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How is COVID-19 impacting the extortion economy of the Northern Triangle countries? A local network of experts assess how gangs in the region are adapting to the conditions imposed to contain the spread of the disease.

The impact of COVID-19 is rapidly reaching every corner of the world, and in its path it is reshaping licit and underworld economies alike. Corporations, security and healthcare organizations, as well as communities around the world, are adapting to newly imposed restrictions on mobility, and isolation and quarantine set in place to control the spread of the pandemic.  

As our first #CovidCrimeWatch newsletter highlighted, criminal enterprises are experiencing constraints and, at the same time, opportunities as a result of the pandemic. One GI-TOC initiative, the Network of Experts against Extortion – developed by the Coalitions for Resilience Project in Central America – held a virtual meeting on 1 April to assess the impact the pandemic is having on extortion networks in the region. Security officials from Guatemala’s National Police Service, El Salvador’s  Justice and Security Ministry and the Honduran Fuerza Nacional Anti Maras y Pandillas (FNAMP, an anti-gang unit) discussed how they see extortion schemes being affected by the quarantine regime set in place in the region since March, and how they envisage extortion practices unfolding in the context of these restrictions.

Gangs – known locally as maras – from Guatemala, El Salvador and Honduras (the Northern Triangle) have seen their capacity to extort restricted by the measures imposed to contain the disease. All across the region, revenue generated by licit commerce has plummeted, with many businesses compelled to cease operating. As a result of their reduced liquidity, many now have insufficient cash to pay the maras their extortion fees (often referred to locally as ‘rents’). As our report A criminal Culture: Extortion in Central America found, extortion is the lifeblood of the maras – the money allows them to pay their members, and support those in prison and their families. Now, with the pandemic hitting business hard, Gangs have had to issue a payment truce to some markets in Guatemala and El Salvador.

According to security authorities, data comparing March 2020 with March 2019, shows a 9 per cent decrease in the number of extortion incidents reported by the police in Guatemala. In El Salvador and Honduras, the figures show a 16.6 per cent and an 80 per cent decrease, respectively. In Guatemala, the difference can be attributed to the law, which allows citizens to report cases to the police in person, by phone or anonymously – as well as to the anti-extortion stance adopted by President Alejandro Giammattei since he took office in January 2020.

When one compares El Salvador with Honduras, mobility restrictions have led to different outcomes. Initial evidence shows that Salvadoran gangs have raised their ‘rents’ to businesses that are still permitted to operate by law, such as food delivery or drinking water supply services, to compensate for their losses in other industries. At the same time, the gangs are enforcing the curfew imposed by the government. WhatsApp audios have been circulated by gangs warning citizens to refrain from leaving their homes, while news reports claim that members of gangs have beaten up people not complying with the curfew.

In Honduras, according to information provided by FNAMP, gangs appear to have gone into hiding. Police have reported that gang leaders have warned their members to take safety precautions and avoid exposure to the virus. The few that have attempted to continue extorting businesses have been apprehended by the police or military, who have deployed a prominent presence on the streets to enforce the mobility restrictions. Despite the heightened risk of being arrested, gangs have threatened public-transport businesses that extortion payments will need to be made retrospectively once the quarantine period is over.

As mentioned, extortion is a key source of income for Central American gangs; the extortion rents support gang members and their families, as well as those in prison who need to pay legal fees, and who continue, behind bars, to direct extortion schemes carried out by gang members outside. It is expected that these organizations will adapt and find alternative sources of income. In Guatemala, for example, the police expect gangs to turn to drug sales and theft during the pandemic. Recently, gang members have been arrested in possession of drugs to sell in the retail markets.

In El Salvador, the Ministry of Justice and Security expects that the financial impact of COVID-19 on gangs will be less severe, as they have continued extorting businesses that are permitted to trade during the restrictions. They have also adapted their business model, and now use Uber vehicles operating under their payroll to collect extortion payments and deliver drugs, as this private transport service is deemed essential and is therefore permitted to operate during the lockdown. Salvadoran police are keeping a close eye on developments here, as they fear the Uber business may become a new way of laundering money, as well as allowing gang members to travel between their territories both during the quarantine and once it has been relaxed.

In Honduras, the FNAMP expect the gangs will turn to robbery, drug retail sales and looting to supplement their revenue and challenge the governmental control of their territories.

Extortion is a pervasive crime, and one that has a corrosive impact on the lives of citizens and the economy in many ways. Paradoxically, COVID-19 pandemic seems to be opening a small window of opportunity to analyze the phenomenon and prepare for what may come after this public-health crisis has passed. As with any other economic market, gang extortion activities in Central America will be affected, and actors will be compelled to adapt or charge additional fees to recuperate losses after the emergency is over. It is therefore important to keep a close watch on the following trends:

  • According to security officials from FNAMP, there are initial indicators in Honduras that even before the quarantine, the role played by women in the extortion economy has been changing from that of messengers or collectors of payments, to administrators or heads of criminal groups, and even assassins (‘hit women’). Honduran security authorities expect during the quarantine this may well continue as gangs take advantage of women’s lower profile, but it will be important to see if this changes once the quarantine has been lifted.
     
  • The police in Guatemala have suggested that during mobility restrictions, vehicles such as those used by private taxi on demand apps should be subjected to scrutiny, as they could well be used by gangs to collect payments or transport illicit goods.
  • Intelligence should be developed to help take pre-emptive action against maras before the COVID-19 is over and they start threatening society again. The mobility restrictions imposed in the Northern Triangle countries could work in favour of security officials, as gang members currently will find it more difficult to evade law enforcement.
  • Regional channels of communication among security institutions of the Northern Triangle countries should be encouraged to share intelligence on how changing extortion mechanisms detected in one country might be replicated in another. 

Many questions still arise. For example, how are copycats or imitators likely to adapt to this context, providing more opportunities for extortion? How long will payment truces offered by the gangs be sustained? Will in-kind payments be accepted if conditions worsen? Will security institutions be able to contain the extortion economy once the quarantine is over? The context is changing rapidly during the pandemic, and the Network of Experts Against Extortion will continue observing, analyzing and exchanging information to provide possible answers to these concerning issues.

Contagio y extorsión en Centroamérica

El impacto del COVID-19 ha alcanzado rápidamente cada rincón del mundo y en su camino, reconfigura las economías lícitas e ilícitas por igual. Corporaciones, instituciones de seguridad y salud, así como comunidades enteras, se adaptan a nuevas restricciones de movilidad, aislamiento y a la cuarentena impuesta para controlar la expansión de la pandemia.

Como lo mencionó el primer reporte sobre el #CovidCrimeWatch, las empresas criminales están encontrando restricciones y oportunidades en la pandemia. En el marco del proyecto ‘Coaliciones por la Resiliencia’ (uno de los proyectos implementados por la Iniciativa Global – GI-TOC), la Red de Expertos contra la Extorsión sostuvo una reunión virtual el 1° de Abril para evaluar el impacto que la pandemia esta teniendo en las redes de extorsión en la región. Oficiales de la Policía Nacional de Guatemala, el Ministerio de Justicia y Seguridad de El Salvador y de la Fuerza Nacional Antimaras y Pandillas de Honduras, presentaron información sobre la forma en que la cuarentena impuesta en la región desde marzo, afecta diversos esquemas de extorsión. Además, se discutió la forma en prevén que las pandillas se adapten para seguir obteniendo ingresos en un contexto de movilidad restringida.

Las pandillas o maras de Guatemala, El Salvador y Honduras (o Triángulo Norte) han visto su capacidad para extorsionar limitada por las medidas para contener al virus que, a su vez, han generado un desplome en los ingresos del comercio lícito. Debido a que la gran mayoría ha tenido que detener sus operaciones comerciales, la falta de liquidez ha generado una incapacidad para pagar a las maras las extorsiones que demandan. Como estableció el reporte ‘Una cultura criminal: la extorsión en Centroamérica’, los recursos de este delito son vitales para pagar a los miembros de las pandillas, así como para mantener a aquellos que están en prisión y a sus familias. Sin embargo,  las maras han emitido una ‘tregua de pago’ en algunos mercados de Guatemala y El Salvador.

De acuerdo con las autoridades de seguridad que participaron en la reunión, las cifras de denuncias de marzo de 2020 comparadas con las mismas del año anterior, muestran una reducción del 9%, 16.6% y 80%, en Guatemala, El Salvador y Honduras, respectivamente. La diferencia se puede atribuir a que en Guatemala la ley permite realizar denuncias en persona, por teléfono o de manera anónima, así como al impulso que el Presidente Giammattei ha dado al combate de este delito desde que inició su mandato en enero de este año.

Al comparar las cifras de El Salvador con las de Honduras, las restricciones de movilidad han tenido resultados distintos. Para compensar los ingresos que han perdido en otros comercios, datos iniciales muestran que las pandillas salvadoreñas han incrementado los pagos de extorsión a los negocios que aun pueden operar (reparto de comida y agua para beber). Al mismo tiempo las pandillas colaboran en hacer respetar las restricciones de movilidad. Han circulado audios de WhatsApp en los que estas organizaciones criminales amenazan a los ciudadanos para que se abstengan de salir de sus casas. Incluso algunas notas de prensa dan cuenta de la forma en que algunas personas han sido golpeadas por pandilleros por no respetar la cuarentena.

De acuerdo con la FNAMP, en Honduras las pandillas parecen estar replegadas. La policía tiene información de que los líderes han ordenado tener cuidado y evitar la exposición al virus. Los pocos que han intentado continuar extorsionando negocios han sido detenidos por la policía o el ejército, ya que tienen una presencia importante desplegada en las calles para hacer valer las restricciones de movilidad. A pesar de estos riesgos, las pandillas han amenazado a los dueños del transporte público que los pagos de extorsión se cobrarán de manera retroactiva una vez que el periodo de cuarentena concluya.

Como ya se mencionó, la extorsión es una de las principales fuentes de ingreso para las pandillas en Centroamérica y se espera que estas organizaciones criminales se adapten y encuentren formas adicionales de obtener ingresos que les permitan mantener a sus miembros y sus familiares, así como pagar los gastos legales de quienes están en prisión. Por ejemplo, la Policía Nacional de Guatemala espera que las pandillas refuercen la venta de drogas ilegales y el robo para obtener ingresos alternativos durante la pandemia. De hecho, durante los últimos días de marzo, arrestaron pandilleros en posesión de drogas ilegales que pretendían vender al menudeo.

En El Salvador, el Ministerio de Justicia y Seguridad espera que el impacto financiero del COVID-19 para las pandillas sea menos severo, ya que continúan extorsionando a los negocios a los que les es permitido operar durante las restricciones de movilidad. Además, han adaptado su ‘modelo de negocios’ al usar vehículos UBER bajo su control para recolectar pagos de extorsión y entregar drogas, ya que este servicio de transporte privado es considerado esencial y continúa operando durante la cuarentena. Las autoridades salvadoreñas dan seguimiento cercano a esta adaptación, ya que ven posible que esta sea una nueva forma de lavar activos ilícitos y que, además, posibilite a los miembros de las pandillas moverse entre territorios durante la cuarentena y una vez que sea levantada.

En Honduras la FNAMP espera que las pandillas se adapten a la falta de recursos mediante robos, venta de droga al menudeo y saqueos orquestados a tiendas, que además les permitan disputar a las autoridades gubernamentales el control de sus territorios.

La extorsión es un crimen con alta penetración en la región que genera un impacto corrosivo en la vida de los ciudadanos y en diversos ámbitos de las economías de estos países. Paradójicamente, la pandemia ocasionada por el COVID-19 parece abrir una pequeña ventana de oportunidad para analizar el fenómeno y prepararse para lo que podría venir después de esta crisis de salud pública. Como cualquier otro mercado, las actividades ilegales impulsadas por las pandillas se han visto afectadas, lo que las orillará a adaptarse o cobrar pagos adicionales para recuperar algunas de las pérdidas una vez que la emergencia concluya. Por ello, será importante mantener un monitoreo cercano de las siguientes tendencias:

  • De acuerdo con la FNAMP, existe información que indica que desde antes de iniciada la cuarentena, el papel de la mujer en la extorsión comenzó a transformarse de mensajeras o recolectoras de pagos, al de administradoras o cabezas de grupos criminales e incluso de sicarias. Las autoridades hondureñas esperan que durante la cuarentena este papel se mantenga para tomar ventaja de su bajo perfil, pero será importante verificar si se mantiene o se reduce después de la emergencia sanitaria.
  • La policía en Guatemala sugiere que, durante las restricciones de movilidad, vehículos de transporte privado, taxis y de aplicaciones, deben ser sujetos de revisión, debido a que pueden ser usados por las pandillas o grupos criminales para recolectar pagos o transportar productos ilegales.
  • Se debe recolectar inteligencia que permita realizar acciones proactivas contra las pandillas antes de que la cuarentena por el COVID-19 concluya y concreten sus amenazas en contra de la sociedad. Las restricciones de movilidad en los países del Triángulo Norte podrían favorecer a las autoridades de seguridad ya que los pandilleros no tienen la misma capacidad de evadir la acción de la justicia.
  • Se deben fomentar canales regionales de comunicación para que las instituciones de seguridad de los países del Triángulo Norte, puedan intercambiar información de inteligencia y análisis en cuanto a adaptaciones en mecanismos de extorsión usados en un país por pandilleros, que puedan ser replicados en otros.

Muchas preguntas aún quedan por responder, ¿de qué forma se adaptarán los ‘imitadores’ a este nuevo contexto y cuáles oportunidades de extorsión les puede abrir? Si las condiciones empeoran ¿los pandilleros aceptarán pagos en especie? Una vez que la cuarentena concluya ¿las instituciones de seguridad serán capaces de contener la extorsión? Durante la pandemia el contexto cambia rápidamente, la Red de Expertos contra la Extorsión continuará observando, analizando e intercambiando información para proveer posibles respuestas a estos y otros temas.

Autor: Guillermo Vázquez del Mercado

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Author

Guillermo Vazquez

Guillermo Vázquez del Mercado has more than 15 years of professional experience in public and private sector developing security public policies, especially those related to crime prevention, violence reduction, police institutions and illicit trade.

Guillermo has collaborated for projects developed by international cooperation agencies such as UNODC, GIZ-Mexico, USAID and the Global Initiative in Mexico, the United States and Central America. He has also consulted for companies such as Tetra Tech-ARD, Chemonics Int. DAI or Tetra Tech-MSI.

Guillermo lives in Mexico City and has a Bechelor Degree in Political Science from CIDE and a Masters Degree in Public Policy and Management from the University of Pittsburgh.

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