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There has been growing recognition of the heightened need to respond to human trafficking in contexts of humanitarian crisis. Although there have been some positive developments, actors need to take into account pre-existing mechanisms and policies to develop more robust humanitarian protection programmes and counter-trafficking initiatives.

The grave risk posed by human trafficking in humanitarian crises has recently gained serious attention by the international community. Horrifying accounts of sexual and labour exploitation at the hands of armed groups, such as ISIS, Boko Haram, al-Shabaab and the Lord’s Resistance Army, illustrate the most extreme manifestation of the problem.

A growing body of evidence has shown that humanitarian crises can exacerbate pre-existing human trafficking trends – and give rise to new ones. However, as recent research from the International Organization for Migration (IOM) argues, this is often overlooked and not incorporated into humanitarian responses. The IOM research draws on case studies from Syria, Haiti and Nepal, as well as mixed migration situations, such as those seen in East Africa and the Horn. Earlier reports, including that of the Special Rapporteur on Trafficking in Persons, especially Women and Children (focusing on Jordan) and the Freedom Fund (focusing on Lebanon), came to similar conclusions.

‘Trafficking in persons’ is defined in international law, and criminalized in most states. ‘Crisis’, however, is a descriptive term, often used to describe any number of emergencies, such as armed conflicts, natural disasters and large, protracted and/or mixed movements of refugees and migrants. When searching for practical responses to this issue, I argue that we first need to be clearer about the situations in which these two phenomena come together and, secondly, that we need to build on existing tools and applicable legal frameworks, to avoid overburdening humanitarian actors already faced with competing priorities. There have already been several positive developments in this regard.

The link between humanitarian crises and human trafficking

Some forms of human trafficking are a direct result of crises, such as forced armed recruitment of child soldiers, the demand for exploitative sexual services by armed groups (and even peacekeepers) or the enslavement of persecuted ethnic minorities. The links between other forms of human trafficking and crisis situations are less direct, such as the opportunistic trafficking of displaced people for the purposes of forced labour in neighbouring countries or cases where children are trafficked into the international adoption market.

It can sometimes be difficult, if not impossible, to ascertain whether a crisis situation has led to an increase in trafficking in persons, or whether the arrival of aid workers has merely shed new light on previously unreported trends. Regardless, it is essential that any counter-trafficking response outlives the humanitarian imperative.

When tailoring a robust counter-trafficking response in a crisis context that needs to be reconciled with the existing responsibilities of humanitairan humanitarian actors, it is important to not only identify the type and cause of trafficking taking place, but to identify the crisis at hand, and to take into account the country, and its applicable legal, policy and coordination frameworks.

Acts of human trafficking are often associated with other violations of international law within the crisis-affected country or the region. These include humanitarian law, international criminal law or the international principles and guidelines concerning internally displaced people. For this reason, in the absence of a functioning protection pathway for victims of trafficking, other coordination structures and policies may assist. These could be the UN cluster response in humanitarian crises, the Refugee Coordination Model in situations with refugee populations, or the work of the Platform on Disaster Displacement.

In addressing the needs of people displaced by natural disasters, actors may already be engaged in responding to forms of exploitation not labelled ‘human trafficking’ as such, including forced marriage (through the Sexual and Gender Based Violence Area of Responsibility of the Global Protection Cluster), or the recruitment of child soldiers through UNICEF’s Monitoring and Reporting Mechanism on grave violations of children’s rights in situations of armed conflict.

One particularly underutilized protection response to trafficking in crisis is refugee status. Armed conflict may be a cause of internal displacement and refugee movements across borders. Targeting people for exploitation – such as women for forced marriage or sexual enslavement  – could be part of the conflict itself as combatants aim to displace or even eliminate opposing groups. Victims of such exploitation should be granted refugee status in the countries they flee to, and protected from non-refoulement. In turn, this form of legal protection helps reduce their vulnerability to being trafficked in their new location. Where that risk remains, they should be resettled. While some host states provide permanent legal stay to victims of trafficking formally identified as such, most do not. For these reasons, ensuring that victims of trafficking also have access to asylum procedures, both in the region of an armed conflict and further afield, should be considered an integral part of the anti-trafficking response. The UN Refugee Agency (UNHCR) recently published Issue Brief No 3 from ICAT (the Inter-Agency Co-ordination Group Against Trafficking In Persons), which gives more detail on the relationship between trafficking in persons and refugee status.

Enabling victims of trafficking to safely seek international criminal redress is also an important yet overlooked counter-trafficking in crisis response, both in terms of ending impunity for trafficking committed as a war crime or crime against humanity, and in tackling the root causes of the crime itself.

Further, targeted, preventative action taken to help relieve the economic scarcity that often ensues in protracted conflict or refugee situations can help mitigate the risk of people falling into negative coping mechanisms or risky behaviour in order to survive, particularly the most vulnerable. These strategies include linking financial assistance to education and social services, and considering of the cost borne by families not sending their children to work within such assistance efforts.

Calls for more robust counter-trafficking responses in crisis situations, however, may not translate into specific actions in every case. The safety of all parties and the potential for conflicting priorities must also be considered in any such response programme. Given the chaos inherent in crises, identifying trafficked people and managing individual cases may be impossible or even unethical if the services victims need do not exist. Where government actors are known to be involved in perpetrating the crime, the safety of humanitarian actors may be jeopardized by addressing this issue head-on. In such instances, where a direct counter-trafficking response inside the crisis itself is not possible, identifying those groups most at risk, and improving their protection in general through monitoring and referral pathways, might be the only feasible counter-trafficking in crisis strategy to pursue.

Some positive steps

Despite these challenges, providing humanitarian actors with information about how human trafficking affects the groups they serve, and how it can be identified, prevented or addressed in the specific context at hand is a worthwhile investment. Much can be done through local initiatives and targeted campaigns that raise awareness about reported trafficking recruitment methods, or by linking up humanitarian actors with existing national referral mechanisms for victims of trafficking that may continue to function despite the crisis.  

There have been several recent developments that suggest we are on a positive trajectory. For example, there is now growing recognition within UN bodies that responding to trafficking and exploitation can be strengthened further as part of emergency humanitarian programming.

UN Security Council Resolution 2331 (2017) recognizes that the response to trafficking in conflicts could be strengthened and calls upon all relevant UN agencies, including the UNHCR, to develop their joint capabilities and cooperate more effectively. Meanwhile, UN Security Council Resolution 2388 (2018) focuses on people displaced by armed conflict and recognizes the need to enhance the protection of any displaced person who is either a victim of trafficking or at risk of becoming one.

In terms of specific agencies’ progress on the issue, an Anti-Trafficking Task Team has been formed as part of the Global Protection Cluster – an established initiative that coordinates inter-agency approaches to protection in humanitarian responses. This task team (of which I was previously a part) will aim to develop a collective position on anti-trafficking interventions in humanitarian responses and to provide recommendations on how best to integrate them systematically into the Global Protection Cluster.

This year, the UN Office on Drugs and Crime will issue guidelines on countering trafficking in persons in conflict zones. Work on developing these has benefited from an expert round table of security, humanitarian and protection actors. The recently published UNHCR Guidelines on International Protection Number 12 also give more clarity on conflict-induced refugee movements for asylum decision-makers, while the ICAT Issue Brief No 2 provides recommendations to states and the international community on what kinds of thinking and action are needed to respond to trafficking in crisis situations.  

It is heartening to see that human trafficking in contexts of crisis has been placed at the forefront of the international agenda as a concern that needs to be addressed through an evidence-based and cross-sectoral approach. However, the recommendations for further action have, in my view, often been shrouded in a certain lack of precision and contextual confusion. It is essential to assess with greater clarity not only the cause and type of human trafficking taking place, but the type of crisis at hand, the applicable legal frameworks at the national and international level and the link between the reported trafficking and the crisis itself. Humanitarian actors should consider which existing mechanisms could be applied and which practical interventions taken in the quest for a streamlined humanitarian response to human trafficking.

La trata de personas en contextos de crisis humanitarias

Es cada vez mayor el reconocimiento de la extrema necesidad de dar respuestas contra la trata de personas en contextos de crisis humanitarias. A pesar de algunos progresos, los actores deben tener en cuenta los mecanismos y políticas preexistentes en miras a desarrollar programas más profundos de protección humanitaria y contra la trata.

La comunidad internacional observa muy de cerca los serios riesgos que plantea la trata de personas en situaciones de crisis humanitarias. Las espantosas historias de explotación sexual y laboral en manos de grupos armados, como ISIS, Boko Haram, al-Shabaab y el Ejército de Resistencia del Señor, ilustran la manifestación más extrema del problema.

Son cada vez más abundantes las pruebas que demuestran que las crisis humanitarias pueden exacerbar tendencias preexistentes en materia de trata de personas y dar lugar al surgimiento de nuevas. No obstante, como sostiene un informe reciente de la Organización Internacional para las Migraciones (OIM), este punto suele ser pasado por alto y omitido de las respuestas humanitarias. El informe de la OIM se vale de casos de estudio en Siria, Haití y Nepal, como también de situaciones migratorias mixtas, como las observadas en el este africano y en el Cuerno de Africa. Informes anteriores, incluyendo el del Relator Especial sobre Trata de Personas, especialmente Mujeres y Niños (con foco en Jordania) y el de Freedom Fund (con foco en el Líbano), llegaron a conclusiones similares.

La trata de personas es definida por la legislación internacional y penalizada en la mayoría de los Estados. Sin embargo, “crisis” es un término descriptivo generalmente utilizado para describir varias situaciones, como conflictos armados, desastres naturales en general, movimientos prolongados o mixtos de refugiados y migrantes. Al buscar respuestas prácticas al problema, sostengo que primero deberíamos ser más claros sobre las situaciones en la que estos dos fenómenos ocurren y, segundo, que debemos construir a partir de las herramientas existentes y los marcos jurídicos aplicables a los efectos de evitar sobrecargar a los actores humanitarios que ya se encuentran frente a prioridades que compiten entre sí. En este sentido, se han visto varios progresos.

La conexión entre crisis humanitarias y el delito de trata de personas

Algunas formas de trata de personas son resultado directo de una crisis, como el reclutamiento de niños soldados, la demanda de servicios sexuales forzados por parte de grupos armados (e incluso de operadores de paz) o la esclavitud de minorías étnicas perseguidas. Los vínculos entre otras formas de trata de personas y situaciones de crisis son menos directos, como el contrabando oportunista de personas desplazadas para trabajo forzado en países vecinos, o casos en donde los niños son traficados ilícitamente al mercado internacional de adopción.

A veces puede ser difícil, si no imposible, saber a ciencia cierta si una situación de crisis ha provocado un aumento en los casos de trata, o si la llegada de ayuda sólo ha arrojado luz sobre tendencias previas que no habían sido registradas. Pero más allá de esto, es esencial que cualquier respuesta contra la trata de personas continúe luego del imperativo humanitario.

Cuando se prepara una respuesta específica y robusta contra la trata en un contexto de crisis que necesita ser reconciliado con las responsabilidades existentes de los actores humanitarios, es importante no sólo identificar el tipo y la causa de la trata, sino también la crisis que se está viviendo, y tener en cuenta al país y a sus marcos legales, políticos y de coordinación aplicables.

Los delitos de trata de personas suelen ser asociados con otras violaciones del derecho internacional dentro del país o región afectada por la crisis. Entre ellos se encuentran el derecho humanitario, el derecho penal internacional, o los principios y directrices internacionales sobre desplazados internos. Por esta razón, en ausencia de una vía de protección funcional para las víctimas de la trata, otras estructuras y políticas de coordinación pueden resultar de ayuda, como el Enfoque de Grupo o “Cluster Approach” de la ONU en crisis humanitarias, el Modelo de Coordinación de Refugiados, o la labor de Platform on Disaster Displacement, para desplazados por desastres naturales.

Al abordar las necesidades de los desplazados por desastres naturales, los actores quizás ya están participando en respuestas a formas de explotación no catalogadas como “trata de personas” en sí, como el matrimonio forzado (mediante el Area de Responsabilidad de Violencia Sexual y de Género del Global Protection Cluster), o el reclutamiento de niños soldados a través del Mecanismo de Monitoreo e Información de UNICEF sobre violaciones graves a los derechos de los niños en situaciones de conflictos armados.

Una respuesta en torno a la protección de víctimas de la trata en situaciones de crisis que no ha sido suficientemente utilizada es el estatus de refugiado. Los conflictos armados pueden provocar desplazamientos internos y movimientos de refugiados a través de las fronteras. Captar personas para explotarlas – como mujeres para matrimonios forzados o esclavitud sexual – puede ser parte del propio conflicto, en el que los combatientes intentan desplazar o, incluso, eliminar a sus opositores. Las víctimas de este tipo de explotación deberían obtener estatus de refugiados en los países a los que huyen y ser protegidos contra la devolución. A su vez, esta forma de protección legal ayuda a reducir el peligro de que vuelvan a ser víctimas en sus nuevos lugares de residencia. En el caso de que ese riesgo exista, debería buscárseles una nueva ubicación. Si bien algunos Estados anfitriones brindan permisos de residencia permanentes a las víctimas de la trata identificadas formalmente como tales, la mayoría no lo hace. Es por esto que garantizar que las víctimas de la trata tengan también acceso a los procedimientos de asilo, tanto en la región como en otros países más lejanos, debería considerarse como parte integral de la respuesta contra la trata. La Agencia de la ONU para los Refugiados (UNHCR/ACNUR) publicó hace poco su Informe No. 3 del ICAT (el Grupo Interinstitucional de Coordinación Contra la Trata de Personas), que brinda más detalles sobre la relación entre la trata de personas y el estatus de refugiado.

Otra respuesta importante pero a la que se le presta poca atención consiste en permitir que las víctimas de la trata busquen de manera segura una reparación penal internacional, tanto para poner fin a la impunidad de la trata cometida como crimen de guerra o de lesa humanidad como para abordar las causas del delito en sí.

Además, las acciones específicas y preventivas que se tomen para ayudar a aliviar la escasez económica que suele suceder a los conflictos prolongados pueden ayudar a mitigar el riesgo de que la gente caiga en mecanismos de defensa negativos o comportamientos peligrosos para poder sobrevivir. Estas estrategias incluyen enlazar la asistencia financiera a los servicios sociales y educativos, y considerar los costos que soportan las familias que no envían sus niños a trabajar dentro de estos programas de asistencia.

Sin embargo, puede que los llamados a desarrollar respuestas más robustas contra la trata en situaciones de crisis no se traduzcan en acciones específicas en todos los casos. En cualquier programa de respuesta, también han de tenerse en cuenta la seguridad de todas las partes y el potencial de que surjan prioridades que compitan entre sí. Dado el caos inherente a cualquier crisis, puede resultar imposible identificar a las víctimas de la trata y a gestionar cada caso individualmente, e incluso poco ético si los servicios que las víctimas necesitan no existen. En casos en los que se sabe que los actores de gobierno están involucrados en los delitos, se puede poner en peligro la seguridad de los actores humanitarios si se intenta abordar el problema de lleno. En estas situaciones en donde no sea posible dar una respuesta directa contra la trata dentro de la propia crisis, posiblemente la única estrategia viable sea identificar a los grupos que mayor peligro corren y monitorear y mejorar su grado de protección en general.

Algunos pasos positivos

A pesar de estos desafíos, es una buena inversión ofrecerles información a los actores humanitarios sobre cómo la trata de personas afecta a los grupos a los que asisten, y cómo puede ser identificada, prevenida o abordada en un contexto determinado. Pueden lograrse muy buenos resultados llevando adelante iniciativas locales y campañas específicas que informen sobre los métodos conocidos que se emplean para reclutar víctimas, o conectando a los actores humanitarios con mecanismos nacionales existentes de asistencia a las víctimas de la trata que sigan funcionando a pesar de la crisis.

Varios acontecimientos recientes sugieren que vamos por un buen camino, Por ejemplo, está creciendo el reconocimiento dentro de los órganos de la ONU de que las respuestas contra la trata y la explotación pueden ser fortalecidas como parte de un programa de emergencia humanitaria.

La Resolución 2331 (2017) del Consejo de Seguridad de la ONU reconoce que la respuesta a la trata en contextos de conflicto podría ser más robusta y llama a todas las agencias competentes de la ONU, incluyendo a la UNHCR/ACNUR a juntar fuerzas y mejorar la cooperación. Por su parte, la Resolución 2388 (2018) del Consejo de Seguridad hace foco sobre las personas desplazadas por conflictos armados y admite que es necesario aumentar la protección de cualquier individuo desplazado que sea víctima de la trata, o esté en riesgo de serlo.

En cuanto al progreso de agencias específicas en esta materia, se ha dado forma a un Grupo de Tareas contra la Trata como parte del Global Protection Cluster – una iniciativa consolidada que coordina iniciativas interinstitucionales para la protección en el marco de respuestas humanitarias. Este grupo de tareas (del que formé parte) buscará formar una posición colectiva sobre intervenciones contra la trata en respuestas humanitarias, y ofrecer recomendaciones sobre las mejores formas de integrarlas sistemáticamente al Global Protection Cluster.

Este año, la Oficina de la ONU contra las Drogas y el Delito publicará unas directrices sobre cómo abordar la trata de personas en zonas de conflicto, cuyo desarrollo se benefició de una mesa redonda de expertos en seguridad y actores humanitarios. Las Directrices de Protección Internacional Número 12 de la UNHCR/ACNUR, destinadas a los responsables de tomar de decisiones en cuestiones de asilo, también arrojan más claridad sobre los movimientos de refugiados originados por conflictos, mientras que el Informe No. 2 de ICAT brinda recomendaciones a los Estados y a la comunidad internacional sobre el tipo de razonamiento y acciones necesarios para responder a la trata en contextos de crisis.

Resulta esperanzador que la trata de personas en situaciones de crisis haya sido puesta en primera línea en la agenda internacional como una cuestión que debe ser abordada mediante una estrategia multisectorial basada en las evidencias existentes. No obstante, en mi opinión, las recomendaciones tienen cierto grado de imprecisión y de confusión contextual. Es esencial evaluar con mayor claridad no sólo la causa y el tipo de trata en determinado contexto, sino también el tipo de crisis que se está viviendo, los marcos jurídicos aplicables a nivel nacional e internacional, y el vínculo entre los delitos de trata denunciados y la crisis in sí. Los actores humanitarios deberían considerar cuáles mecanismos existentes podrían aplicarse y qué intervenciones prácticas deberían tomarse en miras a responder de la forma más efectiva y simplificada al delito de trata de personas.

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Sarah Elliott

Sarah Elliott is a legal officer at the UNHCR. She specializes in refugee law, migration studies and international criminal law, and the application of these frameworks to human trafficking and people smuggling. Her previous work at the UNHCR included implementing counter-trafficking programmes in partnership with the UNODC, UNICEF, UNFPA and IOM in Sudan and developing institutional policy guidance on counter-trafficking. This article reflects the views of the author, and not necessarily those of the UN.

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