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On Saturday, February 22nd, an elite force of Marines in the Mexican city of Mazatlan arrested El Chapo. Joaquin Guzmán-Loera, AKA El Chapo, is a key leader within the Sinaloa Federation, the largest and most entrepreneurially innovative drug trafficking organizations currently operating in Mexico. His arrest is a major coup for the Mexican and US law enforcement against one of the most powerful non-state armed groups in Latin America. Guzmán’s arrest is also a coup for President Enrique Peña Nieto’s administration, and will likely mute recent criticism of the President’s record in combatting drug trafficking organizations (DTOs).

Joaquin “Chapo” Guzmán was born in the rural town of Badiraguato, in the Mexican state of Sinaloa. Like many in the older generation of Mexican drug traffickers, Chapo was introduced to the trade through family connections. He started with the Guadalajara cartel in the 1980s, acting mainly as a logistician and manager. With the breakup of the cartel in 1989, Chapo gained control over a small smuggling plaza in the northern state of Sonora. Chapo proved to be both a charming yet brutal tactician. Partnering with traffickers such as Ignacio Coronel Villareal and Ismael Zambada Garcia, Chapo created the organization that would come to be known as the Sinaloa Federation. Also during this time he engaged in a bloody conflict with Tijuana’s Arellano Félix cartel. In one of the most notorious and bloody spasms of the conflict, a Catholic Cardinal was gunned down at the Guadalajara airport, after reportedly being mistaken for El Chapo. The assassination proved too much for the Mexican government to ignore, and after a short but intense manhunt El Chapo was taken into custody in Guatemala. He spent the next eight years managing his organization from prison, before escaping in 2001.

For the last decade, El Chapo has played an intimate role Mexico’s drug war. His forces initiated the conflict in 2005, when they invaded the border city of Nuevo Laredo, aiming to eject the weakened Gulf Cartel. The multi-year battle that followed was far more violent and paramilitarized than previous drug trafficking disputes in Mexico, with hundreds of gunmen deployed by both sides. While Chapo’s Sinaloa Federation is widely seen has having lost the battle for Nuevo Laredo, it did not dent his expansionist tendencies. In 2008 his forces invaded Ciudad Juarez, another border city that served as a vital conduit for drugs heading north. Chapo’s battle with the Carrillo-Fuentes DTO was bloody, with 3,115 murders in 2010 alone, and barbaric, defined by torture, decapitation, and group massacres. The Sinaloa Federation won the battle for Ciudad Juarez, positioning the cartel as one of the most powerful in Mexico. El Chapo also sought to expand his territory outside of Mexico, dispatching operatives to Central and South America, Europe, Africa, and East Asia. Despite his lack of formal education, Joaquin Guzmán-Loera oversaw the creation of a sprawling multinational illicit organization, with financial interests in a host of illicit and licit activities.

Chapo Guzmán’s arrest is clearly a major victory for President Peña Nieto. The President came to office promising to lessen the drug violence, and roll back the highly militarized strategies of his predecessor. Unsurprisingly, these promises have proven difficult to achieve. While violence has abated in some areas of the country, other areas, such as Michoacán, have become far more complex and dangerous. El Chapo’s capture is an important symbolic win for the President, squelching concerns raised by some in the U.S. and Mexico that Peña Nieto’s strategy is weak on organized crime. It will also squash persistent rumors that the Mexican Government has been purposefully soft on the Sinaloa Federation, instead targeting groups such as the Gulf Cartel and the Zetas DTOs.

However, while Chapo Guzmán’s arrest is a win for the President, it is unlikely to be a game changer for the country for several reasons. First, it is unlikely to significantly hobble the Sinaloa Federation. Mexican drug trafficking organizations in general, and the Sinaloa Federation specifically are resilient and adaptive entities. The elimination of a leader rarely leads to the disintegration of the organization, though it may prompt a violent contention for power amongst key lieutenants. Occasionally these schisms have lead to one or more factions breaking away from the original cartel, and forming their own drug trafficking organization. Chapo was one of several key leaders in the loose confederation of drug cartels that constitute the Sinaloa Federation. It is likely that one of the remaining leaders in the group, such as Ismael Zambada Garcia, will either directly take over Chapo’s faction or intercede in the succession process to minimize violence and instability. Second, Mexico’s drug conflict is a multi-sided fight between DTOs, and is not predominately a fight between individual DTOs and the Government. In Mexico, successes by the Government against a cartel often prompt more violence, as rival cartels seek to capitalize on the momentary weakness of their adversary. The coming months are likely to be bloody.

Nonetheless, President Peña Nieto and those in the Mexican and U.S. Law Enforcement communities should be commended for finding and arresting Chapo Guzmán. While his detention may not be a game changer for Mexico, it is a demonstration that drug trafficking and murder have repercussions, even for one of the world’s richest men.

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Siempre hay sol en Sinaloa

El sábado 22 de febrero, elementos de la Marina detuvieron al Chapo en la ciudad mexicana de Mazatlán. Joaquín Guzmán-Loera, alias “El Chapo”, es el capo de La Federación de Sinaloa, la actual organización narcotraficante más grande e innovadora de México. Su arresto es un golpe maestro de las fuerzas de seguridad de México y los Estados Unidos contra uno de los grupos armados más poderosos de América Latina. La detención de Guzmán también es un logro para la administración del Presidente Enrique Peña Nieto, y muy probablemente silencie las recientes críticas hacia el desempeño del presidente en la batalla contra las organizaciones narcotraficantes.

Joaquín “Chapo” Guzmán nació en la comunidad rural de Badiraguato, en el estado mexicano de Sinaloa. Como muchos de la antigua generación de narcos mexicanos, el Chapo comenzó en el negocio a través de lazos familiares. Empezó con el cartel de Guadalajara en la década de 1980 trabajando principalmente en logística y administración. Con la desintegración del cartel en 1989, el Chapo ganó control sobre una pequeña zona de contrabando en el estado de Sonora. El Chapo resultó ser un estratega encantador pero a la vez brutal. Asociado con otros capos narco, como Ignacio Coronel Villareal e Ismael Zambada García, el Chapo creó la organización que luego se conocería como La Federación de Sinaloa. Durante este tiempo, participó en un conflicto violento contra el cartel de Arellano Félix en Tijuana. En uno de las etapas más infames y sangrientas del conflicto, un cardenal católico fue asesinado en el aeropuerto de Guadalajara, luego der ser confundido con el Chapo. El asesinato fue demasiado importante como para ser ignorado por el gobierno mexicano, y luego de una corta pero intensa persecución, el Chapo fue detenido en Guatemala. Guzmán pasó los siguientes ocho años de su vida manejando su organización desde su prisión, hasta fugarse en 2001.

Durante la última década, el Chapo cumplió un papel crucial en la guerra contra las drogas en México. Sus fuerzas iniciaron el conflicto en 2005 cuando invadieron la ciudad fronteriza de Nuevo Laredo con el objetivo de expulsar al debilitado cartel del Golfo. Los años de conflicto que siguieron fueron mucho más violentos y paramilitarizados que otras disputas previas en México relacionadas con el narcotráfico, con cientos de hombres desplegados por ambos bandos. Si bien se considera ampliamente que la Federación de Sinaloa ha perdido la batalla en Nuevo Laredo, este hecho no afectó su tendencia expansionista. En 2008, la organización invadió Ciudad Juárez, otra ciudad fronteriza que sirvió como conducto vital para movilizar drogas hacia el norte. La pelea del Chapo contra el grupo narco de Carillo-Fuentes fue también sangrienta, contabilizando 3115 asesinatos sólo en 2010, con masacres  grupales barbáricas, torturas y decapitaciones. La Federación de Sinaloa se hizo con el control en Ciudad Juárez, posicionando de este modo al cartel como el más poderoso de todo México. El Chapo también buscó ampliar su territorio fuera de México, enviando operativos a América Central y del Sur, Europa, África y el este asiático. A pesar de su falta de educación formal, Joaquín Guzmán-Loera supervisó la creación de una organización ilícita multinacional de rápido crecimiento, con intereses financieros en una gran variedad de actividades lícitas e ilícitas.

La detención del Chapo Guzmán es claramente una victoria importante para el presidente Peña Nieto, quien entró en funciones con la promesa de disminuir la violencia provocada por las drogas, y de retrotraer las estrategias militarizadas de su predecesor. No es sorprendente que estas promesas hayan sido difíciles de cumplir. Mientras que la violencia se ha aplacado en algunas regiones del país, en otras áreas, como Michoacán, el problema se ha complejizado y vuelto más peligroso. El arresto del Chapo es una victoria simbólica significativa para el Presidente, suprimiendo las críticas desde los Estados Unidos y México sobre su débil estrategia contra el crimen organizado. A su vez, aplasta los rumores constantes que señalaban que el gobierno mexicano estaba siendo deliberadamente suave con el cartel de Sinaloa apuntando, en cambio, a organizaciones narcotraficantes como la del Golfo o los Zetas.

No obstante, y si bien el arresto del Chapo Guzmán es un logro para el presidente, es poco probable que cambie la situación del país en esta materia por varias razones. Primero, es improbable que coarte la Federación de Sinaloa. Las organizaciones narcotraficantes en general, y en especial la de Sinaloa, son entidades flexibles y adaptativas. La eliminación de un líder raramente lleva a la desintegración de una organización, y puede impulsar una contienda violenta por el poder entre los posibles nuevos líderes. En ocasiones, estas divisiones han provocado la separación de una o más facciones del cartel original, formando nuevos grupos narco. El Chapo era uno de los muchos líderes centrales en una confederación suelta de carteles narcotraficantes que constituyó la Federación de Sinaloa. Es posible que el resto de los capos del grupo, como Ismael Zambada García, tome el mando de la facción del Chapo, o que interceda en el proceso de sucesión para minimizar la violencia y la inestabilidad. Segundo, el conflicto sobre drogas en México no es principalmente una batalla entre organizaciones narcotraficantes individuales y el Estado, sino más bien una lucha multilateral entre los propios grupos narco. En México, los triunfos del Gobierno sobre los carteles con frecuencia generan más violencia, ya que las organizaciones rivales intentan capitalizar la momentánea debilidad de su adversario. Se estima que los próximos serán meses violentos.

Aun así, debería elogiarse al Presidente Peña Nieto y a las fuerzas policiales de México y los Estados Unidos involucradas en la captura del Chapo Guzmán. Si bien esta detención puede no cambiar la situación de México respecto de las drogas, sirve para demostrar que tanto el tráfico de estupefacientes como los asesinatos tienen sus consecuencias, incluso para uno de los hombres más ricos del planeta.

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