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The migrant smuggling industry has brought jobs, stability, and wealth to northern Niger. Which is why countering it is fraught with risk.

With unprecedented flows of irregular migrants from Africa to Europe, EU policymakers are eager to work with governments in source and transit countries to stem migrant arrivals from the continent. Having seen its controversial €6 billion ($6.4 billion) agreement with Turkey prove effective in dramatically reducing migrant arrivals via Turkey (for now), the EU is seeking to buy similar cooperation from African governments.

In October 2015, the EU launched the multi-billion Emergency Trust Fund for Africa to “tackle the root causes” of irregular migration, with a particular emphasis on the Sahel and Lake Chad Region, North Africa, and the Horn of Africa. Additionally, the EU has negotiated bilateral compacts with countries such as Mali, Niger, Nigeria, Senegal and Ethiopia as part of its Migration Partnership Framework, which lists “breaking the business model of smugglers” and enhanced “cooperation on returns and readmission of irregular migrants” among its goals.

Yet within this web of frameworks and agreements, Libya, the principle point of departure for maritime crossings from Africa via the Central Mediterranean, remains a policy black hole. Insecurity and a lack of a central government preclude meaningful partnerships, so instead European policymakers have turned their attention to Libya’s southern neighbour, Niger, which has seen hundreds of thousands of irregular migrants from throughout West Africa pass through its territory on their way to Libya since 2012.

The numbers game

EU engagement in Niger has included a pilot project to convince migrants to stop their journeys, encouraging Niger to pass a law against migrant smuggling, a range of capacity-building projects for law enforcement authorities and the judiciary, and increased cooperation in “the fight against smugglers”.

As recently as last month, EU officials were openly touting the success of these efforts, citing IOM figures to claim that the number of migrants transiting through Niger to Libya had dropped from 70,000 in May to 1,500 in November, in part due to EU programs as well as arrests of migrant smugglers and confiscation of vehicles by Nigerien authorities.

One should be cautious, however, in placing too much faith in these numbers, let alone ascribing causality to particular interventions. As IOM concedes, the dip could be the result of smugglers changing routes in order to avoid detection at the two monitoring outposts of Séguédine and Arlit. Similarly, past decreases in migrant flows have often proved ephemeral.

Furthermore, recent arrests of smugglers are by no means the first of their kind, and if previous crackdowns are any indication, the motivations behind them will have been far from pure. My own interviews in 2014 and 2015 in Agadez, Niger’s preeminent smuggling hub, indicate that crackdowns on smugglers were almost always symbolic and often only targeted low-level operatives who had run afoul of local authorities, failed to pay the necessary bribes, or upset higher level counterparts who sought to use law enforcement to settle scores or wipe out competition.

When I texted one smuggler in Agadez last week, he told me that smugglers are being more discrete, but that migrant convoys are still leaving for Libya with regularity. “[The government] can’t close things down definitively…The more they complicate it, the more profit,” he said, alluding to a phenomenon that Tuesday Reitano and I encountered in several key smuggling hubs across Africa, the Middle East, and Europe in our research for our recent book Migrant, Refugee, Smuggler, Saviour. That is, absent meaningful measures to offer alternatives to irregular migration, increased border patrol and law enforcement do little more than force migrants to pay greater sums and take greater risks, while also increasing the profit margins of the smugglers.

[Review: Migrant, Refugee, Smuggler, Saviour – by Peter Tinti and Tuesday Reitano]

The danger of destabilisation

In the case of northern Niger, however, haphazardly designed anti-smuggling efforts come with an even greater danger: destabilising one of the few pockets of stability in a volatile region. Aside from the promise of money from Europe, the reality is that the Nigerien government has few incentives to crack down on migrant smuggling, in part because doing so is fraught with political and security risks.

In northern Niger, migrant smuggling is part of a broader political economy that is thoroughly enmeshed within formal and informal political and security structures. In fact, Niger’s anti-corruption agency found that state security forces in the region would not be able to function if they did not take bribes paid by smugglers, and would otherwise be unable to purchase basic necessities such as fuel, spare parts for vehicles and food.

Government officials in Agadez have also conceded that everyone from drivers, fixers, landlords, shop owners, currency dealers, and even local law enforcement are profiting from the economic boom. “Many are eating off these migrants,” Ahmed Koussa, an assistant to the mayor of Agadez, told the New York Times. Abdourahamane Moussa, deputy-secretary general for the regional government in Agadez, struck a similar tone speaking to the Wall Street Journal. “Migrants are buying things, consuming our goods, animating our economy,” he said. “People here are benefitting…How can we stop it?”

Far from being an ancillary activity taking place on the margins of northern Niger’s economy, the migrant smuggling industry has become an integral part of entire communities, many of which have long derived their livelihoods from facilitating the movement of goods and people. As a result, it is worth asking to what extent curbing irregular migration through Niger might work against the long-term goals of development and stability in the Sahel.

If we acknowledge that the migrant smuggling industry has been a tremendous boon – not just for high-level smugglers, but for entire populations that otherwise struggle to find opportunities amid economic uncertainty and regional instability – one might go so far as to say that migrant smuggling revenues are actually a force for stability.

European policymakers must therefore consider the extent to which anti-migrant smuggling efforts might upset the delicate security equilibrium that the Nigerien government has worked hard to maintain amid external shocks from neighbouring Libya, Mali, and Nigeria, and an array of domestic pressures.

After smuggling, then what?

In a recent report I co-authored for the Institute for Security Studies and Global Initiative against Transnational Organized Crime, I argued that European policymakers need to incorporate a more nuanced understanding of how anti-migrant smuggling efforts might impact local security dynamics into their policies.

Elements within Niger’s coup-prone armed forces, for example, stand to lose a source of revenue if they are no longer able to collect money from migrant convoys. As a result, the Nigerien government might have no choice but to reallocate its already tight budget in order to adequately fund its restive security forces, thus diverting finances that could otherwise be used for health, education, and economic development.

One would also need to consider how low-level smugglers, many of whom are former combatants, would respond if they were no longer able to earn a living smuggling migrants. When we asked one driver what he would do if he were no longer able to earn a living smuggling migrants to Libya, he told us he would “go back to war” or “kidnap white people”, referring to recent rebellions in northern Niger and the kidnap-for-ransom industry in the Sahel and Sahara that has netted armed groups well over a hundred million dollars in the last 15 years. Another low-level smuggler warned, “If the government manages to stop this traffic, it will kill us. Literally. We would starve to death.”

A migrant-driven economic boom followed by a policy-induced economic bust is hardly a recipe for stability. It is imperative, therefore, that European policymakers recognise that any success in stemming the flow of migrants through Niger must be coupled with credible economic alternatives for those who stand to lose. Otherwise, Europe is courting another crisis in the Sahel.

Peter Tinti is an independent journalist and Senior Research Fellow with the Global Initiative against Transnational Organized Crime. He is the co-author, with Tuesday Reitano, of Migrant, Refugee, Smuggler, Saviour.


This article has been written by Global Initiative Senior Researcher Peter Tinti and was originally published by African Arguments on 13 January 2017. Available here.

Image Credit: Matthew Paulson.

 

Las iniciativas contra el tráfico de migrantes en Níger podrían cambiar una crisis por otra

El tráfico de migrantes ha generado trabajo, estabilidad y riqueza en el norte de Niger, razón por la cual su eliminación significa varios riesgos.

Los flujos irregulares de migrantes de Africa hacia Europa no tienen precedentes, y es por ello que los parlamentarios europeos están deseosos de trabajar con los gobiernos de los países de origen y de tránsito a fin de contener la llegada de migrantes al continente. Luego de ver la efectividad del controvertido acuerdo de €6 billones con Turquía, el cual redujo drásticamente (por ahora) la llegada de migrantes de ese país, la UE busca acordar una cooperación similar con los gobiernos africanos.

En octubre de 2015, la UE lanzó el multimillonario Fondo Fiduciario de Emergencia para Africa con el objetivo de “abordar la raíz” de la migración ilegal, con un énfasis particular sobre el Sahel y la Región del Lago Chad, el norte de Africa, y el Cuerno de Africa. Además, la UE ha negociado pactos bilaterales con países como Mali, Níger, Nigeria, Senegal y Etiopía como parte de su Marco de Asociación en Materia de Migración, que entre sus objetivos están acabar con el modelo de negocios de los traficantes y mejorar la cooperación sobre retornos y readmisiones de migrantes irregulares.

No obstante, dentro de esta serie de marcos y acuerdos, Libia, el principal punto de partida vía marítima desde Africa por el Mediterráneo Central, sigue siendo un agujero negro. La inseguridad y la falta de un gobierno central impiden la formación de asociaciones valiosas, es por ello que los parlamentarios europeos han volcado su atención a la vecina Níger, la cual desde 2012 ha visto pasar por su territorio a cientos de miles de migrantes irregulares provenientes de toda Africa Occidental con destino a Libia.

Un juego de números

El compromiso de la UE con Níger incluye un proyecto piloto que busca convencer a los migrantes de que dejen de viajar y, a su vez, alienta a Níger a aprobar una legislación contra el tráfico de migrantes, a crear una serie de proyectos para desarrollar capacidad para autoridades policiales y judiciales, y a mejorar la cooperación en la “lucha contra los traficantes”.

El mes pasado, funcionarios de la UE pregonaban del éxito de estas iniciativas, citando cifras de la OIM que muestran que el número de migrantes que transitan por Níger hacia Libia se había reducido de 70.000 en mayo a 1.500 en noviembre, debido en parte a los programas de la UE como también a los arrestos de traficantes y confiscaciones de vehículos por parte de las autoridades nigerinas.

No obstante lo anterior, deberíamos ser cuidadosos y no tener demasiada fé en estos números, menos aún atribuir causalidad a intervenciones específicas. Tal como admite la OIM, esta disminución podría ser el resultado de que los traficantes están cambiando sus rutas a fin de evitar ser detectados en los dos puestos de avanzada de Seguedin y Arlit. De manera similar, varias disminuciones que han ocurrido en el pasado han probado ser efímeras.

Además, los recientes arrestos de traficante no son, de ninguna manera, los primeros en su tipo, y si sirven de indicación algunas acciones previas, las motivaciones detrás de ellas estarían lejos de ser nobles. Mis propias entrevistas en 2014 y 2015 en Agadez, el preeminente centro de tráfico en Níger, indican que las medidas contra los traficantes fueron casi siempre simbólicas y muchas veces sólo tenían como objetivo a delincuentes de poca monta que estaban enemistados con las autoridades locales, o que no habían pagado los sobornos requeridos, o que habían molestado a algún colega de mayor rango que buscaba usar a la policía para ajustar cuentas o eliminar a la competencia.

Cuando me comuniqué por mensaje de texto con un traficante en Agadez la semana pasada, me comentó que los traficantes ahora están siendo más discretos, pero que hay escoltas de migrantes que parten hacia Libia con regularidad. “[El gobierno] no puede cerrar todo de manera definitiva… cuanto más lo complican, mayores son las ganancias,” explicó, aludiendo al fenómeno que Tuesday Reitano y yo encontramos en varios centros importantes de tráfico en toda Africa, Medio Oriente, y Europa durante la investigación que dio lugar a nuestro libro Migrant, Refugee, Smuggler, Saviour. Con esto digo que la ausencia de medidas valiosas que busquen ofrecer alternativas a la migración irregular, sumada a mayores controles fronterizos y policiales sólo fuerzan a los migrantes a pagar precios más elevados y a tomar mayores riesgos, a la vez que aumenta los márgenes de ganancias para los traficantes.

El peligro de la desestabilización

En el caso del norte de Níger, sin embargo, un mal diseño de las iniciativas puede acarrear un peligro aun más grande: la desestabilización de una de las pocas áreas de estabilidad en una región volátil. Más allá de la promesa de dinero de Europa, la realidad es que el gobierno nigerino tiene pocos incentivos de tomar acciones severas contra el tráfico de migrantes, en parte debido a que dichas acciones representarían grandes riesgos políticos y sobre la seguridad.

En el norte de Níger, el tráfico de migrantes es parte de una economía política más amplia que está completamente entremezclada dentro de las estructuras políticas y de seguridad, tanto formales como informales. De hecho, la agencia nigerina anti-corrupción descubrió que las fuerzas de seguridad nacionales en la región no podrían funcionar si no aceptaran sobornos de los traficantes, ya que serían incapaces de adquirir bienes básicos como combustible, repuestos para los vehículos y alimentos.

Funcionarios de gobierno en Agadez también han admitido que todos, desde choferes, gestores, propietarios, dueños de comercios, cambistas, e incluso la fuerza policial local están sacando rédito del auge de esta industria. “Muchos tienen un plato de comida gracias a estos migrantes,” afirmó para el New York Times Ahmed Koussa, asistente del alcalde de Agadez. Abdourahamane Moussa, subsecretario general para el gobierno regional en Agadez, se refirió de modo similar ante el Wall Street Journal. “Los migrantes realizan compras, consumen productos, y al hacerlo animan nuestra economía”, sostuvo. “La gente aquí se está beneficiando… ¿por qué habríamos de detenerlo?”

Lejos de ser una actividad secundaria que sucede en los márgenes de la economía del norte de Níger, el tráfico de migrantes se ha transformado en una parte integral de comunidades enteras, muchas de las cuales han encontrado sustento durante mucho tiempo en el traslado de bienes y personas. Como resultado, vale preguntarse hasta qué punto la eliminación de la migración irregular a través de Níger puede ir en contra de los objetivos de desarrollo y estabilidad de largo plazo en el Sahel.

Si reconocemos que la industria del tráfico de migrantes ha sido una tremenda bendición – no sólo para los traficantes de mayor envergadura, sino para poblaciones enteras que de otro modo tienen grandes dificultades para encontrar oportunidades dentro de la incertidumbre económica y la inestabilidad de la región -, uno podría hasta decir que las ganancias que brinda el tráfico de migrantes actúan en verdad como una fuerza a favor de la estabilidad.

Los parlamentarios europeos deberían entonces considerar la forma en que las iniciativas contra el tráfico de migrantes podrían alterar el delicado equilibrio en seguridad que el gobierno de Níger ha trabajado tan duro por mantener a pesar de los coletazos externos de la vecina Libia, Mali y Nigeria, y de las varias presiones a nivel nacional.

¿Qué pasa después del tráfico?

En un informe reciente para el Institute for Security Studies y La Iniciativa Global contra la Delincuencia Organizada Transnacional del que fui co-autor, argumenté que los legisladores europeos necesitan incorporar en sus políticas una comprensión más matizada de cómo los esfuerzos contra el tráfico de migrantes pueden afectar las dinámicas locales en materia de seguridad.

Por ejemplo, las fuerzas armadas nigerinas, propensas a realizar golpes de Estado, pueden perder una fuente de ingresos si de repente ya no pueden recaudar el dinero de los escoltas de los migrantes. Como resultado, el gobierno nigerino puede que no tenga otra opción más que redistribuir su ajustado presupuesto para proveer de fondos a sus inquietas fuerzas de seguridad, desviando así el dinero que de otro modo podría ser utilizado en salud, educación, y desarrollo económico.

También deberíamos considerar cómo responderían los traficantes de bajo rango, muchos de los cuales son ex-combatientes, si les cortaran sus ingresos. Cuando le preguntamos a un chofer qué haría si ya no pudiera seguir viviendo del tráfico de migrantes a Libia, su respuesta fue que “volvería a la guerra” o “secuestraría a gente blanca”, haciendo referencia a rebeliones recientes en el norte de Níger y al negocio de los secuestros extorsivos en el Sahel y el Sahara que significó más de cien millones de dólares para la delincuencia en los últimos 15 años. Otro traficante de bajo nivel advirtió que “si el gobierno logra detener este tráfico, nos matará. Literalmente. Nos moriremos de hambre.”

Un auge económico impulsado por migrantes seguido de un colapso económico ocasionado por políticas está lejos de ser una buena receta para la estabilidad. Es, por tanto, imperioso que los parlamentarios europeos reconozcan que cualquier método exitoso para poner fin al flujo de migrantes a travez de Níger debe ir acompañado de alternativas económicas creíbles para aquellos que llevan las de perder. De otro modo, Europa está invitando a otra crisis en el Sahel.

Peter Tinti es un periodista independiente e Investigador Senior para La Iniciativa Global contra la Delincuencia Organizada Transnacional. Es co-autor, junto con Tuesday Reitano, de Migrant, Refugee, Smuggler, Saviour.

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Este artículo fue escrito por Peter Tinti, Investigador Senior para La Iniciativa Global, y publicado originalmente por African Arguments el 13 de enero de 2017. Disponible aquí.

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