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The Global Initiative against Transnational Organized Crime, with the Centre for Criminology at the University of Cape Town and the Conservation Action Trust, hosted a 3-night seminar series entitled “Wildlife in Crisis” from 18-20 May 2015.  

DAY 1

The challenges of ending poaching in Kruger Park were clearly laid out last night at the Global Initaitive’s series on Wildlife in Crisis. Johan Jooste, the head of anti-poaching operations in the park, described a situation in which there were three incursions by poacher groups every day and twelve poaching groups in the park at any one time. Armed clashes between rangers and poaching groups occur weekly, with an estimated 4300 poachers having entered the park in 2014.

When questioned as to whether SANParks’ response was leading to a “militarisation of the park” including the use of language around the “neutralisation” of poachers, Jooste’s response was unequivocal: if anyone has a better idea at the moment as to what to do, they should put it forward. Right now however, the main task was to protect the remaining rhinos.

Jooste was also clear that the fight could not be won through efforts in Kruger alone. What is required is a wider and holistic response, including better law enforcement responses to the sophisticated criminal networks that now drive the wildlife trade. There had been, he argued, good progress in Mozambique in the past number of months, but that there remained much still to do.

Corruption is a central challenge: new measures are being implemented including the ‘truth testing’ of rangers and managers at Kruger.

Moshakge Molokwane, National Secretary of People and Parks argued that communities surrounding the protected wildlife areas need a stake in the management of the parks if they are to be partners in stemming wildlife trafficking. He said that while those who were wealthy could hunt for “entertainment”, ordinary poor people poached as a survival strategy or as “an act of defiance”. Meeting the needs of poor communities living around the parks is therefore also a key strategy to counter poaching.

The complexity of responding to demand in Asia for Rhino horn and ivory was outlined by Tess Rayner from the organisation TRAFFIC, the NGO wildlife trade monitoring network. She concluded that changing behaviours was an enormous challenge and central to any strategy is to “make people think that they themselves had made the change.” Change cannot be imposed: people have to be included. It is not clear, however, given the current rate of poaching, whether there is time for demand reduction initiatives to bear fruit.

The British High Commissioner to South Africa, Judith McGregor, the contribution her government is trying to catalyse a coordinated international effort to stem the illicit trade in wildlife products. A high-level meeting in London in 2014 had been followed by another in early 2015 in Kasane. There is progress, but bringing different country representatives together is always a complex process, and it required political will to make a difference. The Kasane meeting will be followed by one in Vietnam, a major consumer country, in the coming year, which signals a strong commitment to building an international partnership, but one which will take time to mature.

The key question thus remains the lack of time that South Africa has to stem poaching and the illicit trade in wildlife products, most notably rhino horn.  A member of the audience argued that, given the iconic state of the rhino, a “state of emergency” should be declared. This raises the issue of what more could be done? Are we doing enough? – and whether there is any consensus at all as to possible solutions.

DAY 2

The debate around legalised trade in rhino horn as one of the proposed solutions to rampant poaching is perhaps the most divisive issues in conservation today. Would a stable, regulated supply of rhino horn bring down current black market prices? Would it satiate the demand and put criminal networks out of business? And could the money from rhino horn sales be used to aid poverty-stricken communities and underfunded, under-resourced national parks and private reserves?

These were among the key questions raised in a sometimes-heated debate during the second of three Wildlife in Crisis seminars hosted by the Global Initiative Against Transnational Organised Crime, in conjunction with Conservation in Action, at the University of Cape Town.

The dramatic spike in rhino poaching since 2008 has been driven by demand from new Asian markets, notably Vietnam,  Dr Jo Shaw – the rhino project manager at WWF South Africa – said in a presentation sketching the roots of the current crisis. “[I]t is not just one demand from one market for one product. It exists in Vietnam, it exists in China and trade seems to be flourishing on the Laos and Myanmar border.”

Rhino horn has a “mythical status”, in traditional Vietnamese and Chinese medicine, Shaw said. Traditionally it is believed to reduce heat and impurities in the body. In the last five to ten years it has also gained traction as a status symbol for the very rich and powerful.

Three animals a day are being lost. Nearly 400 rhino were poached in South Africa in the first four months of this year, a nearly 20% increase on the same period last year.

“We should not underestimate the effectiveness of the illicit supply chains,” Shaw said, “…or the impact of very rapid globalisation …in terms of people’s ability to move information, to move money and the product. These [criminal] chains are highly adaptive, they can move rapidly across national borders. Law enforcement agencies are simply not able to react at the same level and agility.”

In order to prevent rhino from going extinct, it is as important to ensure that more rhinos are born, as it is to stop the killing. Shaw believes it is vital that conservation benefits communities adjacent to national parks and private reserves. There should be enhanced law enforcement efforts to target transnational organised crime syndicates and co-operation between governments should extend beyond “conference and talkshops”.

Alejandro Nadal, a professor of economics at El Colegio de Mexico, argued that trade is not the answer. There are too many unknowns and there is a very “real danger” that experiments with legal trade may create a “runaway expanding market”.

There is a “veil of ignorance” over the illicit market, Nadal said. “We know very little about the market. We know little about the ownership structures [of rhino horn trafficking syndicates], we know virtually nothing about the cost structures. How do [syndicates] look at their costs and make pricing decisions? How are they financed? Do we know how much of the market is concentrated? How will poachers compete with legal traders? Is the market contracting or expanding? From the killing fields to the retailers and final markets, what do we know about the value chain? How many stages or segments are there in this long chain of events? How many middle men? How many transactions?

“If you don’t know anything about these things, it is very adventurous to say that legal, stable supply will bring prices down. We don’t even have an approximation of an idea of what the structure of this market is. No information whatsoever.”

In that void, Nadal said, it was “really alarming to make policy decisions”. “Outcompeting the cartels is not guaranteed”.

“Everyone stands to lose. Many economists propose a conservation policy based on the easy slogan of ‘what pays, stays’. I think the world they think they understand does not exist.”

In contrast, John Hanks – an independent environmental consultant – argued that legal trade deserves “a resolute and more dispassionate consideration as a sustainable solution if rhinos are to survive”.

“A horn on the illegal market is worth about R2-million (around $160,000). A fundamental rethink is needed on the way forward, otherwise rhino and many other species will continue to dwindle. About 1,500 horn sets were poached and smuggled out of South Africa in 2014. That is a total retail value of around R4-billion (about $330-million) going to criminals.”

Hanks believes that a strictly regulated legal trade in horn would ensure that:

  • Rhino horn can be supplied without killing a single animal;
  • Live rhinos will be more valuable than dead rhinos. (Rhino horn regrows after it has been harvested; in males at a rate of about 1kg a year and in females at about 600 grams a year);
  • Rhino horn stockpiles in government and private hands can be fed into the market, removing the high costs and security risks of keeping them;
  • State reserves and private owners can generate substantial income from this animals which, at present, are a massive burden;
  • Controlled legal trade would encourage other private rhino owners and local communities  to buy more rhinos and breed with them.

He cited a recent study which found that a 16km squared community rhino farm could hold at least 60 rhino, create 100 full-time jobs and generate income of at least R12-million a year.

Local communities surrounding parks and in areas where poachers are recruited are key to finding a solution to the poaching crisis, Hanks said.

“Imagine you live there [in one of the ‘poaching villages’]. Real poverty, no job, malnutrition, no hope for the future and somebody comes into the village and says, ‘Here is R20,000 in crisp new notes. Go and kill me a rhino.’ Of course you are going to be tempted.”

Political will is lacking because there are so many other priorities for governments in Africa

“In South Africa, can we honestly expect government to put millions more into the conservation of one species when government is faced with so many pressing economic problems? Look at what is happening to our water reserves, there is the need for better education, for employment opportunities. Conservation of a single species is not seen as a priority. There is inadequate law enforcement linked to widespread corruption.  There is the continued alienation of rural communities by punitive measures to protect wildlife. In too many cases there is little or no attempt to help these people develop alternative, sustainable livelihoods.”

Conservation areas, across Africa are severely underfunded. “There isn’t a single protected area that has adequate funding.”

Hanks believes South Africa should “present a very strong case for legal trade that will benefit agencies responsible for protected areas, private land-owners with rhinos and adjacent communities” to CITES, the Convention on International Trade in Endangered Species, when its 181 members states meet in Cape Town next year.

Will Travers – president of the Born Free Foundation an ardent opponent to legal trade – disagreed, saying that “legalised trade will not stop poaching [and], in my view, will actually increase poaching as criminals launder money into the now legal rhino horn market and undercut whatever price is set by whatever mechanism you can come up with”.

“No one as far as I know has done any really serious analysis of the market, the drivers of the market, the size of the market [or] the desire of the market…People talk about demand reduction. I prefer a clear focus on demand elimination.”

Referring to the lack of funds available from governments for conservation, Travers said this could be resolved, in part, in South Africa, with the introduction of a “conservation contribution of R50 for every one of the 9.5-million visitors who come to the country every year.”

“The burden of development challenges and eco-system protection cannot be placed at the door of a handful of high value species.

“South Africa stands at a crossroads: that its current approach to rhino horn trade may unnecessarily isolate it from other countries in Africa, that it risks losing public goodwill and that it may be seen to be increasingly out of step with public opinion.”

South Africa, as host nation of the CITES conference of parties in 2016, “does not want to suffer a humiliating defeat at the hands of its guests”.

“CITES can and will, I believe, reject proposals for the legalisation of rhino horn trade that I contend increases the threat to the species,” Travers said

DAY 3

There are no easy solutions to the growing scourge of international wildlife trafficking and the illicit trade in rhino horn and ivory. All too often, law enforcement efforts in countries that are directly affected stop where borders begin, allowing transnational syndicates to operate with impunity.

These were among the central themes in the third of three Wildlife in Crisis seminars hosted at the University of Cape Town by the Global Initiative Against Transnational Organised Crime in conjunction with Conservation in Action.

Time and again the “wrong people” are brought together to debate possible solutions said John Sellar – an anti-smuggling, fraud and organised crime consultant, and former CITES law enforcement chief.

Wildlife crime has been discussed at dozens of conferences in dozens of cities but law enforcement officials – the people on the frontlines – are invariably excluded from gatherings of politicians, researchers, environmental activists and bureaucrats discussing ways to stop the slaughter.

“Millions have been spent bringing the wrong people together,” he said. “…[I]t is time for action and we need a new set of players around the table.

“I earnestly believe that reaching senior managers and policy makers in the law enforcement community is long overdue. They need to be convinced of the vital role they have to play. It is they who ought to be designing, adopting and implementing  strategies to deal with organised crime, not politicians, organisations or campaigners.”

Sellar added that the heavy focus on military strategies and anti-poaching operations was misguided. “The cop in me makes me believe that military strategies should only be temporary. Military strategy may stop the killing but not the trafficking… Every time a rhino is killed or an elephant’s tusks are smuggled across a border we have lost a battle. If you focus too much on anti-poaching you are not gong to win the war.”

The real issue, he said, is crime. “Wildlife trafficking is going to go on relentlessly until we either bring the people controlling it to justice or we make it too risky for those people to profit from it. We have to get people around world who deal with organised crime on board. Can it really be that simple? I believe it can.”

Bonaventure Ebayi, director of the Lusaka Agreement on Cooperative Enforcement Operations, said that wildlife crime in Africa should be seen “as a socio-economic problem”.  Wildlife crime is also depriving developing economies of billions of dollars in lost resources and development opportunities.

It poses a threat to national and international security, leads to the transmission of zoonotic diseases, degrades ecosystems, leads to a dramatic loss in biodiversity, undermines the rule of law and negatively affects the livelihoods of rural communities.

More countries need to share information, there needs to be an increase in the number of countries with strong legislation to curb poaching and wildlife trafficking, and there is a need for improved technological responses to poaching.

According to Paula Kahumbu, a Kenyan activist and CEO of WildlifeDirect, “we need to reinvent ourselves” to tackle wildlife crime.

“There is an enemy out there and the enemies are the poachers with guns, bows and arrows, snares.”

Referring to the often fractious debate over legalised trade in rhino horn and ivory, she said: “We come into these meetings and act as if we are fighting with each other, but we are all on the same side…Deep down we all believe in the protection of this magnificent wildlife heritage…We must go to war with those who threaten our heritage.., We need to win the hearts and minds of everyone in Africa to support our heritage, eliminate supply of ivory and extinguish demand.”

In Kenya, the Hands of Our Elephants campaign – which she has spearheaded along with the country’s first lady, Margaret Kenyatta – is having an impact, she said. There has been public pressure on courts to impose stiffer sentences on wildlife criminals. “We were able to show that 70% of case files went missing in Kenya courts and while there was a 78% conviction rate [in wildlife cases] less than 4% of those convicted went to jail.”

In January last year – as a result of public pressure – a new law was passed which allowed for a fine of around $170,000  or life imprisonment to be imposed in cases involving offences against endangered species.

Kahumbu said there had been “major wins” in Kenya with elephant poaching falling 50% and rhino poaching down by 40%.

She argued that if South Africa did decide to push for a re-opening of legal trade in rhino horn, the impact would be devastating. “Kenya will lose every one of her rhinos.” She said she was “really afraid” that if a trade proposal was passed by CITES in 2016, it would undo demand reduction campaigns that have been trying to persuade buyers in Vietnam and China to stop buying rhino horn and ivory and will be “heaven for poachers”.

Antoinette Ferreira, a specialist environment and organized crime prosecutor at South Africa’s National Prosecuting Authority, said there will “never be an end to poaching in South Africa”. While the country has “wonderful legislation” it is “not making a difference”.

Corruption, she said, is the “thing that makes my job difficult”.

“There are people infiltrated in every chain of command where enforcement is involved…

“Sophisticated environmental crime networks are aided by government enforcement agencies that lack political and financial backing to do their job. This is compounded by a lack of adequate training for police and customs officials in many countries to deal with environmental crimes.”

A minimum sentence of 15 years should be imposed in wildlife crime cases and there should be efforts to make it more difficult for wildlife crime suspects to obtain bail.

Paul Gildenhuys, who heads up biodiversity enforcement at CapeNature in South Africa’s Western Cape province, said state coffers were overwhelmed with competing funding priorities and laws were fragmented, limiting enforcement efforts.

“It is essential that co-operation between countries is improved…[and] there must be buy-in from all levels of government.”

The impact of wildlife crime is not limited to charismatic species like rhino, elephants and lions. In the Western Cape, collectors and scientists have been implicated in smuggling rare colophon beetles, tortoises and plants including 80,000 proteas.

Effective law enforcement to curb a range of wildlife crime activities requires dedicated, specialist staff with adequate resources and funding and properly implemented legislation.

 

Vida Silvestre en Crisis – conclusiones del seminario

Global Initiative against Transnational organized Crime, junto con el Centro de Criminología de la Universidad de Ciudad del Cabo y Conservation Action Trust, presentaron una serie de seminarios de 3 días titulado “Wildlife in Crisis” (“Vida Silvestre en Crisis”) que se llevó a cabo del 18 al 20 de mayo de 2015.

Día 1

Los desafíos de eliminar la caza furtiva en Kruger Park fueron claramente presentados anoche en el seminario organizado por Global Initiative sobre Vida Silvestre en Crisis. Johan Jooste, a cargo de las operaciones anti-caza en el parque, afirmó que por día ingresan al parque tres grupos de cazadores, y que puede haber hasta doce grupos en el parque al mismo tiempo. Todas las semanas hay algún enfrentamiento armado entre guarda parques y grupos de cazadores. Se estima que en 2014 ingresaron al parque unos 4.300 cazadores furtivos.

Cuando fue consultado sobre la respuesta de SANPark y si esta estaba llevando a una “militarización del parque”, incluyendo el uso del lenguaje alrededor de la “neutralización” de los cazadores, la respuesta de Jooste fue terminante: si alguien tiene una mejor idea sobre cómo actuar, debería presentarla. En este momento, la tarea principal es proteger a los rinocerontes que quedan.

Jooste también sostuvo que la lucha no puede ganarse sólo con los esfuerzos que se realicen en Kruger. Remarcó que se necesita una respuesta más amplia y holística, incluyendo mejores soluciones en materia de aplicación de las leyes contra las sofisticadas redes criminales que hoy impulsan el comercio de especies de la vida silvestre. Señaló que Mozambique había avanzado positivamente en este sentido durante los últimos meses, pero que todavía quedaba mucho por hacer.

La corrupción es uno de los desafíos principales: se están implementando nuevas medidas, incluyendo una “evaluación de honestidad”, sobre los guarda parques y administradores de Kruger.

Moshakge Molokwane, Secretario Nacional de Parques y Personas, argumentó que las comunidades alrededor de las zonas protegidas deben tener una mayor participación en la administración de los parques si han de ser socios en la eliminación del tráfico de ejemplares silvestres. Sostuvo que mientras los más adinerados cazan por entretenimiento, la gente pobre común lo hace como estrategia de supervivencia o como un “acto de resistencia”. Satisfacer las necesidades de las comunidades pobres que residen en los alrededores de los parques es, entonces, otra estrategia clave para contraatacar la caza furtiva.

La complejidad que representa tratar la demanda de cuernos de rinocerontes en Asia fue delineada por Tess Rayner, de la organización TRAFFIC, una ONG que se encarga de monitorear el comercio de especies silvestres. Rayner concluyó que el cambio de conductas es un desafío enorme, y que es central a cualquier estrategia “hacerle pensar a la gente que ellos mismos han contribuido al cambio”. El cambio no puede ser impuesto: la gente debe estar incluida en el proceso. No obstante, dado el ritmo de la demanda, no es claro si hay tiempo para que este tipo de iniciativas orientadas a reducir la demanda den algún fruto.

Judith McGregor, Alta Comisionada británica en Sudáfrica, señaló que su gobierno está intentando acelerar un esfuerzo internacional coordinado que elimine de raíz el tráfico ilícito de productos de especies silvestres. El encuentro de alto nivel en Londres en 2014 fue sucedido por otro a comienzos de este año en Kasane. Puede verse que existe un progreso, pero reunir a representantes de diferentes países siempre es un proceso complejo que requiere de voluntad política para que haga una diferencia. El encuentro en Kasane será sucedido por otro el año próximo a celebrarse en Vietnam, un importante país consumidor, lo que da cuentas del fuerte compromiso en construir una sociedad internacional, aunque su maduración tomará tiempo.

La cuestión central sigue siendo el poco tiempo que tiene Sudáfrica para detener la caza furtiva y al comercio ilícito de productos de especies silvestres, principalmente de cuerno de rinoceronte. Un miembro de la audiencia argumentó que, dado el estado icónico del rinoceronte, debería declararse el “estado de emergencia”. Esto lleva a preguntarse cuánto más puede hacerse, si estamos haciendo lo suficiente, o si existe verdaderamente un consenso en materia de soluciones posibles.

Día 2

El debate alrededor de la legalización del comercio de cuerno de rinoceronte como posible solución a la caza furtiva desenfrenada que vemos hoy es tal vez uno de los asuntos que más divisiones provoca en materia de conservación en la actualidad. ¿Podría bajar los precios actuales en el mercado negro una oferta estable y regulada? ¿Y podría emplearse el dinero generado por la venta de cuernos para ayudar a las comunidades más pobres y a los parques nacionales y reservas privadas carentes de fondos y recursos?

Estas estuvieron entre las principales preguntas que se plantearon en un debate por momentos intenso durante la segunda de las tres jornadas del seminario Vida Silvestre en Crisis, presentado por Global Initiative Against Transnational Organised Crime, junto con Conservation in Action, en la Universidad de Ciudad del Cabo.

De acuerdo con lo señalado por Dr. Jo Shaw – administrador del proyecto sobre rinocerontes en WWF Sudáfrica – en una presentación en donde mostró las raíces de la crisis actual, el salto dramático en la caza de rinocerontes que se viene dando desde 2008 está vinculado a la demanda por parte de nuevos mercados asiáticos, principalmente de Vietnam. “No se trata sólo de una demanda de sólo un producto por parte de sólo un mercado. Existe en Vietnam, existe en China, y parece estar fortaleciéndose en las fronteras de Laos y Myanmar.”

Shaw explicó que el cuerno del rinoceronte tiene una “estatus místico” en la medicina tradicional vietnamita y china. Tradicionalmente, se cree que reduce la temperatura y las impurezas del cuerpo. En los últimos 5 a 10 años, también ha ganado tracción como símbolo de estatus para las clases ricas y poderosas.

Se pierden tres animales por día. Casi 400 rinocerontes fueron cazados en Sudáfrica en los primeros cuatro meses de este año, un aumento de casi 20% sobre el mismo periodo del año anterior.

“No deberíamos subestimar la efectividad de la cadena ilegal de suministro”, advirtió Shaw, “…o del impacto de la globalización misma, en términos de habilidad de mover información y de movilizar el dinero y el producto. Estas cadenas criminales se adaptan con mucha facilidad y pueden moverse rápidamente entre las fronteras nacionales. Las agencias de seguridad son simplemente incapaces de reaccionar con el mismo nivel y la misma agilidad.”

Para poder evitar la extinción de los rinocerontes, es tan importante asegurar su nacimiento como detener su matanza. Shaw cree que es vital que la conservación beneficie a las comunidades adyacentes a los parques nacionales y a las reservas privadas. Deberían mejorarse los esfuerzos en materia de aplicación de las leyes para dar con las organizaciones criminales transnacionales, y la cooperación entre los gobiernos debería ir más allá de los discursos y las conferencias.

Alejandro Nadal, profesor de economía del Colegio de México, argumentó que legalizar el comercio no es la solución. Hay demasiadas incertezas y hay “un peligro muy real” de que los experimentos con el comercio legal puedan crear un mercado que se salga de control.

De acuerdo con Nadal, existe un “velo de ignorancia” sobre el mercado ilícito. “Sabemos muy poco sobre el mercado. Sabemos poco sobre las estructuras de propiedad [de los grupos traficantes de cuernos de rinoceronte], sabemos prácticamente nada sobre la estructura de costos. ¿Cómo [estos grupos] analizan sus costos y deciden sobre el precio? ¿Cómo se financian? ¿Sabemos qué parte del mercado está concentrada? ¿Cómo competirían cazadores ilegales y comerciantes legales? ¿Estamos ante un mercado en contracción o en expansión? Desde los campos de la muerte al mercado final y minoristas, ¿qué sabemos sobre la cadena de valor? ¿Cuántas etapas o cuántos eslabones existen en esta larga cadena de eventos? ¿Cuántos intermediarios? ¿Cuántas transacciones?”

“Si no conocemos nada sobre estas cuestiones, es muy aventurado decir que una oferta legal y estable podrá reducir los precios. Ni siquiera tenemos una idea aproximada de la estructura de este mercado. Ningún tipo de información.”

Siguiendo esa postura, Nadal sostuvo que es “realmente alarmante tomar decisiones de este tipo”. “No está garantizado que superemos a los carteles”.

“Todos vamos a perder. Muchos economistas proponen una política de conservación basada en que lo que rinde debe quedarse. Creo que el mundo que creen entender no existe.”

Con una posición opuesta, John Hanks – consultor ambiental independiente – sostuvo que el comercio legal merece “una consideración firme y desapasionada como solución sostenible si queremos que los rinocerontes sobrevivan”.

“Un cuerno de rinoceronte en el mercado ilegal vale aproximadamente R2 millones (US$160.00). Necesitamos reconsiderar profundamente las alternativas a seguir, de otro modo el número de rinocerontes y de muchas otras especies seguirá en descenso. En 2014, se contrabandearon alrededor de 1.500 cuernos, o sea un valor de venta al público de R4 billones (aproximadamente US$330 millones) en manos de criminales.”

Hanks cree que un comercio legal estrictamente regulado garantizaría:

  • Que haya suministro de cuernos sin matar a un solo animal;
  • Que los rinocerontes vivos tengan más valor que los rinocerontes muertos (el cuerno del rinoceronte vuelve a crecer luego de su mutilación; en machos, el ritmo de crecimiento de es 1 kg por año, y en hembras de 600 gramos por año);
  • Que los acopios de cuernos de rinocerontes en manos estatales y privadas puedan ser liberados al mercado, deshaciéndose de los altos costos y de la inseguridad que implica su almacenamiento;
  • Que las reservas estatales y los propietarios privados puedan generar un ingreso sustancial de estos animales que, actualmente, son una gran carga;
  • El comercio legal controlado alentaría a otros propietarios privados de rinocerontes y a las comunidades locales a adquirir más ejemplares y criarlos.

Hank citó un estudio reciente que reveló que una granja comunitaria de rinocerontes de 16km cuadrados podría alojar al menos 60 ejemplares, crear 100 puestos de trabajo a tiempo completo y generar ingresos de al menos R12 millones anuales.

Hanks afirma que las comunidades locales asentadas en los alrededores de los parques en donde se reclutan a los cazadores son sumamente importantes para encontrar una solución a esta crisis.

“Imaginen que viven allí [en uno de los “pueblos cazadores”], en total pobreza, sin trabajo, con desnutrición, sin esperanza para el futuro, y alguien se acerca al pueblo y dice ‘Aquí tienes R20.000. Ve y mata un rinoceronte por mí’. Por supuesto que va a ser tentador.”

La voluntad política es escasa debido a que los gobiernos africanos tienen muchas otras prioridades.

“En Sudáfrica, honestamente, ¿podemos esperar que el gobierno destine millones más a la conservación de una especie cuando enfrenta tantos otros problemas económicos apremiantes? Miren lo que está sucediendo con nuestras reservas de agua, la necesidad que existe de realizar mejoras en la educación, de crear oportunidades de empleo. La conservación de una sola especie no está entre las prioridades. Las leyes relacionadas con la corrupción están inadecuadamente aplicadas. Está también el continuo aislamiento de las comunidades rurales por medidas punitivas para proteger la vida silvestre. En demasiados casos, existen pocos o nulos intentos de ayudar a estas personas a desarrollar una subsistencia alternativa y sostenible.”

Las áreas de conservación en África carecen severamente de fondos. “No existe una sola área protegida que reciba un financiamiento adecuado”.

Hanks cree que Sudáfrica debería “presentar un argumento a favor del comercio legal que beneficie a las agencias responsables de las áreas protegidas, a los dueños privados de tierras con rinocerontes y a las comunidades adyacentes” ante CITES, la Convención sobre el Comercio Internacional de Especies Amenazadas, cuando sus 181 miembros se reúnan en Ciudad del Cabo el año próximo.

Por otro lado, Will Travers – presidente de la fundación Born Free y ferviente opositor del comercio legal – mostró su desacuerdo y aseveró que “el comercio regulado no detendrá la caza furtiva [y], en mi propia visión, en realidad la aumentaría ya que los criminales lavarían dinero en el que ahora sería un mercado legal y venderían más barato que cualquier precio que se establezca, mediante el mecanismo que se les ocurra.”

“Hasta lo que yo sé, no se ha realizado ningún análisis serio del mercado, de sus impulsores, de su tamaño, [o] de su deseo… la gente habla de reducir la demanda. Yo prefiero un enfoque claro que la elimine.”

En lo que respecta a la falta de fondos disponibles de los gobiernos para la conservación, Travers sostuvo que esto podría resolverse, en parte, en Sudáfrica mediante la introducción de una “contribución para la conservación de R50 a cada uno de los 9,5 millones de visitantes que ingresan al país cada año”.

Señaló también que se están poniendo esfuerzos desproporcionados en la protección de algunas especies, mientras que existen otros daños mayores al eco-sistema y otros desafíos de desarrollo importantes.

“Sudáfrica se encuentra en una encrucijada entre la estrategia actual contra el comercio de cuernos de rinoceronte, que puede innecesariamente aislarla de otros países africanos, y entre correr el riesgo de perder la buena voluntad pública y que sea vista como a contra ritmo de la opinión pública.”

Sudáfrica, como anfitriona de la conferencia de las partes de CITES de 2016, “no quiere sufrir un derrota humillante en manos de sus invitados”.

“CITES puede rechazar, y creo que lo hará, las propuestas de legalización del comercio de cuernos de rinoceronte, que yo sostengo elevarán el nivel de amenaza sobre la especie”, afirmó Travers.

Día 3

No hay soluciones fáciles al creciente flagelo del tráfico internacional de productos de especies silvestres y el comercio ilícito de marfil y cuernos de rinoceronte. Con demasiada frecuencia, los esfuerzos policiales en países que están directamente afectados terminan en las fronteras, permitiéndole a los grupos transnacionales operar con impunidad.

Estos fueron unos de los temas centrales en el tercera y última jornada del seminario Vida Silvestre en Crisis organizado en la Universidad de Ciudad del Cabo por Global Initiative Against Transnational Organised Crime y Conservation in Action.

Una y otra vez se reúnen a las “personas equivocadas” para debatir sobre las posibles soluciones, remarcó John Sellar, consultor sobre contrabando, fraude y delincuencia organizada, y ex jefe de observancia de CITES.

Los delitos contra la vida silvestre han sido discutidos en decenas de conferencias en decenas de ciudades, pero las fuerzas de seguridad – los que están al frente –  son constantemente excluidas de las reuniones entre políticos, investigadores, activistas ambientales y burócratas para discutir las formas de detener la matanza.

“Se han gastado millones en reunir a las personas equivocadas”, sostuvo. “Es momento de pasar a la acción y necesitamos traer nuevos jugadores a la mesa.”

“Creo seriamente que debemos recurrir a los altos oficiales y diseñadores de políticas. Necesitamos convencerlos del papel vital que cumplen. Son ellos lo que deberían estar diseñando, adoptando e implementando estrategias contra la delincuencia organizada, no los políticos, o las organizaciones o los activistas.”

Sellar agregó que el fuerte foco sobre estrategias militares y operaciones anti-caza fue erróneo. “El policía que llevo en mí me hace creer que las estrategias militares sólo deben ser temporarias. Las estrategias militares pueden detener la matanza pero no el tráfico. Cada vez que se mata un rinoceronte o se trafica el colmillo de un elefante por fuera de las fronteras, hemos perdido una batalla. Si hacemos demasiado foco en eliminar la caza, no vamos a ganar la guerra.”

El problema real, señaló, es la delincuencia. “El tráfico de especies seguirá ocurriendo inexorablemente hasta que llevemos ante la justicia a los responsables o hasta que lo hagamos lo suficientemente riesgoso para los que lucran de él. Debemos reunir a todas las personas en todo el mundo que trabajan sobre delincuencia organizada. ¿Puede ser realmente tan sencillo? Yo creo que sí.”

Bonaventure Ebayi, director del grupo de tareas del Acuerdo de Lusaka, dijo que la delincuencia contra la vida silvestre en África debería ser vista “como un problema socio-económico”. Los delitos contra las especies silvestres también están privando a las economías en desarrollo de billones de dólares en recursos y oportunidades de desarrollo perdidos.

Implica una amenaza a la seguridad nacional e internacional, lleva a la transmisión de enfermedades zoonóticas. Degrada los ecosistemas, lleva a una pérdida dramática de biodiversidad, socava la ley e impacta negativamente la subsistencia de comunidades rurales.

Es preciso que más países compartan información; se necesita que haya un aumento en el número de países con legislaciones fuertes que limiten la caza furtiva y el tráfico de vida silvestre, y necesitamos mejorar las respuestas tecnológicas contra la caza ilegal.

De acuerdo con Paula Kahumbu, activista keniana y CEO de WildlifeDirect, “necesitamos reinventarnos” para poder hacerle frente a la delincuencia contra la vida silvestre.

“Tenemos un enemigo y son los cazadores furtivos con escopetas, arcos y flechas”.

Refiriéndose al debate sobre la legalización del comercio de marfil y cuerno de rinoceronte, sostuvo: “Venimos a estas reuniones y actuamos como si estuviéramos peleando entre nosotros, pero estamos todos del mismo lado. En el fondo, todos creemos en la protección de esta herencia silvestre magnífica. Debemos ir a la guerra contra aquellos que amenazan esta herencia. Necesitamos ganarnos el corazón y la mente de todos en África para apoyarla, eliminar la oferta de marfil y extinguir la demanda.”

En Kenia, la campaña “Hands of Our Elephants” (“Las manos de nuestros elefantes”), que condujo junto con la primera dama del país, Margarte Kenyatta, está trayendo sus resultados, dijo. Hemos visto una presión social en los tribunales para imponer sentencias más estrictas sobre estos criminales. “Fuimos capaces de mostrar que en los tribunales kenianos el 70% de los archivos de las causas fueron extraviados, y mientras la tasa de sentencias era del 78% [en los delitos contra la vida silvestre], menos de 4% de los condenados iba a prisión”.

En enero de este año – como resultado de la presión pública, se aprobó una nueva ley que permite la imposición de una multa de alrededor de US$170.000 o la prisión perpetua en causas relacionadas a delitos contra especies amenazadas.

Kahumbu aseveró que  han conseguido “victorias importantes” en Kenia, en donde la caza furtiva de elefantes bajó un 50% y la de rinocerontes un 40%.

Sostuvo que si Sudáfrica decidiera impulsar la reapertura del comercio legal de cuernos de rinoceronte, el impacto sería devastador. “Kenia perderá cada uno de sus rinocerontes”. Mencionó también que realmente tenía miedo de que si se aprobara una propuesta comercial en CITES en 2016, se anularían las campañas de reducción de demanda que han estado intentando persuadir a los compradores en Vietnam y en China a dejar de comprar marfil y cuerno de rinoceronte, y será el “paraíso para los cazadores”.

Antoinette Ferreira, fiscal especializada en delincuencia ambiental y organizada en la Fiscalía Nacional de Sudáfrica, señaló que “la caza furtiva en Sudáfrica nunca va a dejar de existir”. Si bien el país tiene “leyes maravillosas” no están “haciendo la diferencia”.

La corrupción, dijo, “es lo que hace difícil mi trabajo”.

“Hay personas infiltradas en cada cadena de comando en donde esté implicada la ley”

“Las redes criminales reciben ayuda de agencias gubernamentales  que carecen de un respaldo político y financiero para hacer su trabajo. Esto se junta con la falta de capacitación adecuada sobre la policía y los oficiales de aduana en muchos países para tratar los delitos ambientales”.

Debería aplicarse una sentencia mínima de 15 años en los casos de delitos contra la vida silvestre, y debería intentarse hacer más difícil que los sospechosos de este tipo de delitos obtengan la libertad bajo fianza.

Paul Gildenhuys, quien lidera la observancia de la biodiversidad en CapeNature en la Provincia Occidental del Cabo en Sudáfrica, indicó que los fondos estatales estaban oprimidos con prioridades que compiten entre sí y que las leyes estaban fragmentadas, limitando los esfuerzos en su aplicación.

“Es esencial que se mejore la cooperación entre los países… [y] deben existir los aportes de todos los niveles del gobierno.”

El impacto de la delincuencia contra la vida silvestre no se limita a especies carismáticas como los rinocerontes, los elefantes o los leones. En Cabo Oeste, tanto coleccionistas como científicos han estado implicados en el contrabando de extraños escarabajos (colophon), tortugas y plantas, incluyendo 80.000 proteas.

Una aplicación efectiva de la ley capaz de contener una serie de actividades delictivas contra las especies silvestres exige de personal especializado y dedicado que cuente con recursos y fondos adecuados, y una aplicación apropiada de las legislaciones.

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