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The daily comings and goings across the Ponte de Amizade (“Friendship Bridge”), which connects the cities of Ciudad del Este, Paraguay, and Foz do Iguaçu, Brazil, give a new meaning to the term “free trade.” Spanning the River Paraná some 14 kilometers south of the world’s largest hydroelectric dam, the bridge provides a direct connection between the cheap labor and soybean fields of Paraguay and the 200 million consumers of Brazil. As much as $5 billion worth of goods cross the Ponte de Amizade or the nearby riverbanks every year, which, given that Paraguay’s total GDP amounts to barely $30 billion, is a fairly alarming amount. Alarming, that is, because essentially none of it is legal.

Ciudad del Este (literally, “City of the East”) has long been the engine of the Paraguayan economy, which has spent most of the last century and a half trying to recover from a catastrophic defeat in the War of the Triple Alliance. Two factors account for Ciudad del Este’s relative prosperity. The first, and more recent, is water. The Itaipu hydroelectric dam, completed in 1984, produces 75% of Paraguay’s electricity and 17% of Brazil’s, with Brazil paying Paraguay some $360 million per year for its share. The construction and operation of the dam have created thousands of jobs in the area and paved the way for the creation of industrial parks and other commercial ventures. In addition, the nearby Iguaçu Falls, which can be accessed from Paraguay, Brazil, and Argentina, draw tourists from all over the world to all three sides of the triple border.

But electricity’s contribution to Ciudad del Este, and to Paraguay as a whole, is dwarfed by the second driver of the city’s economy: smuggling and trafficking, on the biggest and the smallest of scales. Ciudad del Este is Paraguay’s second-largest city, and Foz do Iguaçu is the largest Brazilian city on the Paraguayan border, making the crossing a natural choice for overland trade. Brazil, however, has notoriously high tariff barriers to imported goods. In addition to the official imposto sobre importação (import tax), which can range from 0-35%, imports are subject to state sales taxes (17-19%), federal excise taxes (up to 300%), and several other smaller fees and charges. Faced with such high monetary costs and miles of red tape, most Esteño (as city residents are known) traders decide to smuggle their goods across the border instead.

At the least complicated end of the Esteño smuggling spectrum are tens of thousands of small-time traders. Known as sacoleiros, thanks to their ubiquitous overstuffed shopping bags (saco means “bag” in Portuguese), they account for the majority of the 30-40,000 people who cross the Ponte da Amizade every day. Paraguay’s import duties are far lower than Brazil’s, and Ciudad del Este’s airport receives enormous amounts of cargo from Asia ultimately destined for Brazil. Many sacoleiros earn a living through illicit international arbitrage, buying low in Paraguay and selling high(er) in Foz do Iguaçu. Ordinary Brazilians flock to the border in large numbers as well, regularly flouting the official $300-per-month duty-free allowance to buy foreign goods in bulk.

Most sacoleiros work on a small scale, but there are also larger criminal enterprises at work in the Triple Frontier. Some of them are sent to Ciudad del Este from Brazilian cities thousands of kilometers away to fulfill transactions placed on the internet, charging a commission of 10-15% for their travel time and the risk of capture by the police. There have even been instances in which these long-distance sacoleiros have formed convoys of hundreds of buses in order to increase their odds of making it safely past the police.

Above the sacoleiros, there are some truly vast criminal networks operating in the Triple Frontier area. One of their biggest activities is the smuggling of cigarettes from Paraguay into Brazil. Paraguayan cigarettes make up some 30% of the market in Brazil, and 60% in the Brazilian state of Paraná, which includes Foz do Iguaçu, despite the fact that Brazil does not legally import a single cigarette from Paraguay. Speaking in 2009, the chief of the Brazilian customs service in Foz do Iguaçu estimated that 20-30 billion cigarettes are smuggled from Paraguay into Brazil every year, with a market value of some R$4.5 billion (US$1.88 billion). It is not clear where the profits from the contraband are going, but there is evidence that smuggled Paraguayan cigarettes have been used to fund insurgents and criminal groups in other countries, such as the Colombian FARC rebels.

Many of the cigarettes smuggled into Brazil are produced at the Tabacalera del Este factory, operated by a company called Tabesa and located just north of Ciudad del Este in the city of Hernandarias. The factory can produce 18 billion cigarettes per year, or an astonishing 579 per second. Many of these cigarettes are boxed up and put onto boats that cross the River Paraná or nearby Lake Itaipu, in order to avoid the increased risk of detection on the Ponte de Amizade.

Once in Brazil, the cigarettes are loaded into trucks. Smugglers commonly hide the cigarettes among other cargo—common ruses include concealing them amongst boxes of corn or putting them in cold-storage cases normally used for meat or chicken. The BR-227, the main road leading from Foz do Iguaçu towards the rest of Brazil, is heavily patrolled by police, so the cigarette traffic heads southeast instead, along the Paraguayan and Argentine borders and eventually to the state of Rio Grande do Sul, the southernmost state in Brazil. Between 2012 and 2013, the illegal cigarette trade in Rio Grande do Sul increased by 54%, becoming even more lucrative than the drug trade there.

Attempts to combat cross-border smuggling by the two governments have met with mixed results. On the positive side, although there are still billions of dollars’ worth of business done in cash in Ciudad del Este every year, most of which is illicit, it has fallen some way from the period in the 1990s in which it ranked third worldwide in cash transactions, behind only Hong Kong and Miami. Another factor that has helped to curb the flow is the Regime de Tributação Unificada (RTU; “Unified Tax Regime”), introduced in 2012. The RTU implemented a simplified tax scheme for small businesses conducting cross-border transactions in electronics, household appliances, and other technological goods. Since the RTU’s introduction, electronics smuggling in the Triple Frontier region has dropped precipitously.

But as events like the seizure on 15 August 2014 of R$100 million (US$41.8 million) worth of contraband alcohol, weapons, and medicines, captured in a hotel parking lot in Foz do Iguaçu, clearly demonstrate, the authorities have a long way to go. Part of the problem has to do with manpower. The Brazilian side of the border is not the issue. According to Eduardo,* a logistics officer with the Brazilian army stationed near the country’s southern frontier, a large majority of the country’s armed forces are stationed within 150 kilometers of the border with Paraguay, Argentina, or Uruguay. Moreover, within that 150-kilometer zone, the army actively supports the federal and/or local police forces whenever the latter requests assistance.

In Paraguay, however, it is a different story. As of March 2010, the Paraguayan government had allotted merely eight anti-narcotics special agents and two anti-drugs prosecutors for the entirety of the Alto Paraná department, which includes Ciudad del Este, with a single vehicle among them. Despite being landlocked, Paraguay maintains a navy to patrol its rivers and lakes; there is even a naval office in Ciudad del Este, but it has no boats. According to Eduardo, this lack of resources hampers what enforcement efforts do exist, especially regarding the smuggling of cigarettes and narcotics: “if you come from Ciudad del Este to Brazil, and the cops stop you on the bridge [to Brazil], [you] just throw the cigarettes off the bridge, and there’s someone in a boat who catches them, and they just bring them into Brazil again.”

Lurking behind these stories of rampant smuggling and impotent law enforcement is one final piece of the area’s puzzle. Ciudad del Este is home to some 20,000-30,000 Muslims, most of whom are heavily involved in the city’s cash-based illicit economy. For more than a decade, there have been persistent rumors that these merchants fund Hezbollah and other terrorist groups, and that Hezbollah even maintains operational bases and training facilities in the Triple Frontier. In 2008, members of the Bush Administration told American media that they believed that Hezbollah was responsible for the 1994 bombing of the Jewish Community Center in Buenos Aires, and that the group had planned its attack in Paraguay. The RAND Corporation estimated in 2009 that Hezbollah earns US$20 million annually in and around Ciudad del Este.

All of the above accusations remain quite controversial. Argentina’s government has accused Hezbollah of carrying out the 1994 bombing, but investigations have been inconclusive. Even when links have been more firmly established, such as the 2013 arrest of Hamzi Ahmad Barakat, a Lebanese citizen who ran a business in the Triple Frontier region, reality often fails to match the accusations and expectations. Mr. Barakat was accused of trafficking arms, drugs, and explosives, but the only charges pressed against him were for fraud in the clothing business. For his part, Eduardo expressed skepticism regarding the Hezbollah accusations. “We all hear rumors about this subject in Brazil,” he said, “but we don’t see anyone doing anything wrong. We [don’t] see them training; if they come inside Brazil or next to the frontier, we would know.” He agreed that there are large numbers of Muslims in and around Ciudad del Este, and that many of them have connections to Gaza, Syria, and other conflict areas, but stressed that they are nothing more than “normal people.”

With or without Hezbollah, Ciudad del Este and Foz do Iguaçu form the nexus of local, regional, and global networks of organized criminals, which, if left unchecked, will continue to pose a threat to the safety and security of hundreds of millions of people in Brazil and elsewhere.

* Name changed to preserve anonymity; Photo credit: Renato Alvez da Costa, Brazil


Buenos vecinos: el contrabando en la Triple Frontera sudamericana

Las idas y vueltas diarias por el Puente de la Amistad, que conecta Ciudad del Este (Paraguay) y Foz do Iguaçu (Brasil), le dan un nuevo significado al término “libre comercio”. El puente, que atraviesa el Río Paraná a unos 14 kilómetros al sur de la mayor represa hidroeléctrica del mundo, conecta directamente la mano de obra barata y los campos de soja de Paraguay con los 200 millones de consumidores en Brasil. Cada año, cruzan por el Puente de la Amistad o por las riberas cercanas mercadería valuada en unos $5 billones, una cifra alarmante considerando que el PBI de Paraguay ronda los $30 billones. Sí, alarmante, porque básicamente nada de esa mercadería es legal.

Ciudad del Este ha sido por mucho tiempo el motor de la economía paraguaya, que ha pasado la mayor parte del último siglo y medio tratando de recuperarse de su catastrófica derrota en la Guerra de la Triple Alianza. Dos son los factores responsables de la relativa prosperidad de Ciudad del Este. El primero, y el más reciente, el agua. La reserva hidroeléctrica de Itaipú, finalizada en 1984, produce el 75% de la energía eléctrica de Paraguay y el 17% de la de Brasil, quien le paga a Paraguay unos $360 millones anuales por su cuota parte. La construcción y operación de la represa ha creado miles de puestos de trabajo en la zona y dio lugar a la creación de parques industriales y otros emprendimientos comerciales. Además, las Cataratas del Iguaçu, que pueden accederse desde Paraguay, Brasil y Argentina, atraen a turistas de todo el mundo a los tres lados de la triple frontera.

Pero la contribución de la generación de energía eléctrica a Ciudad del Este, y a todo Paraguay, se ve eclipsada por el segundo motor de la economía de la ciudad: el tráfico y el contrabando en mayores y menores escalas. Ciudad del Este es la segunda ciudad más grande de Paraguay, y Foz do Iguaçu es la ciudad brasilera más grande en la frontera con Paraguay, lo que hace que el cruce de una ciudad a otra sea una opción natural para el comercio por tierra. Sin embargo, Brasil tiene, notoriamente, altas barreras arancelarias para bienes importados. Además del imposto sobre importação (impuesto sobre importaciones), que varía desde 0-35%, las importaciones están sujetas a los impuestos nacionales sobre ventas (17-19%), impuestos federales sobre bienes específicos (hasta 300%), y otros cargos y tasas similares de menor valor. Con costos monetarios tan altos y cientos de trámites burocráticos, la mayoría de los comerciantes esteños (como se los conoce a los residentes de esta ciudad paraguaya) optan por contrabandear sus productos a través de la frontera.

En el extremo menos complicado del espectro esteño de contrabando se encuentran decenas de miles de pequeños compradores. Conocidos como sacoleiros por la cantidad de bolsas de compras atiborradas que llevan (saco en portugués significa “bolsa”), estos sujetos representan la mayoría de las 30-40.000 personas que cruzan diariamente el Puente de la Amistad. Los impuestos sobre importaciones en Paraguay son mucho menores a los aplicados en Brasil, y el aeropuerto de Ciudad del Este recibe enormes cantidades de cargamentos desde Asia destinados finalmente a Brasil. Muchos sacoleiros se ganan la vida con el arbitraje ilícito internacional, comprando a precios bajos en Paraguay y vendiendo a precios (más) altos en Foz do Iguaçu. Los brasileños acuden en manada a la frontera desobedeciendo habitualmente el permiso oficial para comprar productos extranjeros al por mayor hasta un límite mensual de $300.

La mayoría de los sacoleiros trabajan a pequeña escala, pero existen también organizaciones delictivas más grandes que operan en la Triple Frontera. Algunas de ellas son enviadas a Ciudad del Este desde ciudades brasileñas a miles de kilómetros para cumplir con ventas realizadas por Internet, por las cuales cobran una comisión de entre el 10% y el 15% por el tiempo de viaje y los riesgos de ser atrapados por la policía. Incluso hubo instancias en las cuales estos sacoleiros que trabajan a larga distancia formaron escoltas de cientos de buses con el fin de reducir las posibilidades de ser vistos por la policía.

Por encima de los sacoleiros, existen algunas redes delictivas verdaderamente grandes que operan en la zona de la Triple Frontera. Una de sus principales actividades es el contrabando de cigarrillos desde Paraguay a Brasil. A pesar de que Brasil no importa legalmente ni un solo cigarrillo de Paraguay, los cigarrillos provenientes de este país representan aproximadamente un 30% del mercado consumidor en Brasil, y un 60% del mercado en el estado brasileño de Paraná, en el que se encuentra Foz do Iguaçu. En 2009, el jefe de servicios de aduana de Brasil en Foz do Iguaçu estimó que cada año ingresan ilegalmente entre 20 y 30 billones de cigarrillos provenientes de Paraguay, con un valor de mercado que ronda los R$4,5 billones (US$1,88). No es claro a donde están yendo las ganancias del contrabando, pero hay pruebas de que los cigarrillos traficados desde Paraguay han sido utilizados para financiar a grupos insurgentes y organizaciones criminales en otros países, como las FARC.

Muchos de los cigarrillos contrabandeados a Brasil son producidos en Tabacalera del Este, operada por una empresa llamada Tabesa y ubicada en el norte de Ciudad del Este en la ciudad de Hernandarias. La fábrica tiene la capacidad de producir 18 billones de cigarrillos por año –579 por segundo. Muchos de estos cigarrillos se ponen en cajas y se envían por barco a través del Río Paraná o por el lago Itaipú con el fin de evitar el riesgo creciente de ser detectados en el Puente de la Amistad.

Una vez en Brasil, los cigarrillos se cargan en camiones. Los contrabandistas comúnmente los esconden entre otros cargamentos – las trampas más usuales son ocultarlos en bolsas de maíz o en cajas para almacenamiento en frío normalmente empleadas para carne vacuna o pollo. La ruta BR-227, la principal desde Foz do Iguaçu hacia el resto de Brasil, está densamente patrullada por la policía, por lo que el tráfico de cigarrillos se dirige entonces hacia el sureste, por las fronteras con Paraguay y Argentina y finalmente hasta el estado de Rio Grande do Sul, el estado más al sudeste de Brasil. Entre 2012 y 2013, el comercio ilegal de cigarrillos en Rio Grande do Sul se incrementó en un 54%, haciéndose incluso más redituable que el tráfico de drogas en esa zona.

Los intentos de ambos gobiernos de neutralizar el contrabando a través de las fronteras han dado una mezcla de resultados. Por un lado, si bien todavía hay negocios que valen billones de dólares que se realizan en efectivo cada año en Ciudad del Este, la mayoría de estos de caracter ilícito, han caído bastante desde la década de 1990 cuando ocupaban el tercer lugar en el ranking mundial en transacciones en efectivo, sólo detrás de Hong Kong y Miami. Otro factor que ha colaborado en la limitación de este flujo es el Regime de Tributação Unificada (RTU; “Régimen de Tributación Unificado”), introducido en 2012. El RTU implementó un programa de impuestos simplificado para productos tecnológicos. Desde su aplicación, el contrabando de bienes electrónicos en la región de la Triple Frontera ha caído vertiginosamente.

Pero tal como quedó demostrado en situaciones como la del 15 de agosto de 2014 cuando se decomisaron R$100 millones (US$41.8 millones) en alcohol, armas y medicamentos contrabandeados que fueron encontrados en el estacionamiento de un hotel en Foz do Iguaçu, las autoridades aún tienen un largo camino por recorrer. Parte del problema tiene que ver con la mano de obra. El lado brasilero de la frontera no es un problema. De acuerdo con Eduardo*, un oficial de logística del ejército brasileño en la frontera sur del país, la gran mayoría de las fuerzas armadas de la nación están posicionadas dentro de los 150 kilómetros de la frontera con Paraguay, Argentina o Uruguay. Además, dentro de esos 150 kilómetros, el ejército colabora activamente con la policía federal o local cada vez que lo necesitan.

No obstante, en Paraguay la historia es muy diferente. Desde marzo de 2010, el gobierno paraguayo ha asignado sólo ocho agentes especiales antinarcóticos, dos fiscales antidrogas y un solo vehículo para todo el departamento de Alto Paraná, en donde está ubicada Ciudad del Este. A pesar de no tener salida al mar, Paraguay mantiene una fuerza naval que patrulla sus ríos y lagos; incluso hay una oficina naval en Ciudad del Este, pero no cuenta con botes. Según Eduardo, esta falta de recursos obstaculiza cualquier esfuerzo policial que exista, especialmente los relacionados al contrabando de cigarrillos y estupefacientes: “Si vienes a Brasil desde Ciudad del Este y la policía te para en el puente, tiras los cigarrillos del puente y hay alguien abajo en un bote que los agarra y los trae otra vez a Brasil”.

Merodear detrás de estas historias de contrabando descontrolado y de una policía impotente es una de las piezas finales de este rompecabezas de la región. Ciudad del Este alberga entre 20.000 y 30.000 musulmanes, en su mayoría profundamente involucrados en la economía ilícita en efectivo de la ciudad. Durante más de una década, se ha rumoreado constantemente que estos comerciantes financian a Hezbolá y a otros grupos terroristas, y que Hezbolá incluso mantiene bases operativas y centros de entrenamiento en la Triple Frontera. En 2008, miembros del gobierno de Bush dijeron a los medios estadounidenses que creían que Hezbolá era la responsable del atentado a la AMIA en Buenos Aires en 1994, y que el grupo había planeado su ataque en Paraguay. RAND Corporation estimó en 2009 que Hezbolá tiene ingresos de US$20 millones anuales en Ciudad del Este y alrededores.

Todas las acusaciones mencionadas continúan siendo bastante controvertidas. El gobierno de Argentina acusó a Hezbolá de llevar a cabo el atentado de 1994, pero las investigaciones están inconclusas. Incluso cuando se han establecido firmemente los vínculos, como el arresto en 2013 de Hamzi Ahmad Barakat, un ciudadano libanés que administraba un negocio en la Triple Frontera, la realidad muchas veces no logra unir las acusaciones con las expectativas. Barakat fue acusado de traficar armas, drogas y explosivos, pero los únicos cargos presentados en su contra fueron por fraude en el negocio textil.  Por su parte, Eduardo expresó su escepticismo en relación con las acusaciones sobre Hezbolá. “Todos en Brasil escuchamos rumores sobre este sujeto”, dijo, “pero no vemos a nadie haciendo nada malo. No los vemos entrenando; si vinieran a Brasil o cerca de la frontera, nos enteraríamos”. Eduardo estuvo de acuerdo con que hay un gran número de musulmanes en y cerca de Ciudad del Este, y que muchos de ellos tienen conexiones con Gaza, Siria y otras zonas de conflictos, pero resaltó que no son más que “personas normales”.

Con o sin Hezbolá, Ciudad del Este y Foz do Iguaçu forman un nexo de redes locales, regionales y globales de delincuentes organizados que, de no controlarse, seguirán significando una amenaza a la seguridad de cientos de millones de personas en Brasil y en todo el mundo.

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