, o indirecta, como cuando los gobiernos no pueden implementar programas sociales por no contar con los ingresos provenientes de impuestos debido a la gran extensión del contrabando.

Segundo, la delincuencia organizada eleva el grado de violencia y seguridad, aunque en ocasiones difiere de los tipos vistos en regiones como Latinoamérica. El informe señala que en el contexto africano, la delincuencia organizada aumenta la inseguridad, no tanto por la amenaza a la vida de las personas de manera cotidiana, sino más bien por la debilitación de los estados, fomentando de este modo la creación de demanda de servicios de seguridad privada. Los mercados de seguridad son menos predecibles y regulados que las fuerzas policiales públicas, aumentando así la inseguridad de las comunidades y sociedades.

Por último, el informe revela que la delincuencia organizada causa daños sociales y económicos en los estados del África Central y Occidental mediante la incitación a comportamientos socialmente destructivos, como la adicción a las drogas, y la concentración de riqueza y poder en las manos de criminales armados.

Si bien estas situaciones mencionadas conforman un gran abanico de problemas complejos, el informe ofrece algunas recomendaciones ampliamente aplicables sobre cómo poder entender mejor estos asuntos y comenzar a tratarlos.

Primero y principal, los autores hacen notar la existencia de una tasa de escolaridad  preocupantemente baja y una falta de profesionales africanos que se ocupen de analizar la delincuencia transnacional organizada. De acuerdo con las estimaciones de los autores, el 80% de todos los pronunciamientos del Consejo de Seguridad de las Naciones Unidas sobre el crimen organizado está relacionado con África, y el 51% con el oeste y centro del continente. Aun así, solo el 8% de los más de 350 documentos sobre los que se basa el informe fueron producidos por fuentes originarias de esta región.

Este dato implica que los discursos y las respuestas al crimen organizado siguen siendo conducidos por miradas externas, sin conocimiento local o experiencia que se movilice para pelear contra la delincuencia organizada en África. Este dominio de la información por fuentes externas, usualmente occidentales, también significa que la delincuencia organizada en el centro y en el oeste africano se encuentra generalmente enmarcada en torno a las amenazas que la misma representa para los países y regiones de esos autores y no tanto en las prioridades locales. Por lo tanto, se ha convertido en un asunto de control de seguridad y fronteras en lugar de tratar de reducir la vulnerabilidad y mejorar el desarrollo.

La segunda conclusión principal que se desprende de este informe está relacionada con la necesidad de un cambio en el marco y de una reorientación del debate sobre la delincuencia organizada en África hacia el desarrollo y no tanto hacia la seguridad. Global Initiative ha delineado la estrategia en los continuos debates en su programa Development Dialogue que aplican al caso africano. Como en cualquier otra iniciativa de desarrollo, las estrategias locales y regionales para hacerle frente a la delincuencia transnacional organizada en África son y serán de una importancia crucial.

En su trabajo por todo el continente, desde la creación de espacios para la discusión sobre la delincuencia organizada en el sur africano hasta la colaboración con IGAD en las evaluaciones del crimen organizado en sus estados miembro, Global Initiative se ha esforzado en promover la participación regional y soluciones para los problemas que acarrea la delincuencia transnacional organizada. Este informe llama a más de lo mismo.

Comprehensive Assessment of Drug Trafficking and Organized Crime in West and Central Africa, 2014

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