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As regional conflicts around the world have both multiplied and intensified, becoming situations of protracted conflict between multiple parties, an alarming increase in human trafficking has also become clear in these regions, both into and out of conflict zones. While trafficking for sexual exploitation might be the first presentation of trafficking people think of, it actually takes diverse forms in conflict situations.

In September 2016, the United Nations University, in collaboration with several other stakeholders, held a workshop on Fighting Human Trafficking in Conflict. Their report detailed the three main trafficking trends connected to conflict: trafficking within and into conflict zones (i.e. trafficking of people from outside a conflict zone into the zone, or trafficking of people already located in the conflict zone); child trafficking (for a variety of purposes, including as combatants, servants such as cooks, and increasingly as suicide bombers); and trafficking out of and through conflict zones (e.g. large refugee and Internally Displaced People (IDP) populations as they try to leave conflict zones, and irregular migrants trying to find opportunities by going through a conflict zone).

The 2016 US TIP Report specifically addressed human trafficking in conflict zones, and stated that increasing risks of trafficking of vulnerable groups in conflict situations arise for many reasons: increasingly desperate economic circumstances; the weakening or even breakdown of rule of law; fewer social services available; people leave their homes in search of safety, but are away from their homes and communities, their support structures that keep them safe, and so become vulnerable in unfamiliar surroundings. In these situations, without the tools to adequately maintain their livelihoods, people are more likely to look for opportunities that entail risky situations or illicit economies, which are often home to traffickers.

This blog post addresses four trafficking phenomena related to conflict: trafficking within and into conflict zones; child trafficking; trafficking out of and through conflict zones; and special or unique cases of trafficking in conflict zones.

Trafficking within and into conflict zones, and child trafficking

There are many current examples of human trafficking within conflict zones. One is the trafficking of members of the Yazidi minority in Islamic State/ISIS/ISIL-controlled areas. The Islamic State/ISIS/ISIL conflict grew out of the aftermath of the War on Terror in Afghanistan and Iraq, and has further spread to Syria as well. Well into its second decade, this conflict has destabilized an already unstable region, and has increased the vulnerability of groups like the Yazidi and the Kurds. In terms of sexual exploitation, Yazidi women are forced into what is called “chattel slavery,” meaning they are treated as actual property, to be bought, sold, or given at will. These women and girls are often forced to act as domestic servants and sex slaves. Others are forced to become the wives of militants, performing domestic chores at home, frequently pregnant, and often forbidden from leaving their homes. Yazidi men and boys have been forced to become militants and even suicide bombers.

A related, unique discussion of trafficking has arisen over whether the recruitment of Western women into the Islamic State/ISIS/ISIL should fall under the international definition of human trafficking. A report from the Georgetown University Institute for Women, Peace and Security, published in 2015, asked this question. The international definition of trafficking is made up of three key parts: 1. the recruitment, harboring, transportation, or receipt of an individual, 2. through force, fraud or coercion, 3. for the purpose of exploitation. The report argues that the recruitment methods used to lure women from the West to ISIL-controlled territory are similar to those of online pedophiles – grooming these women in an “environment of secrecy” to leave their families and friends, women are told that they are loved and showered with praise and affection. In this case, women don’t see themselves as victims, rather as going to be with someone who loves them. This consideration would have important implications for the international definition, as well as for the way that these women and girls are treated in the event they escape or are captured – instead of being treated as combatants, they would be treated as victims, since they were fraudulently recruited.

Unfortunately, human trafficking within conflict zones is also prevalent in Africa. Boko Haram, operating in West Africa, actively advocates the enslavement of populations in territory they control. Women and girls in these areas are often forced into marriages with militants, while boys are forced to become suicide bombers. There have also been instances of forced begging of children to raise funds for the group. In the Democratic Republic of the Congo, there are high rates of forced labour and sexual exploitation. The situation is very alarming: numerous armed groups are constantly vying to control parts of the country, rapidly making and dissolving alliances, all to the detriment of the population. Rich in natural resources, these militias force artisanal miners to search for tantalum, gold, diamonds, tin, and others, to make money to support their activities. In addition, children are trafficked within the country and indoctrinated into the militias. The United Nations University report estimates that there are around 30,000 child soldiers in the country.

Burma is an interesting case of trafficking both within and out of a conflict zone. The country has been in a situation of protracted conflict for more than fifty years, and though total military rule came to an end in 2016, this did not end conflict in the country. Beginning with the fight for independence post-World War II, the military forcibly took control in 1962, and immediately began a crackdown on ethnic minorities within the country. Rich in natural resources, and the site of pipelines moving natural gas and oil from the Andaman Sea, through Burma, to China, there were high rates of trafficking and other human rights abuses during military rule. Men, women and children have been subject to forced labour, such as portering, construction projects, farming, and child soldiers. Women and girls were also victims of sexual exploitation, by both the Burmese military, and the ethnic militias (based on a 2009 conversation the author had with a Burmese woman living in Thailand). People have also been trafficked out of the country. Members of the Kachin and Shan ethnic minorities, lacking citizenship or identity documents, have been especially vulnerable as they tried to leave the country. The current conflict in Rakhine state, involving the Rohingya minority, has also led to trafficking. Rohingya Muslims fleeing repression in Burma are often trafficked through Thailand to Malaysia, a Muslim country. Some of these refugees find themselves trapped in jungle trafficking camps until either their families pay a ransom, or they are forced to work on Thai fishing boats.

Trafficking out of and through conflict zones

Trafficking out of and through conflict zones takes many forms, though the primary manifestation is the trafficking of refugees, internally displaced persons (IDPs), or migrants. People attempting to flee their homes, or trying to send family members out of conflict zones, are extremely vulnerable, and at much higher risk of trafficking. A key example of this is the “refugee crisis” that Europe experienced in summer 2015. The Global Initiative has multiple publications on human smuggling into the EU, which can be found here.

The UN University report provides information on this and other examples. The ongoing crisis in Syria has produced thousands of refugees, many trying to escape to Europe. Trafficked Syrian children have been discovered working excessively long hours in situations with no labor oversight. Political unrest in Libya has caused trafficking for sexual and labor exploitation purposes as well. There have also been instances in which traffickers fraudulently recruit individuals, confiscate their documents and use debt bondage to retain control of them. Others have simply been held for ransom until their families can pay to have them released. The Horn of Africa has been the site of conflict for decades; there have been reports that migrants have been kidnapped by armed groups operating along known trafficking routes, and then bought by traffickers for further exploitation. Refugees, IDPs and migrants are not only vulnerable as they travel, but also once they are placed in refugee or IDP camps, and even in host communities. Criminal gangs operating as traffickers in the refugee camps at Calais and Dunkirk have sexually exploited youth traveling alone, or forced them to commit crimes in exchange for transportation to the UK.

In June 2016, the Guardian published an article about refugee and migrant children traveling alone from their homes (primarily in Africa and the Middle East) to European countries. The majority of these children have been sent by their family members to escape conflict in their home countries, such as political unrest in Gambia, or recruitment by al-Shabaab in Somalia. Many children are forced to participate in a “pay-as-you-go” system, meaning they work along the way to finance their journey. Traffickers operate along these routes, exploiting children – both sexually and for labor – as they make their way north.

One special case of trafficking related to conflict zones is organ trafficking. Organ trafficking arose in the Balkans towards the end of the conflict in the late 1990s, but has allegedly continued in Kosovo. Plans for a Kosovo war crimes court are being finalized, but the court is due to hear cases of civilians kidnapped and trafficked across the border into Albania, where their organs were harvested and trafficked to other locations. Cases have also been reported among migrants coming to Europe from Africa. In 2014, Italian authorities discovered an organ trafficking ring involving traffickers from Libya and Eritrea, who charged migrants an up-front fee to get them from Africa to Italy. If migrants could not immediately pay the fee, they were given the option to pay once they arrived in Italy. Upon arrival, however, they were either exploited for forced labor, or their organs were harvested and then trafficked elsewhere.

Finally, another unique case of trafficking in conflict zones concerns UN peacekeepers. The most well-known case of peacekeepers directly involved in human trafficking occurred in the Balkans, following the conflict surrounding Bosnia and Herzegovina in the mid-1990s. Human Rights Watch published a lengthy report on the trafficking of women and girls into the area after the Dayton Peace Agreement, when the region was struggling in the aftermath of the conflict. An executive summary of the report can be found here, but the report provides details of specific cases in which members of the International Police Task Force, operating as part of the UN Mission in Bosnia and Herzegovina, were directly involved in the trafficking of women. Sexual abuse of women and girls by peacekeepers has been well documented in other regions of conflict, as well, most recently the Central African Republic (Washington Post article, Human Rights Watch dispatch).

A medida que se multiplican e intensifican los conflictos regionales en todo el mundo, prolongándose en el tiempo e involucrando varias partes, también se evidencia un aumento alarmante en los casos de trata de personas en estas regiones, tanto dentro como fuera, y hacia adentro y hacia afuera, de estas zonas de conflicto. Si bien la trata de personas para la explotación sexual puede ser la primera en la que pensamos, este tipo de delito toma diversas modalidades en situaciones de conflicto.

En septiembre de 2016, la Universidad de las Naciones Unidas, en colaboración con otras varias partes interesadas, organizaron un taller sobre la Lucha contra la Trata de Personas en Zonas de Conflicto. El informe que se desprendió del taller detalló las tres tendencias principales: la trata de personas dentro de las zonas de conflicto y hacia estas zonas; la trata de niños (para convertirlos, entre otras cosas, en combatientes, en servidumbre doméstica, y cada vez con más frecuencia en terroristas suicidas); y el tráfico de migrantes hacia afuera y a través de las zonas de conflicto (por ejemplo, grandes poblaciones de refugiados y desplazados internos que buscan huir de las zonas de conflicto, y migrantes ilegales que intentan conseguir oportunidades atravesando una zona de conflicto).

El Informe de 2016 del Gobierno de los EEUU sobre Trata de Personas (TIP) abordó específicamente la trata en zonas de conflicto, y señaló que en este tipo de situaciones son muchas las razones por la que los grupos vulnerables corren mayor riesgo de ser víctimas de la trata: por situaciones económicas desesperantes, debilitamiento o colapso del estado de derecho, o menor cantidad de servicios sociales disponibles. La gente abandona sus hogares en busca de seguridad, pero están lejos de su comunidad, de las estructuras de apoyo que los mantienen seguros, convirtiéndose de este modo en presas fáciles en entornos desconocidos. En estas situaciones, sin las herramientas para mantener su sustento de manera adecuada, es más probable que busquen oportunidades que comportan algún riesgo sobre su vida o que participen en economías ilícitas – hogar de los tratantes.

Este artículo aborda cuatro fenómenos relacionados con la trata dentro y hacia adentro de las zonas de conflicto, la trata de niños, el tráfico de migrantes hacia afuera o a través de zonas de conflicto, y casos únicos o especiales de tráfico en zonas de conflicto.

La trata en y hacia las zonas de conflicto, y la trata de niños

Son muchos los ejemplos actuales de trata de personas dentro de las zonas de conflicto. Uno es la trata de miembros de la minoría Yazidi en las zonas controladas por Estado Islámico/EI/ISIS. El conflicto con Estado Islámico/EI/ISIS surgió luego de la Guerra contra el Terror en Afganistán e Irak, y se ha expandido también hacia Siria. Ya bien entrado en su segunda década, este conflicto ha desestabilizado una región ya inestable, y ha elevado la vulnerabilidad de grupos como los Yazidis y los Kurdos. En términos de explotación sexual, las mujeres Yazidi son esclavizadas y tratadas como una verdadera propiedad para ser compradas, vendidas, o entregadas a voluntad. Estas mujeres y niñas suelen ser forzadas a trabajar en tareas domésticas o como esclavas sexuales. Otras son forzadas a convertirse en esposas de los milicianos, haciendo las tareas del hogar, con embarazos frecuentes, y a menudo se les prohibe dejar sus hogares. Los hombres y niños yazidis han sido forzados a trabajar como milicianos e incluso como terroristas suicidas.

Ha surgido un debate particular sobre si el reclutamiento de mujeres occidentales por parte de Estado Islámico/EI/ISIS debería incluirse en la definición internacional de trata de personas. Un informe del Instituto Universitario de Georgetown para la Mujer, la Paz y la Seguridad publicado en 2015 planteó esta cuestión. La definición internacional de trata de personas consta de tres partes: 1) la acción de captar, transportar, trasladar, acoger o recibir personas, 2) recurriendo a la amenaza o al uso de la fuerza u otras formas de coacción, al rapto, al fraude, al engaño 3) para propósitos de explotación. El informe sostiene que los métodos de reclutamiento empleados para atraer a las mujeres de Occidente a territorios controlados por ISIS son similares a los utilizados por pedófilos online – establecen un vínculo emocional con ellas en absoluto secreto y las convencen de dejar a sus familias y amigos; les dice que las aman y las llena de elogios y afecto. Esta consideración tendría implicaciones importantes para la definición internacional y también para la forma en la que estas mujeres y adolescentes son tratadas cuando escapan o son capturadas – en lugar de ser tratadas como combatientes, serían consideradas víctimas ya que llegaron mediante el engaño.

Desafortunadamente, la trata de personas dentro de las zonas de conflicto también prevalece en Africa. Boko Haram, que opera en Africa occidental, defiende activamente la esclavitud de poblaciones en territorios bajo su control. Las mujeres y niñas en estas regiones suelen ser forzadas a contraer matrimonio con milicianos, mientras que los niños son forzados a convertirse en terroristas suicidas. También existen casos de mendicidad forzada de niños para recaudar fondos para el grupo. En la República Democrática del Congo, los indices de trabajo forzado y explotación sexual son elevados. Esta situación es muy alarmante: varios grupos armados están compitiendo constantemente para controlar sectores del país, haciendo y deshaciendo alianzas rápidamente, todo para detrimento de la población. Ricas en recursos naturales, estas milicias fuerzan a los mineros artesanales a buscar tantalio, oro, diamantes, estaño, y otros minerales y así obtener dinero para llevar adelante sus actividades. Además, los niños son trasladados dentro del país y adoctrinados a las milicias. El informe de la Universidad de las Naciones Unidas estima que existen unos 30.000 niños soldados en el país.

Birmania es un caso interesante de trata tanto dentro como fuera de una zona de conflicto. El país ha estado en una situación de conflictos prolongados for más de cincuenta años, y aunque el régimen militar finalizó en 2016, no fue suficiente para poner fin a los disturbios en el país.  Comenzando con la lucha por la independencia luego de la Segunda Guerra Mundial, las fuerzas militares tomaron el control por la fuerza en 1962 e inmediatamente comenzaron a poner mano dura sobre las minorías étnicas dentro del país. Rica en recursos naturales y sitio de oleoductos que trasladan gas natural y petróleo desde el Mar de Andamán atravesando Birmania hacia China, hubo altos índices de trata y otros abusos sobre los derechos humanos durante el régimen militar. Hombres, mujeres y niños han sido sometidos a trabajos forzados, como maleteros, en trabajos de construcción, agrícolas y como niños soldados. Las mujeres y las niñas también fueron víctimas de explotación sexual tanto por las fuerzas militares birmanas como por las milicias étnicas (de acuerdo con una conversación que tuvo lugar en 2009 entre la autora y una mujer birmana residente en Tailandia). También hubo tráfico de personas fuera del país. Miembros de las minorías étnicas Kachin y Shan que no cuentan con ciudadanía o documentos de identidad, han sido especialmente vulnerables al intentar salir del país. El actual conflicto en el estado de Rakhine, que involucra a la minoría Rohingya, también ha dado lugar al tráfico. Algunos de estos refugiados son mantenidos cautivos en campamentos en la selva hasta que su familia paga un rescate, o bien son forzados a trabajar en buques pesqueros tailandeses.

El tráfico y la trata de migrantes fuera y a través de las zonas de conflicto

El tráfico fuera y a través de zonas de conflicto toma muchas modalidades, aunque la principal manifestación es el tráfico de refugiados, desplazados internos o migrantes. Las personas que intentan huir de sus hogares o enviar familiares fuera de las zonas de conflicto son extremadamente vulnerables y se encuentran ante un riesgo mayor de ser víctimas de la trata. Un ejemplo clave de esta situación es la “crisis de refugiados” que experimentó Europa en el verano de 2015. La Iniciativa Global cuenta con numerosas publicaciones sobre tráfico de migrantes hacia la UE disponible en este enlace.

El informe de la Universidad de la ONU ofrece información sobre este y otros ejemplos. La actual crisis en Siria ha creado miles de refugiados, muchos de los cuales intentan escapar a Europa. Se ha visto a niños sirios trabajando durante horas excesivamente largas y sin ninguna supervisión. Los conflictos políticos en Libia también han dado lugar a la explotación sexual y laboral. También existen casos en los cuales los individuos son reclutados mediante el engaño para confiscar sus documentos y utilizar la esclavitud por deudas para retener el control sobre ellos. Otros han sido simplemente secuestrados hasta que sus familias puedan pagar el rescate para ser liberados. El Cuerno de Africa ha sido testigo de conflictos durante décadas; hay informes que señalan que algunos migrantes han sido secuestrados por grupos armados que operan a lo largo de rutas de tráfico desconocidas, y luego comprados por otros tratantes para explotarlos aún más. Refugiados, desplazados internos y migrantes no sólo son vulnerables durante el viaje, sino también una vez que son ubicados en los campamentos, e incluso en las comunidades que los albergan. Las bandas criminales que operan como tratantes en los campos de refugiados de Calais y Dunkirk han explotado sexualmente a jóvenes que viajaban solos, o forzado a que cometan delitos a cambio de transporte hacia el Reino Unido.

En junio de 2016, el periódico The Guardian publicó un artículo sobre niños refugiados y migrantes que viajaban solos desde sus hogares (principalmente en Africa y Medio Oriente) hacia países europeos. La mayoría de estos niños han sido enviados por sus familias a escapar del conflicto en sus países natales, como los disturbios políticos en Gambia o el reclutamiento de al-Shabaab en Somalia. Muchos niños son forzados a trabajar durante su viaje para ir financiándolo. Los traficantes operan a lo largo de estas rutas, explotando a los niños – tanto sexual como laboralmente – durante su viaje hacia el norte.

Un caso especial de tráfico relacionado con las zonas de conflicto es el tráfico de órganos, que surgió en los Balcanes en la última etapa del conflicto hacia finales de la década de 1990, pero se presume continuó en Kosovo. Los planes para un tribunal de crímenes de guerra están casi finalizados, pero se espera que el tribunal escuche causas de civiles secuestrados y traficados a través de la frontera hacia Albania, en donde se les extraían los órganos para ser traficados a otros sitios. También se han registrado casos de migrantes que venían hacia Europa desde Africa. En 2014, las autoridades italianas descubrieron una banda traficante de órganos que involucraba delincuentes de Libia y Eritrea que le cobraban a los migrantes un pago por adelantado para trasladarlos desde Africa hasta Italia. Si los migrantes no podían realizar ese pago inmediatamente, se les daba la opción de pagar una vez que tocaban tierra. No obstante, una vez en territorio italiano, se los explotaba laboralmente o se le extraían sus órganos para traficarlos a otros sitios.

Finalmente, otro caso singular de tráfico en zonas de conflicto está relacionado con la fuerzas de paz de la ONU. El caso más conocido de pacificadores involucrados directamente en la trata de personas ocurrió en los Balcanes, siguiendo el conflicto desarrollado en la actual Bosnia y Herzegovina a mediados de la década de 1990. El Observatorio de Derechos Humanos (Human Rights Watch) publicó un extenso informe sobre la trata de mujeres y niñas hacia la zona luego del Acuerdo de Dayton para la Paz, en tiempos en los que la región sufría las consecuencias del conflicto. El resumen ejecutivo está disponible aquí, pero el informe ofrece detalles de casos específicos en los cuales miembros del Grupo de Tareas de la Policía Internacional, que operaba como parte de la Misión de la ONU en Bosnia y Herzegovina, estaban involucrados directamente en la trata de mujeres. Los abusos sexuales a mujeres y niñas por parte de los pacificadores ha sido bien documentado en otras regiones de conflicto, el más reciente en la República Centroafricana (artículo del Washington Post, informe del Observatorio de Derechos Humanos)

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Kathryn Kosanovich

Kathryn Kosanovich graduated in 2016 with an MA in Anthropology and Sociology of Development from the Graduate Institute of International and Development Studies in Geneva, Switzerland. Her thesis was titled, “The US Trafficking in Persons Report: A Legitimate Mechanism of Global Governance?” Kathryn became interested in human trafficking in 2008 during her BA in Conflict Analysis and Resolution, and Anthropology, at George Mason University in Fairfax, VA, USA. She has continued to pursue this interest. She is currently located in Washington DC, but willing to relocate, and is searching for a job in a field related to anti-trafficking.

Kathryn enjoys traveling, meeting new people, and learning new things.

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